Paladin of the End Volumen 4 Capítulo Dos

cap2

Mientras miraban la lanza, Menel fruncía el ceño, los ojos de Bee brillaban, y Al parecía satisfecho. Era temprano por la tarde en un día de invierno. La leña crepitaba en la chimenea en el gran salón de mi mansión en Torch Port, donde la lanza descansaba sobre una gran mesa. Sus tres reacciones a ella no podrían haber sido más diferentes.

Menel se frotó la sien como si le doliera la cabeza. “¿Estás seguro de que fue una buena idea? Esa espada era un tesoro que habían transmitido por generaciones…”

La hoja de la lanza era terriblemente larga, y resplandecía con un dorado brillante. Sí, dorado brillante—esta era la reliquia enana que se decía que había sido forjada por Blaze, dios del fuego, que había matado al dragón inmundo Valacirca: la espada encantada Calldawn.

“¡¿Y tú simplemente fuiste y la convertiste en una lanza?!”

Me reí nerviosamente.

“Sé que estabas en un aprieto porque Luna Pálida se rompió, y sé que una lanza improvisada no sería eficaz, pero ¿quién haría esto?”

“Bueno, es para uso real.”

“Al, ¿y tú qué, estás bien con esto?”

“Es para uso práctico…”

“De tal mentor, tal escudero…”

Por supuesto, no había llegado tan lejos como para cortar la hoja de la espada, así que, para ser más precisos, estaba más cerca de una guja que de una lanza. Había logrado que Al les pidiera el favor a los artesanos enanos en mi nombre, y ahora la espada estaba unida a un estilo de arma completamente diferente. El casi despertar del dragón inmundo Valacirca había puesto frenéticas a las bestias, y los demonios también estaban al acecho, por lo que la adquisición de un arma principal utilizable había sido una necesidad urgente.

“Está bien hecha, tengo que reconocerlo…”

Como dijo Menel, la guja estaba bien. Como era de esperar de los enanos, tenía un diseño pragmático con todo el exceso despojado, una línea recta elegante sin una sola imperfección desde la punta afilada de la hoja hasta el extremo del mango. No tenía idea de con qué clase de metal se había forjado la espada dorada, pero tenía un brillo cautivador. Me preguntaba si las herramientas de esta era estaban incluso a la altura de la tarea de cortar esta espada en primer lugar, aunque no tenía intención de probarlo.

Varios anillos de color marrón oscuro hechos de una fuerte aleación metálica se habían colocado entre la hoja dorada y el mango para reforzar la conexión. Signos como Connexio y Ligare habían sido grabados en ellos. El mango que se extendía desde los anillos era blanco con un toque de amarillo pálido. Estaba hecho de roble blanco. Las Palabras que lo adornaban eran las mismas que había estado usando previamente con Luna Pálida. Controlaban la expansión y contracción de la materia. La hoja era más pesada y más larga de lo que estaba acostumbrado, así que se sentía diferente, pero tenía la sensación de que sería capaz de manejarla de la misma manera que Luna Pálida.

Bee, la trovadora estaba extasiada. “¡Me encanta esto, me encanta! ¡Quiero decir, llegar a ver la legendaria Calldawn para mí también fue genial, ¿pero un paladín sosteniendo una guja con un mango blanco y una hoja dorada?!” Sus manos estaban apretadas por la emoción y sus ojos brillaban. “¡Qué imagen! ¡Haces mi trabajo demasiado fácil!” Ella rodeó la mesa mirando el arma desde todos los ángulos y cantando poemas improvisados ​​para sí misma.

“Un mango blanco puro como los lirios, una hoja que brilla como el sol de la mañana~ ♪”

La forma en que su único cabello rojo se balanceaba mientras se movía era humorístico de una manera que me resultaba difícil de explicar. “¡Oh! ¡¿Por qué no intentas ordenar armaduras y esas cosas hechas de metal plateado para combinar?!” dijo ella, cada vez más emocionada. “¿Un joven paladín vestido de blanco puro y dorado? ¡Volverás locas a las chicas, te lo garantizo!”

“Bee, Bee…” Me reí suavemente. “Las armaduras no son para presumir. Y una armadura de metal plateado sería una gran molestia para controlar y mantener. Sin embargo, destacaría, lo cual no es malo.”

“¿En serio? Pensé que no te gustaba destacar.”

“Lo hago cuando es necesario. Como cuando estamos en inferioridad numérica.”

“¿Para que los enemigos enfoquen sus ataques en ti?”

“Sí, exactamente.”

Recordé haber leído en algún momento de mi vida anterior que un famoso superhéroe de los cómics no esquivaba las balas deliberadamente cuando le disparaban. Para evitar bajas causadas por balas perdidas, les permitía golpear la cosa que era más resistente: su propio cuerpo de acero. Si bien no llegaría tan lejos como para llamarme a mí mismo un superhumano como ese, era parte del trabajo de un guerrero de primera línea provocar la ira del enemigo.

“¿Así que haces una gran demostración de que estás allí, y eso motiva al equipo y desalienta al enemigo?”

“Eso depende de a quién te enfrentes, pero sí, puede tener ese efecto.”

El equipamiento de batalla a menudo viene en colores y formas que se destacan: escudos con diseños de ojos inquietantes que miran fijamente a tu oponente, armaduras musculares que te hacen ver como un culturista, cascos con una ornamentación enorme, y grandiosas pinturas de guerra. Blood había hablado sobre este tipo de cosas cuando yo era un niño. Dijo que la mayoría de las peleas ocurren entre animales y que ideas como “intimidación” y “parecer fuerte” son muy importantes por la misma razón por la cual los animales hacen que su pelaje se erice y tomen la posición más elevada para verse a sí mismos grandes y fuertes.

“Y si te ves genial, eso te da confianza y empuje.”

Es cierto que a veces puede llevar al orgullo, la arrogancia y el exceso de confianza. Pero en el campo de batalla, donde el más leve pestañeo o vacilación puede marcar la diferencia entre la vida y la muerte, incluso las bravatas y los malentendidos son armas funcionales. La pretensión no es una broma.

“En ese sentido, este rediseño de Calldawn en una guja se siente bien. Es bastante genial.”

“Si es de tu agrado, Sir Will, estoy seguro de que todos los que trabajaron en ella también estarán felices.”

El solo hecho de saber que podía usarla como mi arma personal y que podía moverla tanto como quisiera me hizo sentir casi aturdido por la emoción. “Voy a visitar a los enanos pronto para agradecerles directamente.”

Me hicieron un favor increíble prestando atención a mi irrazonable petición de rediseñar su legendaria espada encantada para convertirla en algo práctico para la batalla. Por esto, solo podía sentirme increíblemente agradecido con Agnarr y todos en la parte de Torch Port conocida como Villa Enana.

“Oh y…”

Tenía otro motivo para rediseñar la espada.

“Al, como mencioné antes, me gustaría pedirte que te ocupes de su antiguo hogar.”

“Sí.”

Calldawn me había sido confiada por el fantasma del último monarca del País de Hierro, el Señor Aurvangr. Al igual que la corona que habíamos recuperado del demonio escarabajo Scarabaeus, originalmente era una insignia real, un símbolo de la autoridad real entre los enanos del País de Hierro. A pesar de que era un arma muy poderosa y ciertamente la necesitaba, quedármela durante un largo período de tiempo habría sido un poco problemático. Prometí que sería devuelta tras mi muerte, pero no era como si fuera a estar cerca para ver que eso sucediera, y si moría en una parte inexplorada de la tierra, era posible que la espada desapareciera de la faz de la tierra. Así que decidí que, como mínimo, debería separar el hogar de la espada, como la empuñadura y la vaina—que también formaban parte de la espada, objetos sagrados hechos por el dios del fuego—y dejarlas con Al.

Y aunque lo expresé como “Voy a convertirla en una guja adecuada para la batalla, así que me gustaría que te quedaras con la empuñadura y la vaina que no necesito”, Al me conocía lo suficiente como para entender exactamente qué estaba tratando de hacer.

“Aprecio la consideración.”

Después de superar esa gran batalla contra el dragón inmundo, la estatura de Al ahora era la de un guerrero adecuado, erguido y con una sonrisa en el rostro. Todavía tenía que mejorar mucho en términos de sus habilidades en la batalla, pero eso mejoraría con el tiempo. Incluso ahora, estaba ocupado reuniendo a sus hermanos enanos y haciendo preparativos para resucitar su hogar. Con el tiempo, Al—Vindalfr—seguramente forjaría un camino hacia las Montañas de Hierro y reviviría ese reino subterráneo. Podía creer eso ahora sin ninguna duda.

Fue entonces cuando un golpe reservado llamó a la puerta del salón.

“Adelante.”

“Con permiso.”

La puerta se abrió, y Anna entró.

Anna tenía su cabello rubio trenzado flojamente y un semblante serio que combinaba bien con su túnica sacerdotal. Ella era como el pegamento de Torch Port, actuando como una especie de coordinadora de los sacerdotes involucrados en la administración de la ciudad que estábamos tomando prestados del Obispo Bagley en Whitesails. Ella era una sacerdotisa del dios del rayo, Volt, al igual que el Obispo Bagley, y una usuaria de bendiciones bastante talentosa. Pero su mayor habilidad era que era una funcionaria muy competente, realizando su trabajo de manera rápida y eficiente. Además de tener un amplio conocimiento de los servicios religiosos y las ceremonias, también estaba familiarizada con las normas no codificadas de la ley común. Disputas dentro de las aldeas agrícolas por tierra, agua y herencia. Conflictos relacionados con los negocios en Torch Port: pagos atrasados, alzas de precios, retrasos en la producción, discrepancias cuantitativas, problemas de calidad. Atracos, robos, fraudes, extorsiones, destrucción de propiedad y otros actos criminales. En nombre de Volt, Anna emitía juicios apropiados de acuerdo con la ley común y escrita para todos estos asuntos. Tener a alguien como ella para proporcionar juicios justos era tan importante para las aldeas como la protección física. Y fue en gran parte gracias a ella que era incluso capaz de llamarme señor feudal de las aldeas alrededor de Beast Woods.

Hoy, sin embargo, ella tenía una mirada desanimada.

“¿Anna? ¿Sucede algo?”

Su expresión era melancólica, y sus ojos estaban abatidos. También tuve la sensación de que tampoco se veía tan saludable como de costumbre.

“Este… tengo algo que discutir con todos ustedes.”

“Por supuesto. Estamos bien con eso, ¿verdad?”

Era raro ver a alguien tan imperturbable como Anna con una expresión como esta. Tenía que ser un problema bastante serio. Decidí prepararme internamente. No importa qué tipo de tremendo problema fuera puesto frente a mí, lo manejaría con compostura, sin permitirme parecer perturbado en lo más mínimo.

Me armé de valor—

“Reystov ha estado actuando… un poco frío…”

“¡¿Qué?!”

Y reaccioné al tema inesperado con una sorpresa espectacular.

Anna y Reystov se llevaban bien. Eso incluso yo lo sabía.

Anna, una sacerdotisa laboriosa y funcionaria competente, y Reystov, un habilidoso aventurero con el título de Penetrador, ambos ocupaban puestos importantes pero diferentes dentro de Torch Port. Como coordinadora de los sacerdotes, Anna recibía todas las disputas y problemas legales informados por las aldeas y tenía conocimiento de los últimos incidentes e información que les preocupaba. Como uno de los aventureros más habilidosos de Torch Port, Reystov usaría esa información para determinar dónde ir a buscar bestias y también regresaría con más información sobre incidentes y problemas en las aldeas.

Periódicamente, Anna circulaba por las aldeas para celebrar audiencias sobre asuntos pendientes y ofrecer tratamiento médico gratuito a quienes lo necesitaban. En esas ocasiones, Reystov solía ser su acompañante. Y protegerla mientras viajaba no era el único beneficio de tener a alguien como Reystov cerca. Tener a la jueza y sacerdotisa acompañada por alguien a cargo de la fuerza armada para mantener las cosas bajo control significaba que incluso en las aldeas había menos posibilidades de que alguien discutiera agresivamente para obtener un mejor veredicto. Así que los dos entraron en contacto más de lo que cabría esperar.

Reystov era una persona de una clase ligeramente distinta en comparación con los otros aventureros rudos e irresponsables. A Anna le parecía fácil hablar con él. Y para Reystov, un hombre de pocas palabras, Anna, una persona seria que no era demasiado reacia al silencio, parecía ser una persona con la que podía sentirse a gusto. Recordé que Bee una vez dijo, “¡Algo está pasando entre esos dos! ¡Huelo amor en el aire!” mientras ingenuamente pensaba en ellos como solo un par de buenos amigos. En cuanto a la verdad…

“No, este… no estamos en una relación.”

Sentados alrededor de una mesa, todos escuchamos a Anna explicar sus preocupaciones.

“Parece como si Reystov tuviera algo en mente recientemente. Cuando trato de hablar con él, a menudo simplemente se queda en silencio, como si estuviera sumido en sus pensamientos. Incluso más de lo habitual. Intenté hacer todo tipo de cosas por él, pensando, ‘Puede que no sepa por qué está preocupado, pero si puedo apoyarlo un poco, ya es algo’, y realmente no sé lo que hice mal, pero, este… él me frunció el ceño… Oh, no se hagan una idea equivocada, esto no tiene nada que ver con relaciones en absoluto.”

Anna tomó un sorbo de té. “Y desde entonces, es como si él no me mirara a la cara. Incluso cuando hablamos de trabajo, él habla en un tono frío y silencioso. E incluso tengo la sensación de que me ha estado evitando recientemente… ¿Creen que he sido insensible con Reystov de alguna manera? No me quiere decir nada, pero estoy preocupada porque podría haber hecho algo para que me odie… Oh, esto no se trata de una relación.”

Sí…

“¡Esto claramente es sobre una relación!” gritó Bee sin rodeos, y no podría haber estado más de acuerdo con ella.

“N-No, yo…” Anna se cubrió las mejillas con las manos y se puso roja.

“Oh, vamos, ¿cuál es el problema? Dime lo que ves en él.”

“Reystov, ese sabueso picarón…”

Bee y Menel, ambos bastante metidos en esto, comenzaron a presionar a Anna, y entre protestas de “No, no es así”, gradualmente comenzó a revelar sus sentimientos.

Al principio, ella lo había encontrado intimidante. Luego se dio cuenta de que, en realidad, él siempre había sido considerado de una manera u otra. Después de que salió a pescar y no capturó nada, había recogido algunas flores y se las había presentado en el cesto de mimbre vacío cuando regresó, diciendo que eran una ofrenda a los dioses. Luego estaba la forma en que él recordaba sus cosas favoritas. La suavidad de la rara sonrisa que ella vislumbró en su rostro. Qué feliz se había sentido cuando él regresó sano y salvo de matar al dragón. No hubo un momento definido; fue un proceso en el que ella se fue acercando a él poco a poco.

Todo esto fue muy reconfortante. Sin embargo, cuando Al y yo intercambiamos miradas silenciosas, las palabras “¿Qué deberíamos hacer?” estaban escritas claramente en su rostro, y probablemente también en el mío. Honestamente hablando, probablemente yo era la persona más inútil a la cual preguntarle sobre cualquier cosa que tenga que ver con el amor. La forma en que lo primero que se me ocurrió fue este tipo de pensamiento de búsqueda de soluciones en lugar de uno comprensivo, realmente lo decía todo. Mi vida en esta tierra como Will hasta ahora había presentado solo un momento remotamente amoroso: el momento en que el dios de la no-muerte se me confesó. Hablando sobre una experiencia atípica. Por lo tanto, me era un poco difícil tener una idea clara sobre asuntos de amor.

Habiendo dicho eso…

“Este… quiero decir… yo, yo no estoy realmente enamorada de él ni nada por el estilo, pero Reystov es muy confiable y… un caballero…”

No era como si no pudiera entender lo que decía Anna.

Es cierto que la apariencia de Reystov era un poco salvaje y rústica, pero definitivamente no daba la impresión de alguien sórdido. Incluso la forma en que se comportaba tenía una extraña sensación de clase. Y, obviamente, cuando se trataba de sus habilidades, era el mejor de los mejores. No hablaba mucho y era un poco brusco cuando lo hacía, pero era un hombre que decía lo que había que decir, y tenía un gran corazón.

“Él tiene una mirada seria en su rostro la mayor parte del tiempo, pero en realidad es una persona agradable.”

“Sí. Él es agradable. Y sí, confiable.”

Estaba totalmente de acuerdo. Incluso pensaba en él como un verdadero hombre y una persona muy querible. La frase “figura heroica” probablemente fue creada para personas como él.

Anna, que había estado hablando con Bee y Menel, ahora se volvió hacia mí. “Este, mi señor—no—¿Will?”

“¿Sí?”

Ella cambió su forma de dirigirse a mí. Probablemente significaba que se trataba de un asunto personal, por lo que no quería hablar con el Paladín Lejano, el gobernador de Torch Port, sino con William, amigo común de ella y Reystov.

“Podría estar pensando demasiado o imaginando cosas. O tal vez es solo que accidentalmente dije algo que lo molestó. Pero si te parece que Reystov tiene algún tipo de preocupación seria en su mente, por favor, te pido que lo ayudes.”

Mientras me miraba fijamente a los ojos, ella no hablaba por un deseo de reconciliarse con él, ni por descubrir la razón por la que la estaba evitando, sino por pura y sincera consideración por él. Así que le devolví su mirada sincera y asentí. “De acuerdo. Lo haré.”

El amor era un tema difícil para mí, y dudaba que meterme en los asuntos románticos de alguien lograra mucho. Pero esto era una súplica de una amiga. ¿Cómo podría rechazar ayudarla con una respuesta como “Es muy difícil”, “No tengo ni idea”, “No puedo hacerlo”, o algo por el estilo?

“Haré lo mejor que pueda por ustedes dos.”

“Will… Gracias.”

“¡No olvides invitarme a la boda!”

“¡Q-Que no es así!”

Una vez que empecé a prestar especial atención al comportamiento de Reystov, una cosa quedó clara para mí: algo se sentía raro por la forma en que estaba actuando.

¡Currere Oleum!

Al mismo tiempo que el golpe cortante de Reystov atravesó una multitud de demonios de bajo rango, mi magia cubrió un área del suelo de piedra del salón con grasa espesa, impidiendo que los nuevos demonios se sumaran a la refriega. Mientras algunos se resbalaban y caían sobre la parte engrasada del suelo y otros se detenían en seco, Reystov desató otro golpe. Extendiéndose más allá de la longitud real de la hoja debido a los Signos previamente grabados por Gus, cortó fácilmente a los demonios inmovilizados.

Estábamos en el desmoronado monasterio en el barranco donde una vez habíamos luchado contra la quimera. Habíamos recibido noticias de las aldeas cercanas de que los demonios habían empezado a andar por aquí de nuevo, por lo que Reystov y yo, ambos con tiempo libre, habíamos venido a cazarlos. La situación en el interior era una vez más blasfema. Las siluetas retorcidas y oscilantes de los demonios Soldado estaban bañadas por la luz que entraba por las ventanas altas que alguna vez debieron haber impartido una sensación de sacralidad.

Pero uno tras otro, los puntos vitales de esos demonios fueron penetrados. La sucia capa de Reystov se sacudió y agitó. Con un hábil trabajo de pies, movió su cuerpo bien construido revestido con una armadura de cuero con asombrosa rapidez, manteniendo el control de la posición más ventajosa para él. La magnificencia de las modificaciones mágicas de Gus ciertamente ayudó, pero incluso sin eso, la habilidad de Reystov con la espada era tan notable como siempre—no, él era más fuerte que antes. Debe haberse familiarizado bien con las nuevas propiedades mágicas de su amada espada y entrenado aún más. La forma en que atacó en el instante en que percibió a un enemigo me recordó menos a un espadachín y más a un hábil pistolero en una película de vaqueros, disparando desde la cadera.

Varios demonios soltaron un gorgoteo mientras emitían una bendición. Marcas de garras negras, ásperas y de bordes rugosos atravesaron el aire. Lo identifiqué inmediatamente como un maleficio y una de las protecciones elementales otorgadas por Dyrhygma, dios de las dimensiones: el hechizo de sanación inversa Abrir Heridas. Si hicieras contacto directo, rasgaría tu piel y arrancaría tu carne.

En ese corto período de tiempo, oré por un milagro. Lo que apareció fue una pared de luz. Escudo Sagrado interceptó las marcas negras de las garras y las disipó. Inmediatamente, como si estuviera tratando de cortar la bendición dispersa del dios malvado en dos también, Reystov desató otro golpe, despachando a otro grupo de demonios Soldado. Nunca hubo un alto en su movimiento. Sus piernas fluyeron. La punta de su espada revoloteó y bailó, lacerando las gargantas de una serie de demonios alados que habían intentado volar sobre él desde detrás de una columna. Su espada mágica pasó a través de los enjambres de demonios con la facilidad de una costurera experimentada pasando una aguja a través de la tela.

Yo estaba siendo útil también, por supuesto, y no solo apoyándolo con magia y bendiciones. A veces balanceando mi guja, otras veces conjurando magia de apoyo, me aseguraba de que las cosas empeoraran para los demonios.

Más de ellos salieron de otro pasadizo, chillando en lenguaje demoníaco. Probablemente fueron el primer grupo en organizarse después de la confusión de nuestro ataque sorpresa. Una vez fuera del pasadizo, levantaron sus espadas y escudos, formaron una línea y avanzaron hacia nosotros con cierta cautela. Esta formación se sintió muy familiar.

“¡Muro de escudos!” gritó Reystov mientras saltaba a un lado. “¡Te lo dejo a ti!”

“¡Sí!”

Con la Calldawn recién modificada en la mano, asalté la línea enemiga, cargando hacia adelante sosteniendo la guja en alto y soltando un grito de guerra. Los demonios gritaron al unísono y mantuvieron sus escudos firmes. Barrí Calldawn de izquierda a derecha y la estrellé contra la pared de escudos tan fuerte como pude. Sentí mi arma hacer un poderoso contacto. El suelo crujió debajo de mis pies. Mientras completaba el balanceo, con el mango de la guja gimiendo y doblándose bajo la tensión, escuché una cacofonía de metal, madera, carne, y huesos rompiéndose a la vez. También escuché muchos objetos diferentes chocando contra la pared derecha, pero los ignoré y avancé. Nuevamente balanceé la guja de izquierda a derecha. La misma mezcla discordante de sonidos sonó nuevamente. Oí todo tipo de ruidos estrepitosos que venían de la pared a mi izquierda.

“¡Bien!”

Una vez que su formación (de algún tipo) se convirtió en un completo desastre, Reystov cargó y abrió la herida aún más. Por supuesto, hice lo mismo. Parados espalda contra espalda, nos protegíamos mutuamente mientras balanceaba la guja y cortaba demonios.

Aunque era una batalla bárbara mejor resumida con las palabras “estrategia, plan”, no hubo necesidad de elaborar un plan a medias cuando tenías la ventaja de la fuerza.

Consigue músculos, y podrás resolver casi todo por la fuerza.

Blood me había enseñado que era mejor para el lado más fuerte evitar los trucos imprudentes y simplemente poner todas sus fuerzas en un ataque frontal. Y eso fue exactamente lo que hicimos. Reystov golpeaba al enemigo con habilidad, y yo expandía la herida con poder. Los monstruos demoníacos se convirtieron en polvo como si estuviéramos raspando la corteza de un pastel con una lima de metal.

Las habilidades con la espada de Reystov eran precisas. No hubo fallas en su juego de pies o manejo de la espada. Su juicio fue proactivo y decisivo. Su lucha fue tan impresionante como siempre. Pero aun así, mi impresión fue que algo se sentía raro.

No podía expresar con palabras qué era exactamente lo que no estaba bien, pero también sabía que eso en sí mismo no desmentía lo que estaba sintiendo. Porque Reystov era un espadachín entre espadachines. Tenía brazos y piernas fuertes, uñas aseadas y uniformemente recortadas, y una espada bien cuidada, siempre en buenas condiciones y contenida en una vaina modificada para ser fácil de desenvainar. Tenía plena conciencia de cada parte de sí mismo y, por el bien de su espada, mantuvo un buen control de todo ello.

Nunca permitiría que hubiera nada tan descaradamente raro en él que yo pudiera señalar exactamente qué era. Y sin embargo, todavía había una ligera sensación de que había algo mal sobre la forma en que él estaba luchando. Eso en sí mismo era extraño.

Después de exterminar a la horda de demonios en el desmoronado monasterio, salimos a eliminar a algunos enemigos restantes y recolectamos polvo y otras cosas como prueba de la caza. Mientras hacíamos esto, le hice la pregunta. “Reystov, este, ¿ha sucedido algo?”

“¿Cómo qué?” La postura de Reystov mientras respondía no parecía diferente a la habitual, pero no se me escapó la ligera arruga que se formó en su frente. Después de todo, había jurado vivir esta vida de la manera correcta. Evitar las interacciones con las personas, apartarme de todo y llegar a un callejón sin salida—esos fueron los errores de mi vida anterior. No tenía intención de repetirlos.

“Algo se siente extraño sobre la forma en que estás actuando.”

“Lo notaste, eh…”

“Solo vagamente. No eres el tipo de persona que no informa que está fuera de forma, por lo que no puede ser que no te sientas bien, ¿verdad?”

Él gruñó y asintió lentamente, luego se quedó en silencio por un momento, como eligiendo sus palabras. “Soy consciente de que estoy… apresurando las cosas un poco.”

Asentí, dándome cuenta de que era eso. Mientras que yo era generalmente muy directo en la forma en que hacía las cosas, lo inteligente de Reystov era que tenía un lado un poco artero. Incluso cuando se trataba de un ataque de fuerza bruta como este, solía lanzar a sus oponentes uno o dos ataques inesperados cuando sabía que una falla no le haría daño. No había habido nada de eso esta vez.

“Algo está preocupándome.”

“¿Hay algo que pueda hacer para ayudar?”

Él permaneció en silencio por un momento, luego negó con la cabeza. “No.” Su tono pudo haber sido gentil, pero fue un rechazo inequívoco. “Lo siento.”

“En absoluto.”

Para Reystov decir eso tenía que significar que realmente no había nada que pudiera hacer en este momento. No era como si pudiera resolver todas las preocupaciones del mundo. Reystov era un guerrero increíblemente hábil con un carácter equilibrado. Si él no hablaba de eso, eso significaba que no necesitaba ni quería ayuda. Meter mi nariz de todos modos me haría la definición de un entrometido.

“Si hay algo que pueda hacer para ayudar, por favor dímelo en cualquier momento.” Lo único que realmente podía decirle era que estaba de su lado. “Pienso en ti como mi hermano de armas, y te respeto profundamente.” Hice contacto visual con él mientras hablaba. “Me gustaría apoyarte. Así que, si alguna vez necesitas mi ayuda, avísame.”

“Por supuesto.”

Reystov asintió, pero su expresión parecía algo nublada. Me dio la inquietante sensación de que algo malo estaba por venir. Un par de semanas después resultó que tenía razón.

La vista que presencié ese día hizo que mi cuerpo se congelara y que solo los sonidos más silenciosos escaparan de mi garganta.

“¡No! ¡No mueras! ¡No… no! ¡Reystov, Reystov!”

Los gritos de Anna perforaron el aire, que ya estaba cargado con el hedor de la sangre y el sonido de pies y voces desesperadas y chillonas. Corrí a la sala. En el centro de la conmoción estaba Reystov, tendido en el suelo sobre una estera de paja. Estaba apretando los dientes y jadeando, con su rostro pálido.

Pero lo que más me sorprendió fue su mano derecha, que se había hinchado y se había vuelto púrpura.

Si no hubiera estado en el extremo de su brazo, ni siquiera podría haberla reconocido como una mano humana. Estaba inflada como una pelota de goma. ¿Las extrañas protuberancias que sobresalían eran sus dedos? ¿En serio? ¿Era realmente la mano fuerte, callosa y cicatrizada de Reystov, el hombre que había cazado bestias con Menel hace unos días—?

“¡Will!”

Una voz familiar me sacó de mi estado de shock.

“¡Menel! Qué es… ¿Cómo—?

“¡Es un mordisco de demonio!” gritó Menel mientras venía corriendo hacia mí, apartando a la multitud que se había congregado para ver qué estaba pasando. “¡Uno de los que quedaron en las Montañas de Rubín, lo más probable es que sea un General!”

“¡¿Un General?!”

Según la explicación apresurada y simplificada de Menel, los dos se habían dirigido a un grupo de ruinas de la Era de la Unión para cazar bestias cuando apareció un grupo de demonios liderados por un General que parecía una mezcla entre una persona y un insecto alado. El grupo de demonios era tan grande que incluso Menel vaciló sobre si debían involucrarse o retirarse. Reystov argumentó que debían involucrarse y dio varias buenas razones. Por ejemplo, los dos todavía no habían sido notados. Si elegían bien el momento y atacaban a los enemigos en el orden correcto, existían muchas posibilidades de que pudieran matar al líder y retirarse después de eso.

Menel pensó por un momento y estuvo de acuerdo con él. Reystov se movió, con el apoyo de las habilidades de elementalista y arquería de Menel. Y aunque encontraron cierta resistencia, lograron atravesar la garganta del líder demoníaco. Sin embargo…

“Ese maldito insecto, a pesar de que le habían cortado los brazos y las piernas y su garganta había sido atravesada, de alguna manera descendió la espada hasta la empuñadura y mordió la mano de Reystov.”

Los demonios clasificados como General eran tremendamente duros. Reystov había sido muy consciente de eso. Inmediatamente le dio una patada al cuerpo del demonio y persiguió a los enemigos restantes.

“Pero después de haber llegado a un lugar seguro, Reystov se quejó de que su mano derecha se sentía como si estuviera ardiendo. Fue entonces cuando comenzó a cambiar de color y a hincharse.”

Menel inmediatamente administró varias hierbas que siempre llevaba consigo y también conjuró un hechizo de curación elementalista que funcionaba usando los espíritus de la vida que moran en el cuerpo humano. Sin embargo, ninguna cura tuvo mucho efecto. A partir de esto, él determinó que probablemente era un poderoso veneno o una maldición. Para frenar la propagación si era un veneno, restringió el flujo de sangre envolviendo un paño con fuerza alrededor del brazo. Luego tomó la ruta más corta a Torch Port a través de un camino de hadas, llevó a Reystov a mi mansión y lo acostó en la sala. Desafortunadamente, no me encontró porque yo estaba en el puerto, por lo que corrió a llamar gente y rápidamente llamó a Anna, a quien le pidió que sanara a Reystov. Sin embargo…

“¡No se cura!” gritó. “Sus otras heridas se han ido, pero su mano derecha simplemente—¡He intentado todo! Curar Veneno, Curar Enfermedad, Remover Maldición…” Sin prestar atención a su cabello desaliñado y al hecho de que su ropa estaba manchada con la sangre de Reystov, Anna me contó la situación llorando.

Me sorprendió lo que escuché. Anna no tenía ninguna experiencia de batalla, pero ella era una sacerdotisa concedida con bendiciones de alto nivel por el dios del rayo, Volt. Podía disipar venenos y maldiciones bastante fuertes y problemáticos con solo unos minutos de oración. Y sin embargo…

“¿Las bendiciones no tienen ningún efecto?”

“¡Hay una cierta cantidad de mejora, pero luego vuelve a ser lo mismo! He estado haciendo eso una y otra vez y—”

“Es una agonía para él todo el tiempo. Pero no podemos simplemente dejarlo, o la mano va a morir. Entonces, si el púrpura se extiende, pasará de su brazo a su hombro, y luego será su cabeza y corazón. Esto es serio, amigo.”

“M-Mis oraciones no son suficientes. Tiene que ser eso. Will—”

“Entiendo.”

Me agaché junto a Reystov y acerqué su mano derecha desfigurada.

“¡Ggnnhhh…!”

El más leve contacto lo hizo gemir de agonía, como si una marca de hierro se hubiera sostenido contra su piel. Sintiéndome impresionado por el nivel de fortaleza que Reystov mostraba apretando los dientes y soportando el dolor en lugar de retorcerse o ponerse violento, cerré los ojos y recité un verso de oración. “Gracefeel, dios de la llama. Haz brillar la luz de las almas sanas sobre heridas malignas, maldiciones malignas y enfermedades malignas por igual, y libéranos de sus sombras.”

Esta bendición era de muy alto nivel. Tomaría más de un instante invocarla.

Me centré fuertemente en mi conexión con mi deidad guardiana, el dios de la llama. Imaginé la mano amiga de Dios, ofrecida desde su asiento sagrado fuera de este mundo material, conectando con Reystov a través de mí, y oré con una sola mente para que él se salvara. Mientras oraba, tuve la sensación constante y agotadora de que algo estaba siendo drenado de mí. Me sentí como si estuviera actuando como un conductor, y algo caliente y deslumbrantemente brillante fluía a través de mí hacia Reystov. En un estado de extrema concentración, tuve la sensación de haber escuchado a todos a mi alrededor respirar de forma colectiva.

Esta era la oración Recuperación Completa. Había múltiples bendiciones para luchar contra todos los tipos imaginables de enfermedades, venenos y maleficios, pero este milagro se situaba en la cima. No importaba qué tipo de veneno, enfermedad o maleficio fuera, no importaba qué tipo de enfermedad lo infligiera, este milagro ignoraba todo eso, incluso resolviendo tipos peculiares de síntomas como la petrificación y la deformación corporal. Entre los muchos milagros que mi dios me había concedido, esta bendición era la más poderosa y efectiva, al menos en lo que respecta a venenos y maldiciones.

Una vez que el milagro tuvo pleno efecto, la decoloración y la hinchazón en la mano derecha de Reystov comenzaron a desvanecerse, y todos respiraron aliviados…

“¡¿Qué—?! No…”

Pero el efecto fue de corta duración. No medio minuto después, el color y la hinchazón comenzaron a regresar. Reystov gimió de intenso dolor, su cuerpo convulsionaba tan violentamente que, si no lo supiera, podría haber pensado que era una broma.

“¡Reystov! ¡Reystov! ¡Quédate conmigo! ¡Vas a estar bien!” Con una voz llena de angustia, Anna trató desesperadamente de apoyarlo.

“¡Maldita sea! ¡¿Qué le ha hecho esa cosa?!” Menel probablemente había estado esperando que las cosas salieran bien una vez que yo orara. Había estado relativamente tranquilo hasta este punto. Este fue el primer momento en que las grietas en su compostura comenzaron a mostrarse, y yo tampoco estaba exactamente tranquilo. ¿Qué demonios era esto? Atormenté mi cerebro por ideas.

“Puedo pensar en… una cosa que podría ser…”

Lo primero que me vino a la mente fue un maleficio poderoso sobre el cual mis oraciones no tenían efecto. Los demonios utilizaban oraciones malignas otorgadas por el dios de las dimensiones y la poderosa magia vinculada a los maleficios. El dios de la llama me había concedido una gran protección, pero aun así, era concebible que un General con mayor especialización en oraciones y magia pudiera superarme.

“Pero no creo que eso sea todo.”

Algo sobre eso no me pareció correcto. Normalmente, si usabas una bendición para curar un veneno o remover una maldición, o funcionaba o no funcionaba. Nunca había sabido de una bendición que trabajara a medias, solo para que los síntomas volvieran de inmediato, ni Gus, ni Mary, ni el Obispo Bagley me habían contado nada semejante.

La extraña forma en que mis bendiciones respondían a estos síntomas tenía que ser algún tipo de indicio. Lo que se necesitaba era probablemente una bendición o una pieza de magia que tratara con algo que no era ni veneno ni enfermedad ni maldición.

Gus me había dicho hace mucho tiempo que había un gemelo para la mayoría de las magias y milagros. Así como existía la Palabra Lumen, así existía la Palabra Tenebrae. Así como los súbditos de los dioses buenos usaban el milagro de Cerrar Heridas, los súbditos de los dioses malvados usaban su inverso, el milagro de Abrir Heridas. Incluso una magia definitiva de destrucción como la Palabra de Obliteración de la Entidad podría ser anulada por el milagro definitivo de renacimiento, la oración de Resurrección, si fuera utilizada en su máximo potencial. Es en la oscuridad que hay luz, y en el silencio la palabra, y en la vida la muerte, y viceversa para cada uno. Asumiendo que el problema no era simplemente la falta de poder, incluso estos síntomas misteriosos de Reystov tenían que tener algún tipo de técnica que fuera efectiva contra ellos. Pero no sabía qué.

El pánico comenzó a extenderse. Si no hacía algo pronto, Reystov podría—

“Córtenlo…”

Con sus labios desangrados temblando, sus ojos aún desenfocados y una voz ronca, Reystov intentó decir algo. Anna llevó una oreja a su boca, intentó distinguir sus palabras…

“Mi brazo… ¡Córtenlo!”

…y lo miró horrorizada.

Fue una sugerencia horrible.

“¡Reystov, no puedes!” Me opuse al instante. “¡Sí, con una bendición de alto nivel, puedo regenerar partes grandes del cuerpo como miembros perdidos! ¡Pero después de algo así, nunca será como antes! Si dañas la sensación en tu mano derecha…”

Probablemente sería capaz de manejar el día a día. Pero su mano se sentiría diferente, como si perteneciera a otra persona. Él no sería capaz de hacer movimientos finos. Y eso—eso sería la muerte de Reystov como espadachín, Reystov, que había dado tanto por su espada.

“Si es… eso o… morir…”

“Pero—”

“Mi batalla hizo esto…” Gimió de dolor otra vez. “¡Viviré con eso, córtalo!”

“¡No! Piénsalo bien, tiene que haber otra forma… ¡Menel, llama a los otros sacerdotes! ¡Podrían saber algo!”

“¡Entendido!” Menel salió corriendo. En ese corto período de tiempo, la decoloración y la hinchazón se extendieron hasta la mitad del antebrazo de Reystov. Algo, tenía que haber algo. Cada vez más inquieto, busqué en mi memoria tratando de recordar todos los métodos que conocía.

Probablemente pensó que no tenía sentido repetirse. Con los ojos inyectados en sangre y los dientes apretados, Reystov echó un vistazo a las personas que lo rodeaban y dijo, “Anna, córtamelo… por favor.”

“Qué—” Por un momento, mi mente se quedó en blanco en estado de shock.

Cómo puede… ¿Cómo puede pedirle algo tan cruel a ella…?

Ese fue mi primer pensamiento natural. Sin embargo, en el momento en que cruzó mi mente…

“Bien. Prepararé una daga y algo para que muerdas. Por favor, no te muerdas la lengua.” Su cara estaba pálida y temblaba, pero Anna miró a Reystov directamente a los ojos mientras hablaba.

Mirándola, me di cuenta de algo. Aunque la sugerencia de Reystov era muy cruel, al mismo tiempo, era una prueba de que él tenía la mayor confianza posible en ella, la suficiente como para confiarle la destrucción de su uso de la espada, su propia mano derecha. Anna entendió eso—y estaba a punto de llevarlo a cabo.

Ella sacó una daga y oró por unos momentos a Volt, el dios con la espada del rayo. Mucha fe estaba depositada en Volt como el líder de los dioses, por lo que poseía innumerables bendiciones, incluidas las bendiciones de la espada para aumentar el filo de la espada de un adorador y las bendiciones de no letalidad para evitar que el enemigo sucumbiera a las heridas infligidas sobre ellos. Incluso en un nivel práctico, Anna era una mejor opción para esto que un espadachín ordinario.

“Te lo encargo.” Inmediatamente antes de que Anna le pusiera un trapo enrollado en la boca para que lo mordiera, Reystov, con el rostro pálido, dejó a Anna con palabras que le confiaban todo. Él nunca dijo “Lo siento”.

Anna asintió. “Estás en buenas manos”, respondió, sonriendo a través de las lágrimas que corrían por sus mejillas. “Lo haré limpiamente, lo prometo.” Mientras Reystov yacía de espaldas, ella se arrodilló, presionó su rodilla izquierda en su hombro derecho y se volvió hacia los demás a su alrededor. “Sujeten a Reystov, todos.”

Ella agarró la daga con una mano, mientras que la otra descansaba en el mango. Desde esa posición, probablemente la presionaría con todo su peso, cortándole el brazo por la articulación del codo. Los ojos de Reystov estaban muy abiertos y fijos en la daga. En unos pocos segundos, en unos pocos segundos más, Anna cortaría el brazo derecho de Reystov. Cortar el brazo de la persona por la que tienes sentimientos—probablemente sea la prueba del vínculo entre ellos.

¡Pero no quería que las cosas terminaran de esa manera!

Mientras apretaba mi mandíbula y las lágrimas rebosaban en mis ojos, busqué desesperadamente una respuesta. ¿Qué era esto? ¿Qué diablos eran estos síntomas? No era un veneno o una enfermedad o un maleficio. Las bendiciones no tenían efecto en absoluto. Había sido mordido por un demonio, un General que parecía una mezcla entre una persona y un insecto alado.

¿Un insecto?

Como un rayo, la inspiración me golpeó. Mi cuerpo se movió más rápido de lo que creí posible. Agarré el brazo de Anna, que estaba bajando en ese mismo instante, le arrebaté la daga, rajé la mano derecha hinchada de Reystov…

¡Eliminare vermes, eliminare insecta!

…y grité la Palabra de Protección contra Parásitos.

Anna lloró. Ella se aferró a Reystov y lloró a mares. Reystov la sostuvo suavemente en sus brazos y la acarició suavemente en la espalda con su mano derecha una y otra vez. Mientras los miraba, había una sensación palpable de alivio no solo de mí, sino de todos los que estaban allí.

“Te respeto, en serio. Nunca me lo hubiera imaginado.” Menel, que había regresado con algunos sacerdotes, me dio una palmada en el hombro. Al final lo tuve corriendo por nada.

“Tuve mucha suerte. Estuvo cerca.”

El verdadero culpable detrás de los síntomas misteriosos era un parásito. El demonio de rango General en cuestión era como un cruce entre un insecto y un humano, y su boca había albergado huevos parásitos ferozmente venenosos, que depositó en el cuerpo de Reystov en el momento en que lo mordió. Una vez que los insectos nacieron de sus huevos, comenzaron a comerlo desde adentro y esparcieron su veneno por todas partes. La herida física y el veneno podían reducirse con bendiciones. Sin embargo, las bendiciones de los dioses para una curación misericordiosa nunca tomarían la vida de los insectos que vivían allí. Por eso, aunque los síntomas podían aliviarse momentáneamente, no podían curarse por completo.

Inmediatamente después de impactarlo con la Palabra de Protección contra Parásitos, toda clase de parásitos grotescos salieron de la incisión en la mano de Reystov. Tenía la sensación de que los volvería a ver en mis pesadillas. Pero, a pesar de todo, usé Palabras para atarlos a todos, sin dejar escapar a ninguno, y los quemé hasta la muerte. Luego conjuré de nuevo las bendiciones curativas y antivenenosas. Esta vez, la hinchazón y la decoloración en la mano derecha de Reystov no volvieron. Pero si hubiera sido un poco más lento, si hubiese tardado un poco más en darme cuenta, Anna habría cortado completamente la mano derecha de Reystov. Los insectos solo se habían extendido hasta su muñeca, por lo que probablemente aún le habría salvado la vida. Sin embargo, su mano derecha nunca hubiera vuelto a la normalidad.

La curación con bendición era extremadamente poderosa. Podría realizar fácilmente los tipos de milagros que ni siquiera el campo médico de mi mundo anterior podía lograr. Y los eventos de hoy me han enseñado una seria lección acerca de volverse demasiado dependiente de eso.

Una invasión de parásitos—qué forma tan inesperada de evitar la bendición. ¿En cuántas otras podría pensar? Las bendiciones de tipo curativo no tendrían efecto si el paciente las rechazara, por lo que una de las formas sería envenenar a alguien mintiendo y diciendo que es un medicamento, y luego hacerles creer que los síntomas del veneno son solo los efectos secundarios del medicamento. O bien, si activabas una trampa y quedabas atascado en una situación en la que uno de tus miembros fue aplastado por un objeto enorme y pesado y no podías sacarlo, curar la extremidad con una bendición no tendría sentido. Impactar a un oponente con una combinación de enfermedades de acción rápida y maldiciones durante una batalla donde no habría tiempo para orar con calma probablemente también funcione. Una vez que comencé a pensar con una mentalidad maliciosa, me di cuenta de que había muchas maneras de evitar las bendiciones. Incluso la curación proporcionada por los milagros genuinos de los dioses no era totalmente infalible en manos de los seres humanos.

“Un momento, ¿qué?”

De repente me pregunté sobre algo. Los parásitos no se podían matar, pero las enfermedades se podían curar—¿eso significaba que mi dios no veía a las bacterias como criaturas vivas y las mataba libremente? Dejando a un lado las bacterias, los virus y demás eran tratados como si estuvieran en el límite entre los seres vivos y los no vivos, incluso en mi mundo anterior, así que tal vez eso no era tan improbable. Ahora que lo pienso, este mundo no tenía microscopios. En realidad, no sabía si las enfermedades aquí resultaban de bacterias y virus en primer lugar. Parecía un hecho que había una conexión entre la falta de higiene y la enfermedad, pero eso no significaba necesariamente que el principio subyacente de la enfermedad fuera exactamente el mismo que en mi mundo anterior. Tal vez las enfermedades aquí eran causadas por un desequilibrio elemental dentro del cuerpo. Este mundo tenía cosas bastante místicas viviendo en él, y también existía miasma y esas cosas…

“Bueno, supongo que en realidad no importa.”

Decidí terminar ese pensamiento allí. Pensar demasiado era un mal hábito mío. Se suponía que la prioridad por ahora era hacer que todos se calmaran nuevamente, y también, sentí que debíamos ser lo suficientemente considerados como para permitir que Reystov y Anna tuvieran un tiempo a solas de ser posible. Parecía lo correcto.

Era una noche tranquila. La luz de la luna brillaba intensamente en el aire helado del invierno. Sosteniendo una linterna que contenía luz mágica, caminé por una calle desprovista de gente. En poco tiempo, llegué a cierta área del puerto del río. Cuando miré a mi alrededor, vi la luz de otra linterna además de la mía.

“Viniste”, dijo.

“Sí.”

Unos días después del revuelo de casi cortar la mano derecha de Reystov, me llamó al área de manejo de carga del puerto. El área de manejo de carga era un gran espacio utilizado para organizar, clasificar y almacenar temporalmente la carga que se cargaba y descargaba de los barcos en el puerto. Tenía un patio de almacenamiento al aire libre y algunos cobertizos cubiertos y techados. Sin embargo, no era la temporada alta para el puerto en este momento, y también era de noche, por lo que la carga era escasa. En los cobertizos todavía podía distinguir las formas de grandes recipientes de agua y cajas de madera de algún tipo, pero las únicas piezas de carga en el patio de almacenamiento eran dos fajos de madera agrupados. Las únicas otras cosas que podía ver estaban a mis pies: pavimento de adoquines envejecido y medio enterrado por la tierra, y hierba seca meciéndose en la brisa nocturna.

En medio de ese escenario solitario, sentado en una de las pilas de madera, estaba Reystov. Reconocí el cabello desordenado, la barba, sus ojos inquebrantables y penetrantes. Reconocí su espada bien cuidada, su capa gruesa, deshilachada alrededor del dobladillo, sucia con manchas de hierba y sangre animal, y a sus pies, la linterna robusta y manchada de hollín que mostraba muchas señales de desgaste. Era Reystov tal como lo conocía. Pero de alguna manera, era diferente. Tenía una atmósfera inusualmente suave sobre él.

“¿Cómo ha estado tu mano derecha?”

“Normal. Me salvaste. Te lo agradezco.”

“Me has ayudado en la misma medida.”

Mientras caminaba hacia él, Reystov hizo un gesto para que me sentara a su lado. Dejé mi linterna y me senté. Por un momento, miramos en silencio la luz de las dos linternas, una de fuego, otra de magia. Perdí la cuenta de cuánto tiempo nos sentamos así.

“Creo que… no podía hacerme a la idea.” Rompiendo el silencio, Reystov habló en voz baja. “Soy de un asentamiento de una de las Montañas de Hielo llamado Volt’s Stove. William, ¿conoces las Montañas de Hielo?”

Asentí. Había escuchado historias de mi abuelo Gus y de la trovadora Bee.

Un gran cinturón montañoso se extendía de este a oeste a través del continente de Grassland al norte, dividiéndolo en dos. Se llamaba la Escalera al Cielo. Pico tras pico de escarpadas montañas elevándose hacia el cielo, cada una de ellas una pesadilla de escarpados acantilados de roca, este cinturón montañoso era una barrera natural que dividía las templadas llanuras del sur de las tundras del extremo norte, donde gigantes y ogros que seguían a los dioses malvados libraban una guerra interminable. Las Montañas de Hielo eran una de las cadenas montañosas que pertenecían a la Escalera al Cielo y también era la más conocida en todo el Reino Fertile.

A pesar de su fama, las Montañas de Hielo no eran especialmente empinadas. Las laderas en realidad eran bastante suaves, había cuencas en algunas partes, y el clima era razonablemente agradable. Aunque todavía era un lugar implacable, había muchas áreas donde la gente podía vivir, y también existían registros de aventureros que habían pisado las cumbres al atravesar las crestas en pleno verano. Las Montañas de Hielo podían ser escaladas—eran las que tenían rutas que hacían posible que las criaturas vivientes cruzaran.

Por lo tanto, los ogros y gigantes que vivían en las regiones del norte a veces intentaban invadir el sur cruzando las Montañas de Hielo. A menudo eran ataques espontáneos a pequeña escala, pero a veces eran ofensivas organizadas dirigidas por héroes bendecidos con una fuerte protección de los dioses malvados. Las marchas hacia el sur de las fuerzas del mal a veces incluso habían tenido un impacto en la historia de Grassland. Pero no era muy frecuente que los gigantes y goblins del norte lograran expandirse en las llanuras del sur. Porque esas montañas eran donde ellos vivían.

“Los protectores del norte. Los guerreros del viento cortante que sirven a la sangre y el acero. El feroz Clan Silverpeak.”

“Puedes decir ‘esos salvajes del norte atrasados’, sabes.”

Elegí los términos más favorecedores que conocía, y Reystov deshizo todo mi esfuerzo en un instante con una sola sonrisa.

“N-No, yo no… Pero sí, se puede decir eso.”

“¡Parecía un salvaje, ¿verdad?!” bromeó, todavía sonriendo.

“¡Estoy hablando de tus habilidades con la espada!” Me reí de nuevo. Reystov estaba muy hablador hoy.

Las Montañas de Hielo eran el hogar del Clan Silverpeak. Los diversos libros y rumores los describían como un clan de guerreros bárbaros y robustos que actuaban como el escudo del norte del continente, entablando una guerra constante contra los gigantes y ogros del norte. En parte debido al clima frío, tanto los hombres como las mujeres del clan eran corpulentos en su mayor parte. Tenían mucho pelo, los hombres tenían barbas gruesas, y todos preferían usar ropa gruesa y pieles.

Debido a que a menudo tenían la oportunidad de luchar contra grandes enemigos como ogros y gigantes, la forma en que luchaban con una espada era extremadamente agresiva. Cuando se lucha contra oponentes tan grandes, la defensa significa muy poco. Despreciaban la defensa y los trucos baratos como fintas, y solo buscaban golpes mortales, tan poderosos y nítidos como fuera posible. Este era un clan que, desde hace mucho tiempo, incluso antes de la Era de la Unión, había estado produciendo figuras como Nanok Nylav el Grande, rey de los soldados, que había escalado de la miseria al trono usando nada más que una sola espada.

“Reystov, tus impresionantes habilidades con la espada son un rasgo del norte, ¿verdad?”

“Sí. Aprendí de mi padre cuando era un mocoso.”

Definitivamente encarnaba las habilidades con la espada del norte de las que tanto había oído hablar.

“Esta espada también es una reliquia familiar forjada por mis antepasados.”

Los del Clan Silverpeak también eran conocidos como espaderos. Su estilo de herrería se llamaba estilo del norte. Se decía que avivaban las llamas de sus fuegos usando los vientos helados que soplaban a través del valle y apagaban el acero de sus hojas después de calentarlas y martillarlas poniéndolas en la nieve. Las espadas que fabricaban eran conocidas por tener la fría claridad cristalina del hielo y una construcción robusta y práctica que rivalizaba con el trabajo de los enanos.

Sin embargo…

“Si conoces los elogios que recibe mi clan, también conoces las críticas.”

“Sí…”

No estaba seguro de si era su ubicación o sus tradiciones las culpables, pero había oído que, dentro de su sociedad, un buen guerrero era considerado como alguien violento, ambicioso, decisivo y que no valoraba sus posesiones ni su propia vida. A veces arriesgaban sus vidas en pruebas de coraje, y no habría remordimiento si alguien moría como resultado. Su mayor placer era vencer a sus enemigos, quitarles la vida y reclamar sus tesoros. También se decía que, debido a estas tradiciones, las personas del Clan Silverpeak eran de mal genio y tendían a ser controladores y arrogantes con los demás. Se decía que muchos de ellos eran personas de sangre caliente con temperamentos salvajes, cuyas emociones podían oscilar violentamente entre el amor y el odio.

“Es un lugar salvaje”, murmuró Reystov en voz baja. “Peor de lo que imaginas, probablemente. Pueden mostrar un poco de unidad cuando se enfrentan a esos malditos ogros, pero el Clan Silverpeak no es una sola comunidad unificada. Son varios grupos en una lucha interminable sobre los lugares de caza del otro y pequeñas parcelas de tierra cultivable.”

Me dijo que su tierra era un mundo de conspiraciones, guerras, saqueos, sangre eliminando sangre como represalia—y luego, cuando la oportunidad parecía presentarse, fiestas de reconciliación, a veces matrimonios entre grupos para reducir la hostilidad, mientras más conspiraciones se hacían en secreto. Cuando los súbditos de los dioses malvados atacaran desde el norte, se produciría una tregua temporal, y se unirían. Y una vez que terminara la guerra, esos hermanos de armas volverían a enfrentarse.

“Volt’s Stove era uno de los asentamientos en esas montañas. En una cuenca, como la cima de una montaña curvada sobre sí misma. La historia cuenta que, en el tiempo de los dioses, el dios del rayo Volt desenterró una montaña e hizo una estufa para alimentar al ejército que lideraba contra Illtreat, dios de la tiranía. En el fuego, colocó una olla mística que le había dado su esposa, Mater, la Madre Tierra, de la que podía brotar un suministro interminable de comida. Y después de acampar durante la noche, todos sus innumerables soldados estaban llenos y satisfechos.”

Fue una historia fascinante. Me preguntaba si era una cuenca de Caldera hecha por la erupción de un viejo volcán o algo así. Por supuesto, en este mundo, existía la posibilidad de que en realidad fuera la consecuencia de la cocina del dios del rayo. En cualquier caso, si Volt’s Stove tenía una leyenda así, eso significa que…

“Adivinas bien. Las Montañas de Hielo no tienen mucha tierra cultivable, pero Volt’s Stove es uno de los buenos lugares. Nací como el segundo hijo del jefe de esa aldea. Tenía una abuela sabia y un padre que era un magnífico guerrero. Mi madre era una persona franca con una risa sincera. Mi hermano era alegre y bromista, y también tuve una hermana menor más tarde. Supongo que tuve una infancia feliz, hasta cierto punto.”

Una brisa fría sopló. Los inviernos de Southmark eran frescos, pero estaba seguro de que el viento en la tierra de Reystov era mucho más desagradable.

“Yo tenía diez años. Un grupo de tribus cercanas, lideradas por una en particular, invitó a la nuestra a una fiesta. Pero todas estaban confabulando. Los principales guerreros de nuestra tribu, mi padre entre ellos, fueron víctimas de un ataque sorpresa. Luego llegaron los atacantes. No podían luchar contra todos ellos. Mi tribu fue destruida. Mi abuela, mi madre, mi hermano, mi hermana—todos murieron. Y qué juego estaban jugando los dioses ese día no lo sé, pero yo estaba lejos con mi tío por parte de mi madre. Escapé del daño y sobreviví.”

Después de una pausa, durante la cual ninguno de los dos habló, él continuó. “Mi tío y mis primos me acogieron y me trataron bien. Por supuesto, me dediqué a entrenar, soñando con el día en que mataría a esa otra tribu por lo que habían hecho. Pero prosperaron ahora que tenían Volt’s Stove. Llegué a la conclusión de que el hecho de que alguien sea lo suficientemente malo como para apuñalar a tus padres por la espalda, no necesariamente significa que no sepa cómo gobernar.”

Para cuando Reystov llegó a la edad adulta de quince años, la tribu responsable se había hecho aún más grande y se estaba apoderando rápidamente de las tribus circundantes. Y entonces, dándose cuenta de que solo causaría problemas para la tribu y el pueblo de su tío, donde se hospedaba…

“Decidí abandonar mi búsqueda de venganza.” Reystov habló en un tono neutro, como si todo esto hubiera sucedido hace mucho tiempo. No pude leer ninguna emoción de eso. ¿Qué tipo de sentimientos escondía detrás de ese tono seco? “En cambio, decidí labrarme una reputación. Los antepasados ​​de nuestra tribu forjaron su reputación con espadas en mano, y obtuvieron honor y gloria que permanecerán para siempre. Si pudiera repetir esa hazaña—tomar mi espada y encontrar el honor y la gloria, difundir mi nombre por todas partes para que llegue a los oídos de mi familia en los agradables campos del cielo—entonces sus almas estarían orgullosas y podrían estar en paz.”

A la luz de las linternas, me contó la historia del nacimiento de un aventurero. Hizo un juramento al dios del rayo, Volt, jurando presentar sus respetos a su familia ofreciéndoles honor y gloria. Bajó la montaña con un mercader. Fue sorprendido por la abundancia del mundo al pie de las montañas y la cantidad de actividad que había. Se metió en algunas disputas y peleas, y ganó confianza en sus propias habilidades con la espada.

Con una leve sonrisa, me contó sobre los momentos en que las cosas no habían ido tan bien, los episodios de fracaso y desgracia. Y habló sobre sus aliados: las veces en que encontró a otros para unirse a él, las veces que se separaron, y los momentos en que tristemente se perdieron para siempre.

“En fin, la vida de un trotamundos y aventurero probablemente se ajustaba a mi personalidad.”

Se hizo famoso matando a muchos monstruos y conquistando varias ruinas. Antes de darse cuenta, se había ganado el segundo nombre de “El Penetrador”, y los trovadores comenzaron a cantar sobre él.

“Y luego te conocí, y mi lista de proezas se hizo más larga”, dijo Reystov mientras permitía que su mirada se desviara hacia el cielo estrellado, “y finalmente, me convertí en uno de los ilustres Matadragones.”

“Por supuesto, no soy lo suficientemente descarado como para reclamar el crédito por cosas que no hice.” Nuestra conversación privada sostenida en una noche de invierno continuó sin mucha emoción. “Si alguien preguntara quién era el jugador clave en el asesinato del dragón, William, ese serías tú. Ese destello radiante cuando golpeaste la garganta de Valacirca—fue increíble.”

Como de costumbre, no podía entender cómo se sentía Reystov. Permanecí en silencio, sin saber cómo responder.

Continuó, “Pero no es como si yo no hubiera jugado ningún papel, ¿verdad?”

Esa pregunta, sabía cómo responderla. “Por supuesto. Eso está claro como el agua.” Al igual que Reystov, no tenía intención de reclamar un crédito que no fuera mío para reclamar. “Cortaste las cabezas de la hidra, apuñalaste a los demonios hasta la muerte, y abriste el camino hacia el trono en el corazón de la montaña. Junto con Ghelreis, repeliste a los demonios que rodeaban el trono. Mantuviste a Valacirca bajo control varias veces y le arrancaste sus escamas. Si alguien alguna vez te critica y dice que no hiciste nada, por el dios de la llama y mi alma como guerrero, personalmente desafiaré a esa persona a un duelo.”

Menel, Al, Ghelreis y Reystov habían luchado contra el dragón inmundo a mi lado. Lo habíamos vencido juntos, y si alguno de nosotros hubiera faltado, nunca hubiéramos ganado.

Pero para que él lo mencionara, eso significaba que…

“¿Eso es lo que ha estado…?”

Reystov soltó una media risa. “No. No soy tan susceptible. Es solo que… ese pensamiento pasó por mi mente.” No estaba seguro de si era solo la luz de las linternas, pero parecía haber una oscuridad detrás de su sonrisa simulada.

“¿Qué pensamiento?”

“Bueno—” Hizo una pausa. “Que… este podría ser el momento de dejarlo.”

El guerrero que se había ganado el nombre de Reystov el Penetrador y que sin duda había ganado honor y gloria habló en voz baja. “No fui la fuerza principal en el asesinato del dragón, pero me gané el reconocimiento como parte del equipo y desempeñé mi parte bien. Pronto, este logro será puesto en una canción y se extenderá a innumerables personas a través de innumerables tierras, se transmitirá a través de innumerables generaciones. Y estoy seguro de que mi tribu y mi familia, que ahora descansan con los dioses, habrán encontrado tanto orgullo como paz después de ver las escamas que corté del dragón. Así que…”

Sus silenciosos murmullos sonaban como si estuviera confesando sus pecados.

“¿No estaría bien que dejara mi espada ahora? Es lo que comencé a pensar.”

Mi pensamiento instintivo fue, ¿No es eso solo natural? Durante mucho tiempo, Reystov había sido estricto consigo mismo, y ahora todo su entrenamiento había producido resultados definitivos. ¿Qué podría estar mal con querer cerrar el libro ahora? Pero Reystov se quedó callado de nuevo. Vacilante, abrió y luego cerró la boca varias veces sin decir nada. Luego, finalmente, habló, como si vomitara lo que había estado pudriéndose dentro de él. “Sentí debilidad en mí mismo.”

“Reystov, ¿no estás siendo un poco duro contigo mismo?”

“¿Y qué pasaría si fueras tú, William?”

“¿Eh…?”

“Imagina que después de superar una batalla sagrada y agotadora por tu dios, se te ocurrió pensar que tal vez eso fuera suficiente devoción al dios de la llama.”

Estaba horrorizado por la idea.

“¿Qué pasaría si ese pensamiento se abriera camino en tu cabeza y siguiera volviendo a ti y no pudieras quitártelo de encima tan fácilmente? ¿Qué harías?”

Ni siquiera lo había imaginado. Estaba sin palabras.

“Técnicamente, he hecho un juramento al dios del rayo Volt, pero no soy una persona profundamente devota. Puse mi fe en el acero que tenía en mis manos y en el cuerpo y espíritu que forjé por mi cuenta. Mi espada era Dios para mí. Me dediqué a Dios, pasé mi vida con Dios y pensé que moriría con Dios.”

“¿Es por eso que—?”

“Sí, es por eso que seguí buscando la batalla.”

En su momento de incertidumbre, había dado un paso adelante. En su momento de incertidumbre, había intentado forzarse a sí mismo a continuar como siempre. Era el tipo de elección obstinadamente directa por la que los guerreros eran conocidos. Ahora entendí que esta también era probablemente la razón por la que había estado evitando a Anna.

“Y así es como eso le terminó sucediendo a mi mano, y tú, Meneldor, y… Anna tuvieron que ocuparse de mí.”

“No puedes culparte a ti mismo por eso.” Reclamar la cabeza de un General que dirigía una multitud de demonios no era tarea fácil. Solo eso fue un logro digno de ser cantado por trovadores durante generaciones.

“Sí, lo sé. Pero después de ese incidente—” Hizo una pausa. “No quería que Anna tuviera que llorar así nunca más.”

Podría haberlo mirado accidentalmente. No podía creer que alguien rudo como Reystov, que siempre hablaba con un tono obstinadamente compuesto, hablara de otra persona con tanto cariño. “La amas”, dije.

“Sí, probablemente sí. Pero al mismo tiempo, una parte de mí no puede imaginarse guardando la espada, no puedo creer que esté dejando que una maldita mujer me haga dudar.”

Eso probablemente lo resumía. Si pudiera resolver sus sentimientos tan fácilmente, no tendría problemas. Sabía bien la intensidad de la pasión que Reystov había vertido en su espada.

“Por eso quiero que mi espada responda esta pregunta.” Reystov se levantó del bloque de madera. Siguiendo su ejemplo, también me puse de pie. Pude sentir la crepitante tensión en el aire por un tiempo. Era la determinación interna de Reystov, su lucha.

“William. William G. Maryblood. Paladín, Matadragones, guerrero con el poder de un dragón ancestral. Mi hermano de armas.”

Una abrumadora sensación de intimidación se estrelló contra mí como una onda de presión. Casi di un paso atrás, pero me mantuve firme y me encontré con su mirada de frente.

“Te reto a un duelo.”

Mientras el viento frío soplaba en el patio de almacenamiento, nos paramos uno frente al otro. La distancia entre nosotros era una espada y un paso. Cualquiera de nosotros podría cortar al otro simplemente sacando nuestras espadas y dando un paso adelante. Era el tipo de distancia que ponía los nervios de punta. Estábamos mortalmente cerca.

“¿Cómo determinaremos el ganador?” pregunté.

“Quien derrame sangre primero pierde. Si estás fuera de mi alcance aquí y ahora, dejaré mi espada.”

“¿Y si ganas?”

“Si mi espada me dice que continúe, simplemente continuaré donde lo dejé, en el camino hacia el honor y la gloria.”

“¿Dejando a Anna atrás?”

“Sí. Me doy cuenta de que esto no tiene nada que ver contigo y probablemente preferirías quedarte fuera de esto.”

“No, en absoluto. De hecho, estoy apoyando a Anna fuertemente.” Mantuve mi cuerpo tenso, pero relajé mi rostro un poco y sonreí. “Me siento muy motivado.”

“Gracias. Eso ayuda.”

“Pero…”

Tal como estaban las cosas, yo ya estaba en una horrible desventaja.

Incluso teniendo en cuenta que era de noche, Torch Port no era un lugar tan peligroso en este momento como para tener que caminar a todas partes con armadura completa. Solo había salido a hablar con uno de mis amigos, así que no tenía ninguna razón para salir completamente equipado. En este momento, solo llevaba ropa ordinaria y un abrigo. No tenía ni a Overeater ni a Calldawn junto a mi cadera, solo la única espada de acero que llevaba cuando no necesitaba nada más. Reystov, en comparación, parecía tener la espada que siempre usaba para luchar a su lado, y debajo de su gruesa capa pude ver que llevaba una armadura de cuero y otros equipos, como grebas y protectores para las manos. No solo tenía la peor arma, los lugares donde podría lanzar un ataque efectivo serían considerablemente restringidos.

Además, debido a que habíamos estado hablando durante tanto tiempo en medio de la noche en invierno, tenía frío. Me volví más tolerante a las bajas temperaturas desde que obtuve el poder de un dragón, pero me había prometido a mí mismo suprimir ese poder y permanecer lo más humano posible la mayor parte del tiempo. Así que cuando hacía mucho frío, yo también me estaba congelando. No hace falta decir que el congelamiento obstaculiza tu movimiento. En particular, el hecho de que mis manos estaban entumecidas era malo. Muy malo. Reystov, por otro lado, si mis ojos no me estaban engañando antes, había escondido una piedra de calentamiento en los pliegues de su capa y la había estado usando para calentar sus manos. No había pensado nada de eso hasta el momento. No había nada particularmente extraño en cargar algo para mantenerte caliente en este clima frío. Pero ahora me di cuenta de que incluso eso había sido parte del plan.

Y, por supuesto, porque habíamos estado hablando, yo estaba dentro de lo que llamaba “alcance del espadachín”. No podía imaginar que Reystov me permitiera retroceder y probar la estrategia de derrotarlo con magia y piedras desde la distancia. Él me cortaría a cintas mucho antes de que pudiera estar a una distancia segura. Y por último, pero no menos importante, había venido a un lugar escogido por Reystov. No sería del todo sorprendente que hubiera colocado pequeñas trampas cavando agujeros o atando hierbas. Como poco, eso era algo extra a lo que ahora tenía que prestarle atención.

“Seamos honestos, esto es bastante injusto, ¿no?”

“No recuerdo haber dicho que lucharía limpio. Si me voy enfrentar a ti, toda esta preparación es simplemente sentido común.”

“Oh, vamos. ¿Es esto un duelo o una pelea callejera? Dios mío”, dije, actuando ligeramente indignado. “Pero me alegra verte actuar más como tú mismo.”

Cuando lo dije, vi una ligera sonrisa en su cara sin afeitar. Este aspecto de él era lo que lo hacía tan bueno, y tenía mucho respeto por ello. Se aseguraría de que tuviera el control total de la situación antes de alcanzar la victoria con habilidades con la espada completamente perfeccionadas. Era astuto y, sin embargo, directo, y unía esos dos extremos magistralmente.

“¿Aceptas? ¿O te niegas?”

“Sí. Acep—” El corte fue instantáneo.

Con el sonido sordo de metal raspando contra metal, la espada rozó mi pecho desprotegido. Sabía que me atacaría en el momento en que aceptara su desafío. Y porque lo sabía, comencé a desenvainar mi espada medio instante antes de cuando lo dije. Me moví primero. Estaba seguro de eso.

“Cómo…”

¡¿Cómo se las arregló para acercar su espada hacia mí más rápido cuando tenía una ventaja?! Apenas me las arreglé para deslizar mi espada en el camino de la suya y desviarla, pero si hubiera sido un instante más lento, estaría sangrando y habría sido derrotado.

El movimiento de tirar hacia atrás la vaina, la rotación de su cadera, su trabajo de piernas—cada acción relacionada con el desenvaine de esa espada era extremadamente rápida y ningún movimiento era desperdiciado. Ni siquiera había parpadeado, pero su posición de combate se había convertido instantáneamente en la punta de una espada que se dirigía hacia mí como si estuviera viendo una película con varios marcos faltantes en medio. El primer ataque fue rapidísimo. Estaba convencido de que incluso un guerrero muy habilidoso habría tenido su pecho abierto en ese momento nueve de cada diez veces. Pero sobrevivir a ese primer ataque absurdo era solo donde comenzaba la verdadera batalla.

El suelo se estremeció cuando Reystov dio un paso hacia mí, con toda su cara sobrecogida por una expresión demoníaca. El primer corte desde la vaina fue seguido de inmediato por un corte de dos manos en la dirección opuesta. Un rugido llenó el aire seguido de una furiosa serie de ataques, recordándome a uno de los ataques frontales de Blood, excepto que la espada de Reystov era mucho más corta y los ataques eran mucho más rápidos. Garganta, hombro, muñeca, pecho, costado—cada ataque lanzado contra mí era preciso e implacable y rebosante de poder. Si sucumbiera a la presión y retrocediera, eventualmente sería cazado. Agacharse ordinariamente y eludir estaban condenados al fracaso.

Entonces, gritando en voz alta, lo detuve por la fuerza. Hubo un choque violento de metal, y mi espada se astilló.

La espada de Reystov era un arma notable del estilo del norte, y Gus había grabado Signos en ella. Golpeando una espada común y corriente contra ella, era inevitable que mi arma fuera aplastada y terminara astillada. No podía esperar ganar contra Reystov mientras valoraba mi espada. Aunque la pelea iba a terminar a la primera señal de sangre, esta era una batalla seria, un duelo—no un juego—usando espadas reales. Cualquiera de nosotros podría morir si nos apuñaláramos en el lugar equivocado. No podía darme el lujo de pelear bien y cuidar mi espada.

Así que, resignándome a que mi espada fuera destruida al final de la batalla, choqué las espadas a propósito. Estrellé todo lo que tenía contra él, incluso su propia arma, y él hizo lo mismo. Los poderosos impactos sacudieron nuestras espadas e hirieron las manos que las agarraban. Reystov se tambaleó.

Era cierto que la velocidad, la técnica y las cadenas de ataques de las que era capaz Reystov eran formidables, pero solo usaba una sola espada. Si encontrara la espada que era su único método de ataque de frente, golpeándola y golpeándola con fuerza suficiente para pegarle con su propia arma, al menos así no me dejaría atrapar por ese torbellino de ataques y me haría trizas.

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Si los vaivenes de ataque y defensa empezaban a salirse de control, solo tenía que aplastar esos movimientos con un poder abrumador. Después de todo, Blood me había enseñado que, si conseguías músculos, podrías resolver casi todo por la fuerza.

“¡Maldición, eres fuerte…!”

Sin embargo, la espada de Reystov intentaba sobrepasar los límites que implicaba “casi todo”. Probablemente había predicho que trataría de utilizar la fuerza bruta para superar esta situación. A medida que nuestras espadas continuaron chocando entre sí, de repente, Reystov hizo un movimiento. En el momento del contacto, su espada dio un gran giro. Usando el impulso de mis fuertes ataques en mi contra, la punta de la espada se acercó a mi pecho. Desvié su camino, la punta apenas erró. Golpeé los pies contra el suelo para mantener mi equilibrio. Nuestros hombros chocaron. Él giró, tratando de controlar el espacio para su ventaja.

Pero esa era una mala posición para enfrentarse con espadas. Reduje la distancia. Nuestras espadas se bloquearon. Inmediatamente, la espada de Reystov giró. Esto no era bueno. Mi pulgar, iba a perderlo. Dejando escapar un grito de alarma, bloqueé su ataque con la empuñadura y lo desvié. Cruzamos espadas otra vez, el metal se deslizó contra el metal, y al momento siguiente, no tenía idea de lo que había hecho, pero la empuñadura de su arma estaba frente a mis ojos. Él iba—

Hubo un fuerte golpe.

Estrellas explotaron dentro de mi cabeza.

Me tambaleé.

Gemí de dolor. Esta vez, fui yo quien retrocedió. Fue justo decir que tuve mucha suerte de poder defenderme de sus ataques posteriores. En cuanto al golpe con la empuñadura, mi frente robusta había recibido el golpe, y…

“No… estoy… sangrando.”

“Parece que tienes razón.”

Al demostrar un movimiento para cortar los dedos, él llevó mi atención a la punta de su espada, luego dio un paso enérgico hacia mí mientras giraba la espada y me golpeó con la empuñadura. Si no hubiera reaccionado a tiempo y el golpe me hubiera dado en la nariz, definitivamente habría habido sangre. De hecho, aunque me las había arreglado para cambiar el punto de contacto, mi frente también podría haberse fracturado, por lo que solo pude decirme que tuve suerte de no sangrar.

Él realmente era terriblemente fuerte. Tenía una buena comprensión de los tipos de ataques realizados desde un enlace donde las espadas estaban en contacto. Blood me había enseñado sobre las espadas del norte que usaba el Clan Silverpeak, así como las técnicas utilizadas en muchos otros estilos de lucha. Yo también era mucho más fuerte que Reystov en términos de fuerza bruta. Sin embargo, siempre estaba a la defensiva. Él estaba en otro nivel en cuanto a la finura de su técnica, cuántos movimientos adelantaba su mente, la cantidad de patrones de ataque y defensa que había entrenado hasta que eran instintivos. Esta fue la diferencia que hicieron la obsesión, una actitud seria y años de experiencia con la espada.

Por supuesto, sabía que era un oponente temible. Pero no me había imaginado cuán temible era. Él era muy fuerte. Luchar contra él era sofocante. No tenía tiempo para conjurar magia u orar por protección. Podría decir que una estocada tan rápida como un rayo vendría en el momento en que mostrara algún signo de intentarlo. Él no era el tipo de oponente que se podía manejar con ligereza mientras te distraías con otra cosa. La única opción era seguirle la corriente y luchar con la espada, pero él tenía la ventaja tanto en la calidad del arma como en la técnica.

Él era fuerte. Él realmente era fuerte. ¿Qué iba a hacer? ¿Cómo iba a atacar? ¿Cómo iba a ganar? Mientras formulaba varios planes en el fondo de mi mente, fijé mi mirada en Reystov. Él me devolvió la mirada, sus ojos brillaban con ferocidad. Lo entendía bien. Mis ojos mientras me miraba probablemente brillaban de la misma manera. Yo no estaba sonriendo, y él tampoco, pero estaba seguro de que, por dentro, los dos estábamos sonriendo—con los colmillos descubiertos. No tenía idea de que pudiéramos ser tan antagónicos el uno con el otro. ¿Podía llevarlo así de lejos con él? ¿Y llevarlo aún más lejos? ¿Y él todavía me seguiría? Ese sentimiento, ese orgullo, esa alegría, se desbordaban sin parar. Todo lo que nos habíamos entrenado para ser capaces de hacer, ese calor magmático que se acumulaba dentro de nuestros cuerpos cada vez que entrenábamos, ahora había encontrado un compañero que podía manejarlo en un nivel muy alto, y estaba ansioso por escapar.

“Divertido, ¿no es así, William?”

“Sí. Realmente lo es.”

Mientras nos apuntábamos con las puntas de nuestras espadas el uno al otro, me encontré incluso pensando que no quería que esto terminara. Todo lo demás, incluido el propósito original de nuestro duelo, había desaparecido de mi mente. Solo quería, desesperadamente, vencerlo. Y estaba seguro de que Reystov sentía lo mismo.

“Segunda ronda. No mueras.”

“Tú también, Reystov. Por favor.”

Nos movimos lentamente el uno hacia el otro. El ruido exterior se desvaneció del mundo. Rayos de luz plateados bailaban en la oscuridad al son de los fuertes ecos de las espadas chocando. Todo lo que existía era nuestra propia espada y la espada del oponente frente a nosotros. No hubo más vacilación o restricción. Los dos sabíamos que seríamos derrotados si nos atreviéramos.

Rugí y Reystov siseó bruscamente cuando dos furiosos ataques se enfrentaron. Y luego, ambos dimos un paso atrás.

¿Cuánto tiempo habíamos estado cruzando espadas? De repente me di cuenta de que el arma en mi mano ahora podía confundirse con una hoja de sierra. Probablemente no iba a durar mucho más. No era una mala espada, era promedio, pero aun así, un puñado de choques más y es probable que se rompa lastimosamente. Tenía que alcanzar la victoria antes de que eso sucediera.

Y para hacer eso, tenía que abandonar el último atisbo de vacilación, ir a por todas, e intentar matarlo.

Era la única forma de ganar contra él.

Inhalé, luego exhalé.

“Por la llama.”

“Por el acero de Silverpeak.”

Y con esas pocas palabras, dichas como plegarias, dos rayos brillantes de plata cruzaron caminos.

El final fue decepcionante. Sangre fresca salpicó el suelo. Era como si un hechizo se hubiera roto. Toda la emoción y la alegría de desatar todo nuestro poder y habilidad se disiparon en el momento en que vi la sangre goteando.

“Parece que he perdido.”

“Por qué…”

Mi espada había rasgado el hombro de Reystov; la suya solo había perforado el aire. Yo estaba ileso.

“¿Por qué te detuviste?” grité sin querer. En el último instante, en ese momento en que abandonamos incluso nuestra preocupación por la vida del otro e intercambiamos los golpes finales, Reystov había detenido su espada por alguna razón, y su ataque perdió su poder. Sacó toda la fuerza de su propio ataque, giró su cuerpo y “bloqueó” la punta de mi espada con su hombro. La emoción, la alegría, el atisbo de grandeza, la resolución que estaba a momentos de distancia—todo se desvaneció en la nada en un abrir y cerrar de ojos.

“¡¿Por qué?!”

Si Reystov hubiera cargado hacia mí, seguramente uno de nosotros habría ganado. ¿Habría encontrado su espada su objetivo? ¿Lo habría hecho la mía? ¿O ambos hubiéramos golpeado al otro? Solo un segundo más, y el duelo habría llegado a una conclusión. Habría sido una victoria clara y una derrota que podríamos haber aceptado. En cambio, se había deslizado entre mis dedos como un fantasma y se había derretido en el aire. Arremetí contra Reystov emocionalmente, mi entusiasmo se convirtió en enojo porque nuestra batalla había terminado de una manera tan decepcionante.

“Lo siento”, dijo. “Vi a Anna llorando.”

“Oh…” Tan pronto como me dijo eso, perdí mis palabras.

“En ese último momento, William, podría haber ganado en tu contra. Pero al mismo tiempo, existía la posibilidad de que no saboreara la dulce miel de la victoria, sino una taza fría y amarga de muerte.”

Había sido exactamente así. No tenía idea de cuál de nosotros habría ganado. Habíamos estado luchando de verdad. Dependiendo de la forma en que cada uno eligiera mover nuestra espada y los ángulos de nuestros enfoques individuales en ese último momento, una espada podría haber alcanzado un punto letal para cualquiera de nosotros, con suficiente velocidad para matar a esa persona al instante.

“Justo en ese momento, lo que imaginé no era yo parado victorioso sobre un guerrero matadragones. Fue el rostro lloroso de una mujer. ¿Qué es eso sino la respuesta?”

Reystov había dicho que quería que su espada respondiera la pregunta. ¿Buscaría el honor y la gloria con su espada sostenida firmemente en la mano, o la dejaría y tomaría el amor y la felicidad? Parecía que había llegado a la respuesta antes de que nuestra batalla siquiera hubiera tenido la oportunidad de terminar.

“Lo siento.”

Cuando Reystov pidió disculpas, negué con la cabeza. “Una pelea de espadas tan igualada como esa… Apuesto a que una persona no llega a tener muchas batallas como esa en toda una vida.”

“Cierto.”

Hubiera mentido si dijera que ya lo había superado. Quería gritarle, “¿Cómo te atreves?”

“¡¿Cómo pudiste detenerte y abandonar una gran batalla como esa?! Solo porque el objetivo era resolver tus sentimientos no te da derecho a—Estoy enojado contigo, ¿sabes?”

“Sí.”

Una parte de mí estaba quejándose de que quería terminar y resolver la pelea. El lado guerrero de mí que fue criado por Blood estaba estampado en frustración en este momento, refunfuñando, gritando y haciendo un berrinche. Pero la otra parte de mí, criada por Mary…

“¡Estoy enojado contigo, así que no me importa lo que digas, no voy a curar esa herida en tu hombro!”

“Ya veo.”

“¡Bien!”

Esa parte aceptó esta conclusión con una sonrisa.

Reystov y yo nos miramos, yo con una cara malhumorada y Reystov viéndose arrepentido, y ambos nos dimos una sonrisa irónica. “¡Pues vete, entonces!” dije. “Vete de aquí, Reystov, desertor. ¡Te sugiero que vayas a buscarla para que te lo cure!”

“Sí, haré exactamente eso. Sin embargo, me va a dar un buen sermón por esto.”

“Y te lo mereces. Oh, espera, ¿voy a recibir un sermón más tarde también?”

“Solo déjamela a mí.” Sosteniendo su hombro con su mano opuesta, se dio la vuelta. “William”, dijo mientras comenzaba a alejarse.

“¿Qué?”

“Mi amigo, tienes mi más profunda gratitud.” Dejando solo esas palabras atrás, se fue. Todavía sosteniendo mi espada completamente destrozada, me quedé allí bajo la luz de la luna y lo vi alejarse. La noche estaba tranquila.

Reystov parecía haberle entregado su corazón a Anna. No iba a indagar en todos los detalles, pero de todos modos, al día siguiente, parecían una pareja bastante cariñosa.

Menel puso una cara seria y con un tono solemne dijo, “Penetrada…”

“¡Oh, no, no bromeemos con eso!”

¡No es como si no me hubiera pasado por la cabeza! ¡Estaba pensándolo, pero ya sabes, hay cosas que no se dicen!

“Qué rápido saca su espada”, dijo Tonio. “Reystov el Penetrador ha estado a la altura de su nombre. Estoy bastante seguro de eso.”

“¡Tú tampoco, Tonio!”

Era de noche. Había enviado a las criadas que estaba empleando a casa, y la gran sala de mi mansión se sentía mucho más vacía ahora. Cuatro cuernos de cerveza se encontraban encima de la pequeña mesa cuadrada junto a la chimenea, junto con platos de nueces tostadas, carnes ahumadas saladas y frutas secas. Menel y Tonio estaban sonriendo ampliamente en la mesa, mientras que Al junto a ellos solo reía disimuladamente.

“Bien, entonces, ¿a nadie le importará si continuamos sin Reystov esta noche?” dijo Menel.

“Creo que no”, respondió Tonio. “Dejemos que el maldito suertudo haga lo que quiera.”

“Sí”, dije. “En eso estoy de acuerdo.”

Al asintió. “No vale la pena ir y molestarlo.”

Recientemente fue un momento muy ocupado con todo el caos causado por el dragón inmundo, pero esa fue una razón más para que Reystov quisiera estar con la mujer que le era querida. Podía entender eso. “Por la gracia de los dioses, estamos realmente agradecidos”, dije, haciendo la bendición breve. “Por la salud y la felicidad de Reystov y Anna.”

“Salud.” Con movimientos perezosos y poco entusiasmo en nuestras voces, levantamos nuestros cuernos.

Pasábamos el rato así en mi mansión a veces, todos traían alcohol y cualquier comida que tenían. Entonces todos nos reuníamos, levantábamos nuestras copas, y pasábamos el rato. Nos habíamos estado reuniendo así recientemente. No era para nada especial. Era solo una reunión ordinaria de solo nosotros los chicos. A veces, Bee se unía, pero estas reuniones eran un poco sucias. Principalmente, éramos Menel, Tonio, Reystov, Al, Ghelreis y yo. La relación barba-cara era asombrosa. No hacíamos una bonita imagen. Las novelas ligeras de mi mundo anterior nunca nos lo hubieran permitido; simplemente no éramos lo suficientemente atractivos.

“Reystov, sin embargo. ¿Quién lo hubiera pensado?” murmuró Menel mientras masticaba ruidosamente algunos frijoles asados.

Al, con espuma por todo el bigote, asintió. “Sorprendente, ¿verdad?”

“Quiero decir, emprender aventuras llenas de riesgo por honor y gloria no es algo que puedas hacer por mucho tiempo, pero aun así, ¿quién lo hubiera pensado?”

“Yo esperaba que Will se le adelantara a él en asuntos de ese tipo”, dijo Tonio, arrancando un trozo de carne ahumada con los dedos.

“¿Y-Yo?” Incliné la cabeza.

“Un héroe bien educado, devoto y hábil con activos y estatus y sin conexiones familiares por las cuales preocuparse. Esa es una inversión sólida, si me preguntas. He oído que algunas mujeres jóvenes en la calle dicen que te admiran, ¿sabes?”

Menel se rió a carcajadas. “Tonio, este tipo puede cumplir con todos los requisitos, pero es un cobarde con las mujeres.”

“Ah, ese tipo”, dijo Tonio, asintiendo en profundo entendimiento. “El tipo de hombre con admiradoras y gente que piensa que es agradable, pero nada más…”

Gruñí, derrotado. Era cierto, así que no tenía forma de negarlo. Aparte de esa oferta del dios de la no-muerte, Bee y Anna eran las únicas chicas con las que tenía una relación cercana. Y Anna estaba felizmente unida a Reystov y yo no tenía ese tipo de relación con Bee. En resumen, el área a mi alrededor era una zona libre de mujeres hasta el punto de que en realidad era un poco triste pensarlo. “B-Bueno, ¿qué hay de ti, Menel?” dije. “¡Este, tú y Dine de Lothdor!”

“No somos así.” Tomó un trago de su cuerno. “Y de todos modos, incluso si alguna vez fuéramos a ser así, estás hablando de una larga espera con una elfo.”

“¿En serio?”

“Pasas unos buenos diez años descubriendo la personalidad del otro y si eres un buen compañero, entonces puedes pensar en casarte.”

“Dioses, esa es una larga espera.”

“Y la mayoría de los elfos lo llamarían ‘apresurar las cosas’.”

Estúpidamente largo, pensé.

Viendo mi mirada de sorpresa, Al soltó una risa nerviosa. “Bueno, los elfos viven más que cualquier otra raza conocida.”

Ciertamente se decía que los elfos podían vivir fácilmente cientos de años, a veces más de mil dependiendo de la fuerza de su sangre. Los enanos vivían entre la mitad y la cuarta parte de ese tiempo, y en cuanto a los halflings—maravillosamente, nadie sabía realmente cuánto tiempo vivían, gracias a una combinación de su actitud despreocupada (“¿Quién demonios se molestaría en contar su edad?”) y su intensa pasión por los viajes.

“Una vez que un elfo se casa con alguien, estarán juntos durante varios cientos de años, así que se casan con mucha cautela. Si la relación se complica, puede provocar problemas que se prolongarán durante siglos.”

“El hecho de que la vida en el bosque rara vez cambia también podría ser un factor contribuyente”, agregó Tonio. “Los elfos adoptan una actitud arrogante hacia el tiempo, pero cuando llegan a una aldea humana, su percepción parece cambiar.”

Él tenía razón. Vi elfos de vez en cuando, incluso aquí en Torch Port, y no dejaron esa impresión radical. Probablemente podían ajustarse al ritmo de la cultura que los rodea hasta cierto punto. Por lo general, eran personas inteligentes, después de todo.

“Así que nada de eso está pasando conmigo. ¿Y tú, Tonio, no piensas en volver a casarte?”

“Estoy abierto a la posibilidad, pero no, no ahora mismo.” Dio una sonrisa avergonzada.

Tonio ya había estado casado una vez, pero su esposa falleció. Tenía una constitución débil y tendía a enfermar fácilmente, pero era una persona inteligente y alegre. Después de eso, la empresa comercial para la que trabajaba quebró, y se convirtió en un vendedor ambulante, luego se encontró conmigo y logró reponerse. Su vida había sido una especie de montaña rusa, en realidad.

Quizás recordando a su esposa, los ojos de Tonio se vidriaron por un momento. Luego, le hizo a Al la misma pregunta planteada a los demás.

“Estoy técnicamente comprometido.”

Lo miramos fijamente, asombrados.

“¿Oh?”

“¿Qué diablos? Nadie me lo había dicho.”

“Por favor, cuéntanos.”

“Bueno, ni siquiera estoy seguro de si aún va a suceder o no…” En su tono reservado habitual, Al comenzó a explicar. “Hace mucho tiempo, cuando los enanos eran una tribu errante, hubo un momento en que encontramos un refugio seguro en un lugar llamado Vale, en el Valle de Niebla de Grassland.”

“El Valle de Niebla…” Si recuerdo correctamente, era un enorme cañón en el noreste del Reino Fertile.

En la parte oriental del Reino Fertile, había una región llamada los Cien Reinos Combatientes. La tierra allí tendía a ser pobre y había muchos páramos. Los pequeños estados manejados por familias poderosas o clanes ascenderían al poder allí y librarían la guerra contra los demás hasta que cayeran en la ruina. Debido a este ciclo destructivo, no era una región muy estable. Al norte de eso había un valle inmensamente extenso rodeado de montañas neblinosas. Oculto por el denso bosque, había un reino de enanos que producía varios tipos de mineral.

“Eh. Vivíamos muy cerca el uno del otro. En realidad, no importa, supongo que es bastante común.”

La tierra natal de Menel, el Gran Bosque de Erin, estaba inmediatamente al norte del Valle de Niebla. Pero en cuanto a si se puede llamar a esto una gran coincidencia, Menel tenía razón en que no era realmente el caso. Entre todas las naciones de elfos y enanos de Grassland, el Gran Bosque de Erin y el Valle de Niebla eran bastante grandes. Si le preguntaras a un elfo o enano en Southmark en este momento de dónde eran, aproximadamente la mitad de ellos probablemente nombraría uno de esos dos.

“Entonces, ¿hay una mujer a la que le prometiste tu futuro? ¿Una prometida?”

“Algo así. Mis difuntos padres hicieron la promesa de que cuando naciera su hijo, él se casaría con—bueno, ella era la nieta del rey de Vale en ese momento.”

“Entonces, ¿una princesa? Demonios. Espera, ¿por qué diablos dejaste eso y viniste hasta aquí?”

“Bueno, eh, verás, Vale ha estado en una especie de lío en los últimos años con el problema de sucesión…” Al tenía una mirada complicada en su rostro.

“¿Problema de sucesión?”

“¿Ni siquiera tú lo sabes, Tonio?”

“Vale es terriblemente insular. Nunca ingresarás como miembro de otra raza a menos que seas un enviado diplomático o alguien en muy buenos términos con ellos. Así que incluso para un comerciante como yo, debo decir que es bastante difícil obtener información. La mayoría de los enanos son muy reservados.”

“No voy a entrar en detalles, pero internamente las cosas estaban un poco al filo de la navaja. Se sacaban armas, e incluso el derramamiento de sangre parecía posible.”

“Vaya…”

Los argumentos entre su misma sangre y carne se pueden intensificar fácilmente, pero si se sacaron armas, las cosas tuvieron que haber empeorado bastante. Si no eran cuidadosos, lo siguiente sería probablemente la guerra civil, que terminaría con la familia entera del bando perdedor y todos sus seguidores siendo asesinados.

“Hay más de unos pocos refugiados del País de Hierro allí, gozando de protección por parte de Vale hace doscientos años. Los dos lugares están en lados opuestos del Mar Central, por supuesto, pero todavía había algunos entremezclados, y había personas que tenían parientes en el otro lugar. De todos modos, cuando este tipo de desacuerdo se manifestó, ciertas personas comenzaron a tener ideas sobre cómo podrían involucrar al grupo de personas que anteriormente vivían en el País de Hierro y utilizarlas para sus propios fines.”

“Ah…”

Al era el último miembro de la familia real del País de Hierro. Si pudieran atraerlo a su lado, podrían obtener el apoyo de los antiguos habitantes del País de Hierro en la lucha por el trono. Era una situación peligrosa para Al. La gente a su alrededor probablemente se dio cuenta de eso.

“Entonces, ¿fue para asegurarse de que no te pasara nada?”

“Creo que definitivamente fue parte de la razón por la que todos me dijeron que me fuera. Prácticamente tuve que huir al amparo de la noche.”

Como gente del País de Hierro, no podían arriesgarse a que el último miembro de su línea real muriera violentamente atrapado en el conflicto por la sucesión. Quizás pensaron en alguna excusa, como un grupo de viejos enanos que querían regresar a su tierra natal, y lo metieron de polizón para sacarlo. La vida de Al también tenía su parte de drama…

“Así que si el matrimonio sigue en pie o no depende del resultado de la lucha por la sucesión. Ni siquiera sé cómo va a terminar.”

“¿Serías feliz si todavía está en pie?” le pregunté.

“No estoy seguro…” Al pareció pensar por un momento. “No es como si hubiera estado cerca de ella alguna vez. Los enanos de Vale son estrictos con respecto a la separación de hombres y mujeres. Así que todo esto sobre una promesa de matrimonio no me parece bien, pero espero que ella esté bien.”

En algún momento, nuestra perezosa charla sobre nada se había tornado sorprendentemente seria.

“Al, la próxima vez que vaya a Whitesails, haré algunas investigaciones para que descubras cómo están las cosas actualmente.”

“Yo también”, dijo Menel. “Yo voy a, eh—” Hizo una pausa. “Encontrar una manera de hablar de esto con los aventureros del norte.” Los dos le sonrieron.

Él se inclinó profundamente hacia ellos. “Gracias, Tonio, Menel.”

Entonces, para relajar la atmósfera, Menel sonrió. “Casarse es un verdadero fastidio, ¿eh? Tienes que pensar en los padres, la familia…”

“Sí, realmente es un embrollo. Oh, pensándolo bien, nunca lo he visto, el padre de Anna, ¿no era él el jefe del templo de Whitesails?” Al sonrió a Menel. “¡Espero que sea una buena persona que apruebe su matrimonio!”

Lo dijo casualmente, pero un profundo silencio cayó.

“E-Este… ¿Hola?”

Confundido por el profundo silencio, Al miró a todos, pero estábamos demasiado ensimismados ​​para responder. Por supuesto—¿Cómo lo había olvidado? Era el Obispo Bagley. La persona que Reystov tenía que enfrentar para obtener el permiso para este matrimonio era el Obispo Bagley. En este mundo, si un hombre y una mujer iban a casarse, el permiso de los padres era muy importante.

“Me pregunto cómo reaccionará”, dije finalmente.

“¿Se volverá completamente loco?”

“Nunca se sabe. Él podría sorprendentemente aceptar la idea.”

Nadie lo sabía.

Reystov “el Penetrador” contra el Obispo Bagley—una pelea que nunca imaginé había surgido de la nada.

¿Qué le deparaba el futuro a Reystov y Anna? Saludé a la mañana del día siguiente con ese pensamiento en el fondo de mi mente. Como de costumbre, oré a mi dios y luego comencé a entrenar. No importaba lo que estuviera pasando, era importante seguir haciendo pequeños esfuerzos día tras día.

“Cuatro…” gruñí. “Cinco…”

Estaba en mi patio. Exhalando lentamente, levanté dos piedras hasta la altura del pecho usando agarraderas simples que había hecho de una cuerda de entrenamiento, una en cada mano. Estas piedras eran aproximadamente del tamaño de la cabeza de un bebé, pero tenían Signos grabados en ellas para aumentar su peso. Había convergido mana en ellas antes del entrenamiento.

La gruesa cuerda de paja crujió bajo el peso. Las piedras eran cómicamente pesadas. No había manera de que pudiera hacer esto rápidamente, así que reuní todas mis fuerzas y las levanté lentamente. Al también estaba levantando piedras a mi lado, con la cara roja y sudando.

“Nueve… ¡Diez!”

Un largo gruñido vino de Al.

La cuerda crujía con cada repetición. Mis músculos gritaban que no podían aguantar más. Apreté los dientes y los ignoré. “¡Sigue… así!”

“¡Sí, señor…!”

Al y yo levantamos las piedras varias veces más, finalmente llegamos a nuestro límite y volvimos a poner las piedras en el suelo. Las cuerdas y las piedras cayeron con un fuerte golpe y se hundieron un poco en el suelo. Ambos nos sentamos en el lugar y recuperamos el aliento.

Después de calentarnos con una carrera de entrenamiento y algunos estiramientos, habíamos estado constantemente torturando los músculos de todo nuestro cuerpo con el peso asesino de estas piedras con Signos grabados en ellas. Mis músculos habían sido trabajados y se sentían calientes. Eso era una prueba de que el entrenamiento estaba funcionando. Incapaz de hablar, descansé durante aproximadamente un minuto y medio mientras sentía como el calor llenaba todo mi cuerpo. Luego, me levanté de nuevo y dije, “¡Muy bien! ¡Hagamos otra vuelta! ¡Aquí es cuando es importante esforzarse!”

“¡S-Sí, señor!” Al vino conmigo.

Después de eso, hicimos otra serie de ejercicios con piedras en varias posiciones: recogiéndolas, empujándolas, levantándolas, y así sucesivamente. Luego colapsamos y recobramos el aliento. “¡Muy bien! ¡Hagamos otra vuelta!”

Al ya estaba en el punto de agotamiento. Con ojos relucientes, finalmente imploró misericordia.

“¡Pero acabas de decir eso!”

“¡Aquí es cuando es importante esforzarse!”

“¡También dijiste eso!”

Sí, eso hice, pensé. Pero esto es importante. Colocando mis manos sobre sus hombros, lo miré a los ojos.

“Escucha, Al.”

“¿Sí? ¿Qué pasa?”

“No hay nada más divertido que levantar algo pesado del suelo.”

Al me dio una mirada de conmoción que decía, “Hablas en serio.”

“Al menos, eso es lo que tienes que creer mientras entrenas. Ahora, con una sonrisa…”

“¡N-No hay nada más divertido que levantar algo pesado del suelo!”

Y así nos motivamos con sonrisas forzadas y, juntos, hicimos otra vuelta. En el momento en que me presioné hasta mi límite absoluto, Al cayó al suelo, completamente aniquilado.

“E-Estuviste realmente entusiasmado hoy…”

“Oh, eh, cierto. Lo siento. Me dejé llevar. Perdón por hacer que me acompañaras.”

Mientras me recuperaba de mi fatiga, hice unos suaves movimientos de algunas técnicas de lanza, y para terminar hicimos algunas prácticas de lucha con palos, cuyos extremos había envuelto en tela y algodón. Al estaba en las últimas. Hizo bien en quedarse conmigo hasta el final.

Esto probablemente haya sido la influencia de mi batalla con Reystov. Incluso yo pensé que había sido un poco demasiado entusiasta hoy. El exceso de trabajo también era algo. Entrenar demasiado era tan malo como entrenar muy poco.

“Pero hiciste bien en mantener el ritmo.”

“¡Gracias!”

La fuerza y ​​la resistencia de Al eran bastante impresionantes en este punto. La característica naturaleza robusta de los enanos sin duda ayudó, pero realmente podía decir que había estado trabajando duro en su entrenamiento sin aflojar, incluso cuando yo no había estado cerca para vigilarlo.

“Después de luchar todas esas batallas una tras otra en esas montañas, me di cuenta de la importancia de poder luchar cuando estás agotado.”

Asentí. Realmente era importante poder aguantar una pelea decente incluso cuando no estabas en tu mejor momento.

Como deporte, pelear involucraba mantenerse en buena forma para estar en forma máxima en el día, y enfrentar a tu oponente en esa condición. Pero en una batalla real, no necesariamente estarás en la mejor forma. De hecho, pelear en una forma menos que ideal era probablemente más común. Cansancio extremo de viajar de un lugar a otro y luchar batalla tras batalla, escasez de alimentos y agua, heridas y enfermedades—incluso mientras padecía estas condiciones, un guerrero tenía que balancear su pesada arma y golpearla innumerables veces contra sus enemigos y sus escudos.

Las condiciones menos que perfectas eran el sello distintivo de las batallas reales, y músculos eran exactamente lo que era necesario para lidiar con eso. Cuando se trataba de movimientos sofisticados, había mucho que pensar: movimientos sofisticados, incluyendo cómo secuenciarlos, el tiempo, las condiciones que los harían una buena elección, y más. Sin embargo, ataques repetitivos que dependen de la fuerza bruta podrían realizarse incluso cuando estabas tan agotado que no podías pensar con claridad. La “fuerza brusca y simple”, en la que podías representar una amenaza suficientemente seria simplemente lanzando aleatoriamente ataques ordinarios, a veces era superior a la “fuerza intrincada y complicada”. Y lo más importante de todo…

“Cualquiera puede obtener músculos simplemente entrenando y comiendo mucho.”

Algunas técnicas avanzadas requieren un cierto tipo de aptitud. No todos pueden aprender todas las técnicas. Pero cualquiera podía entrenar para tener fuerza y ​​resistencia, incluso si eran un poco torpes, siempre y cuando no tuvieran problemas físicos. Incluso pensé que estos tipos de factores podrían ser la parte más importante de la estrategia militar.

“Así que haz un pequeño progreso todos los días”, continué. “No estoy por aquí muchos días, pero mantén tu entrenamiento por tu cuenta, y por favor no te olvides de cambiar las cosas de vez en cuando.” Luego, soltando una voz inexpresiva, declaré el final de nuestro entrenamiento. “¡Bien, eso es todo por hoy! ¡Come un abundante desayuno para que tu entrenamiento no sea un esfuerzo en vano!”

Observé a Al alejarse tambaleándose hacia la mansión, y luego fui a conjurar la Palabra de Negación sobre todas las piedras. Si dejara una gran cantidad de piedras con pesos anormales por ahí, podría causar algún tipo de accidente.

Por cierto, esto servía también como práctica de magia. Mientras conjuraba una Palabra de Negación, escribía otra con una mano, y mientras escribía una Palabra de Negación con una mano, escribía las Palabras Lumen y Tenebrae alternativamente con la otra, cancelando ambas. La doble conjuración de magia también requería un entrenamiento constante.

Cuando cancelé el Signo Pondus grabado en cada una de las piedras, mi mente una vez más regresó a Reystov y Anna.

Lo pensé mucho, y estaba bastante seguro de que el Obispo Bagley en verdad iba a estar enojado. Después de todo, él era un hombre religioso con sentido común. Reystov puede haber sido un aventurero renombrado y trabajador, pero también era un hombre de edad incierta, ojos férreos, cabello despeinado y barba desaliñada que claramente tenía conexiones con algunas personas desagradables. El obispo probablemente no estaría feliz de dejar que un hombre así tenga a su hija. Pero Reystov era un amigo. Si iba a dejar su espada, quería ofrecerle el mejor trabajo que pudiera encontrar y ayudarlo a vencer al Obispo Bagley. Ya estaba en deuda con nuestro rechoncho obispo de mal genio, pero tal vez podría postrarme…

En ese momento, escuché una voz detrás de mí.

“Eres bueno en eso. ¿Hay un truco para ello?”

Era una voz con la que estaba muy familiarizado.

“Simplemente practiqué hasta que pude hacerlo de alguna manera”, le respondí mientras dibujaba varios símbolos con ambas manos. No me molesté en darme la vuelta. Solo tenía un par de piedras más pendientes y terminaría. “Empecé dibujando un círculo en el aire con la mano derecha mientras dibujaba un cuadrado con la izquierda.”

“Hmm. Eso es más difícil de lo que parece.”

“Lo es, ¿no es así?” Mientras hablaba, escribí una Palabra de Negación con un dedo de mi mano derecha mientras escribía una Palabra que ampliaba su alcance en el aire con uno de mi izquierda. Los dedos con los que había convergido mana resplandecían con una luz fantasmal mientras se movían, inscribiendo letras en el aire. La Palabra de Negación, que añadía un sentido negativo a las Palabras ya emitidas, disipó fácilmente el efecto de los Signos grabados en las piedras. Para empezar, no había hecho los Signos tan potentes, para que fuera más fácil eliminarlos.

“Tuve muchas dificultades al principio también”, le dije, dándome la vuelta mientras hablaba. “Mi abuelo me gritaba—”

Mis ojos se ensancharon. La persona que estaba frente a mí no era un hombre de edad incierta, ojos férreos, cabello despeinado y barba desaliñada. Era un joven confiado, con un cabello refrescantemente corto y una barba cuidadosamente recortada. Llevaba un atuendo formal de estilo norteño impresionante. La piel blanca lo hacía parecer cálido.

“Un momento… ¿qué?”

¿Era él una persona completamente diferente con una voz similar? Fue lo primero que pensé.

“Soy yo”, suspiró, llevándome a la realidad.

“Quién—” Esta persona con rasgos principescos que definitivamente podría pasar por alguien de unos veinte años era—

“Reystov.” Con su voz, él dio su nombre.

¡¿Qué?!” grité en estado de shock.

La cabeza de Anna apareció detrás de Reystov, y sacó la lengua. “¿No es increíble? Me pidió que le cortara el cabello y… bueno, ¡quedé un poco sorprendida!”

“¡Y-Y que lo digas!”

Ella se rió. “Ah, y gracias por lo que hiciste el otro día. Te causé muchos problemas.”

“No, no, para nada…”

Mientras Anna y yo intercambiábamos formalidades, otras personas comenzaron a reunirse, preguntándose sobre qué podría haber gritado. Como era de esperar, cada uno de ellos quedó con los ojos bien abiertos en shock o gritaron de sorpresa.

“No pueeede ser.”

Menel, por ejemplo, estaba mirando a Reystov, impresionado por su apariencia.

“Oh, ese es un buen saco.”

“Era de mi padre. Mi tío me lo entregó junto con mi espada cuando me fui de casa.”

“Un saco de invierno de un carcayú níveo… Debo decir que no todos los días tengo la fortuna de ver algo así.”

Y ese era Tonio, mirando con admiración el atuendo de Reystov.

“¡Increíble! ¡Reystov, eso te queda muy bien!”

Al dio su sincero elogio a la digna apariencia de Reystov, y Ghelreis también apareció y tarareó en señal de aprobación. Realmente fue una transformación increíble.

“Demonios, puede que te parezcas más a un paladín que el Paladín.”

“¡Oye!”

Menel carcajeó. “Hablando en serio. Esto podría ser suficiente incluso para ese viejo gruñón, ¿no crees?”

“¡Oh!” Tenía un buen punto. Si Reystov se veía así de presentable… Pero rápidamente cambié de opinión y sacudí la cabeza. “El Obispo Bagley no es tan fácil de persuadir.” Reystov puede haber cambiado su apariencia, pero nunca tendríamos la suerte de que el Obispo Bagley permitiera que algo tan trivial lo engañara.

“Yo habría pensado lo mismo.” Reystov asintió. “El enfoque correcto debe ser mantener un buen trabajo y vivir la vida con diligencia por un tiempo, y solo entonces pedirle permiso.”

Esa era absolutamente la forma correcta de verlo. Era difícil creer que esas palabras venían de un supuesto “loco” que había tenido el placer de ir tras monstruos de todo tipo persiguiendo el honor y la gloria. Pero pensé que la seriedad detrás de ellas era puro Reystov. Cuando decidía hacer algo, era muy minucioso al respecto.

“Por lo tanto, con todos los que están presentes aquí como mis testigos, te suplico.”

“¿Eh…?” Incliné mi cabeza en confusión cuando Reystov se puso de rodillas frente a mí.

“Paladín Lejano, William G. Maryblood. Guerrero que porta la Antorcha. Libertador de Lothdor y el País de Hierro. Sabio versado en las viejas Palabras, aquel que es amado por las Diosas. Héroe de nuestra generación, que aplastó al wyvern, empaló a la quimera y finalmente mató al dragón inmundo.”

Había oído hablar de esto de Blood. Era un formato de discurso muy antiguo y específico.

“Mi nombre es Reystov, descendiente de Nylav, nacido en Volt’s Stove en las Montañas de Hielo del lejano norte. Un descarriado apenas educado, incivilizado, un vagabundo en busca de la estrella brillante de la gloria. Un hombre sin nada a su nombre, que renunció incluso a la espada en su mano, que la mujer que ama podría ser suya para ocupar su lugar.”

Implicaba cantar muchas alabanzas a la otra persona y sus logros, y humillarse repetidamente mientras hablaba de su propia historia.

“Aunque soy impotente e incompetente, si encontraras incluso la posición más humilde para mí como uno de tus servidores, estaría muy feliz.”

Este discurso, siguiendo el formato antiguo prescrito, era inconfundible. Era el discurso utilizado al solicitar servir a un señor en el gobierno. Estaba tan sorprendido que no pude pensar en qué decir por un tiempo.

“¿Soy superfluo a los requisitos?” incitó.

“¡No, en absoluto!”. Me sentí confiado en decir que incluso sin su espada, Reystov sería una persona muy útil para tener cerca. Él tenía buenas conexiones y una gran cantidad de conocimientos. Podía negociar con personas de todos los niveles de la sociedad. Tenía todo tipo de habilidades. Pero no había esperado que él pidiera servirme. No podría ofrecerle ninguna compensación especialmente sorprendente. “¿Pero por qué yo?” le pregunté.

“Si tengo que inclinar la cabeza hacia alguien, es mejor que sea alguien que valga la pena, ¿no?” Reystov me miró y sonrió. Fue muy contagioso. Rompí en una sonrisa irónica yo mismo.

Cuando Anna nos miró a los dos, me di cuenta de que su expresión estaba llena de emociones encontradas, pero en general, era amable.

En esa mañana perfectamente normal, Reystov gentilmente dejó su espada.

Unos meses más tarde, en la primavera posterior al año nuevo, me encontré en una habitación en el corazón del templo de Whitesails. La habitación era bastante grande, había filas de escritorios y puestos de lectura, y los estantes en las paredes de piedra estaban llenos de innumerables pergaminos y fajos de papel. Sin embargo, se sentía más desordenado que majestuoso. La habitación fue utilizada para todo tipo de trabajos: administración de libros y registros financieros y el calendario de eventos anuales, registro de datos relacionados con las personas en cada templo, creación de registros e invitaciones a diversos tipos de funciones, y más. Era la oficina central para el trabajo de escritorio en el templo principal de Whitesails. Normalmente, era una colmena ruidosa llena de actividad repleta de sacerdotes que conversaban, pero en este momento, podrías haber oído caer un alfiler.

En la parte trasera de la oficina, al otro lado del escritorio más amplio, con lujosas túnicas sacerdotales entretejidas con hilo de oro y plata, estaba sentado el padre adoptivo de Anna, el Obispo Bart Bagley. Su robusto cuerpo plantado firmemente en su silla me dio la impresión de una enorme roca.

Reystov, vestido con su formal saco de piel blanca, se mantuvo de pie junto a Anna frente al escritorio, con su mano colocada en el lado izquierdo de su pecho, y habló. “Padre—”

“¡Espero por tu bien que querías dirigirte a mí como obispo!” Su estruendoso grito fue suficiente para hacer temblar la piel. Los sacerdotes en la habitación se estremecieron. Después de descubrir que Reystov había venido a pedirle la mano a Anna en matrimonio, la curiosidad los había superado y habían perdido la oportunidad de levantarse y marcharse. Sentí pena por ellos.

El Obispo Bagley siempre mostraba una expresión irritable, pero hoy estaba peor que nunca. Un vaso sanguíneo se destacaba en su sien, palpitando. “Así que tú eres el aventurero que usó sus artimañas en Anna.”

“Padre, él—”

“¡Anna, mantén la boca cerrada!” Puntuó la última palabra con un fuerte golpe de su puño contra el escritorio.

Su actitud vociferante causó que Anna tomara aire por un momento, pero ella siguió adelante. “¡Ya no es un aventurero!”

En el momento en que ella respondió, el Obispo Bagley estalló de furia. “¡Es lo mismo! ¡Los dioses saben qué tipo de historia tiene este hombre! ¡Eres una descarada!”

Anna quedó en shock sin palabras.

“¿Un aventurero? ¿Una persona arriesgada con Dios sabe qué origen? ¡¿Esperas que lo permita?!” Mientras gritaba, el obispo agarró una jarra de barro del escritorio y la tiró. Apenas errando a Anna, la jarra se estrelló contra la pared, rompiéndose violentamente en pedazos y salpicando el agua dentro por todas partes. Las sacerdotisas presentes—si la memoria no me falla, también eran las hijas adoptivas del Obispo Bagley y efectivamente hermanas de Anna—gritaron sorprendidas.

Miré silenciosamente este desarrollo desde mi posición un poco detrás de Reystov y Anna. Había venido para hablar sobre la posición y el carácter de Reystov. Sin embargo, esta era su escenario. No era mi lugar para intervenir.

Sin embargo, los ojos del Obispo Bagley se volvieron hacia mí. “¡Y tú, neófito! Dejé a mi hija a tu cuidado, ¿y esto es lo que sucede? ¡¿Qué tienes que decir al respecto?!”

“Nada.” Me encontré con su mirada directamente. “Creo que este valiente guerrero, Reystov, tiene el carácter adecuado para casarse con su hija.”

Él resopló desdeñosamente. “Mentiras debilitan tus Palabras, hechicero. Espero que haya valido la pena.” Se sentó en su lujosa silla y se hundió profundamente en ella. La silla crujió. Y entonces el obispo se calló, y un silencio opresivo comenzó a llenar la habitación.

“Padre”, dijo Reystov, abriendo la boca de nuevo. El Obispo Bagley cruzó los brazos y solo le dio a Reystov la más mínima mirada, sin intentar responderle. “Le he oído decir que su hija no puede casarse con un sospechoso de origen dudoso, y tiene razón en decirlo. Es por eso que ahora sirvo al Paladín y me abstengo de tomar riesgos—”

El obispo soltó una carcajada. “He oído sobre eso. Guardaste tu espada por unos meses. ¿Cuánto realmente me dice eso?”

“También tiene mucha razón para sospechar. Si me pide que lo haga, tengo la intención de hacer un juramento, tan fuerte como desee, a los dioses en este templo.”

Con esas palabras, el Obispo Bagley se calló. Por “fuerte”, Reystov se refería a algo así como, “Si traiciono este juramento, que me caiga un rayo y me desgarre en pedazos.” En este mundo donde los dioses existían y las Palabras portaban poder, tal juramento requería una resolución considerable. Nada pasaría necesariamente si lo rompieras, pero tampoco podías ignorar la posibilidad de que los dioses pudieran estar de humor para hacerlo realidad. Historias de personas que mantenían la frivolidad con los dioses haciendo votos falsos y recibían un castigo divino eran también un elemento básico de los cuentos de hadas en este mundo.

Mientras el Obispo Bagley permanecía en silencio, Reystov continuó. Él estaba muy hablador hoy, habiendo abandonado claramente su laconismo habitual. El significado del gesto que hizo mientras hablaba, colocando su mano sobre el lado izquierdo de su pecho, fue, por supuesto, “Lo juro por mi vida.”

“Padre, amo a Anna. No escatimaría nada para estar con ella. Puede que tenga mucho que aprender en la vida, pero me dedicaré plenamente a hacer feliz a Anna.” Habló en voz baja. Podía sentir la sinceridad en sus palabras. “Si surgen problemas, resolveré todos y cada uno según vengan. Haré todo lo que esté en mi poder para ese fin, abandonando todo lo que se debe abandonar y obteniendo todo lo que se debe obtener.”

Dio un paso más cerca del escritorio e hizo una reverencia.

“Por favor, concédanos el permiso para casarnos.”

Fue una súplica muy apasionada. Las hermanas de Anna en toda la habitación chillaban discretamente con sus manos sobre sus bocas. Incluso yo había estado tan cautivado por el maravilloso discurso de Reystov que no me había dado cuenta de que también me había convertido en nada más que un miembro de la audiencia. Pensé que la vista de Reystov y Anna de pie, lado a lado, mientras se enfrentaban directamente al obispo era muy hermosa.

Pero incluso después de que el Obispo Bagley escuchara el discurso de Reystov y lo viera inclinarse, su expresión seguía siendo tozuda.

“Imaginemos—” El tono del obispo cambió. Ya no gritaba. En cambio, su voz era tranquila, pero profunda y resonante. “Imaginemos que todavía voy a decir que no. Que no me agradas. ¿Qué harías?”

“Vendría a verlo así tantas veces como sea necesario.”

“Ustedes son de mundos diferentes. Puede que Anna y yo no estemos emparentados por sangre, pero ella es mi hija. Puedo encontrar cualquier cantidad de compañeros para ella que sean más ricos y más exaltados que tú.”

“Amaría a su hija muchísimo más que cualquiera de ellos, y la haría más feliz aún.”

“En ese caso—”

Vi un brillo helado en los ojos del Obispo Bagley.

“¿Y si aún dijera que no, y te dijera que confinaría a Anna en este templo, que te echaría de aquí, y que daría un aviso para impedir tu entrada?”

Pensé que sentía que la temperatura en la habitación bajaba.

“Imagina que sin importar si te sentaste aquí todo el día en protesta o le suplicaste al Paladín que negociara por ti, incluso si obtuviste el apoyo de Su Excelencia, me negué a escuchar algo de eso, envié a Anna a Grassland, y le hice casarse con un compañero apropiado.” Su tono era tremendamente intimidante, hasta el punto de que se sentía como si ejerciera presión física. “Un sinvergüenza ha intentado ponerle las manos encima a mi hija. Sería una respuesta apropiada, ¿no estás de acuerdo? De hecho, lo estoy considerando. Y si lo hiciera, ¿qué harías al respecto? ¿Qué podrías hacer?”

Los ojos del Obispo Bagley tenían el rasgo helado de un tiburón de aguas profundas. Pero incluso cuando se enfrentaba a esos ojos, la espalda de Reystov estaba tan recta como una tabla. “¿Qué podría hacer?” dijo. “Podría escapar con ella.”

Él extendió un brazo alrededor de la cintura de Anna y la atrajo hacia él. “No importa dónde confines a Anna, la encontraré y la robaré. Y la haré más feliz que nadie. Tan simple como eso.”

Su tono entrecortado hizo que la expresión del obispo se torciera. “Tienes algo de agallas…”

“¿Crees que cualquier hombre propone matrimonio sin total determinación para llevarlo a cabo?”

En comparación con el obispo obstinadamente intimidante, la respuesta de Reystov fue silenciosa, pero llena de poder y determinación. Los labios del Obispo Bagley permanecieron cerrados por un momento, y finalmente resopló de nuevo y dijo, “Secuestrar a la novia. Te reto a que lo intentes.”

“¿Es eso un desafío?”

“¡No tengo intención de permitirte tener éxito! ¡Pero si quieres intentarlo, es cosa tuya! ¡Lo que te pase no es asunto mío!”

Noté que el tono del Obispo Bagley se había suavizado un poco. El secuestro de novias—matrimonio por rapto—era una práctica encontrada en todo el mundo en mi vida anterior. La naturaleza de la práctica variaba mucho en ambos mundos.

“Eso es, por supuesto”, se burló el obispo, “¡si puedes encontrar cómplices dispuestos a ayudarte en un secuestro contra el templo y una residencia en la cual ocultarla!”

Sin embargo, después de ese comentario… Sí, podía adivinar qué tipo de “secuestro de novia” estaba insinuando el obispo aquí. Estaba fanfarroneando de una manera que se sentía forzado y miraba en mi dirección con ojos intensos que decían, “¡¿Me explico claramente?!” Así que no había dudas en mi mente.

“¡Anna, quédate aquí! ¡Reystov o como te llames, vete, ahora! ¡Y nunca vuelvas!”

Reystov y Anna se miraron por un momento. Luego, sin decir una palabra más, Reystov le dio una profunda reverencia al Obispo Bagley y salió del templo por su cuenta.

El obispo esperó hasta que vio que Reystov había desaparecido por completo, y volvió a resoplar irritadamente. Luego convocó a todos los sacerdotes que todavía estaban en la oficina y les ordenó que mantuvieran a Anna encerrada en una habitación. Incluso fue tan amable de mencionar, en voz alta justo en frente de mí, en qué habitación la iban a encerrar. Y luego todos menos el obispo y yo salieron de la oficina.

“¿Hm?” Me miró como si acabara de notarme. “Oh, todavía estás aquí. Tienes tan poca presencia, me olvidé de ti.” Él estrechó los ojos. “Trajiste problemas a mi puerta otra vez.”

“Le he traído noticias auspiciosas. Un poco de gratitud sería agradable”, dije, siendo un poco sarcástico.

“Ni en sueños.” Luego el obispo aclaró su garganta. “¿Me explico claramente?” preguntó en voz baja.

“Lo haré con delicadeza y no lastimaré a nadie.”

“Ja. No tengo idea de qué estás hablando.” Él muy transparentemente fingió ignorancia. “Ah, y simplemente estoy hablando solo ahora, pero…”

“Sí.”

“Parece que hay personas en este mundo que tirarían una espada capaz de arrancar las escamas de un dragón por el bien de una sola mujer. Una total tontería, ¿no crees?”

No dije nada.

“Nadie criticaría a un hombre por usar una espada y estar preparado en caso de crisis, siempre y cuando no se exponga a un peligro innecesario. Qué tonto. Totalmente tonto.”

Solo asentí. Estaba hablando solo, por lo que sería extraño si respondiera.

“Paladín.”

“¿Sí?”

“Cómo puedo decir esto… Ella es seria a más no poder, y no solo eso, siempre tiende a dar un paso atrás y dejar que alguien más tome una decisión por ella. Probablemente sea del tipo de persona que es mala para encontrar la felicidad.”

El obispo miró a lo lejos mientras hablaba. Normalmente tenía una expresión severa, pero ahora parecía algo solitaria. “Más feliz que nadie, dijo.” Soltó una risa seca. “¿Le dirías que ahora depende de él?”

Simplemente asentí con firmeza.

No hay mucho que decir sobre lo que sucedió después de eso.

Reystov y yo, así como algunas otras personas cuya ayuda solicitamos, incluido Menel, pudimos robar a Anna del templo sin ningún problema. No solo teníamos a los asesinos del dragón inmundo como miembros de nuestro equipo de secuestro, las hermanas de Anna que habían estado en la oficina en ese momento habían corrido la voz, por lo que todos ya estaban en la misma página. No había manera de que pudieran detenernos, y no tenían intención de hacerlo. Justo cuando empezaba a preocuparme que el santo guerrero en guardia pudiera haber notado nuestra presencia cuando nos colábamos, “de repente se cansó” y desapareció en la capilla. Fue tan evidente que tuve que reprimir una carcajada. Por supuesto, Anna no hizo ningún intento de resistirse tampoco. De hecho, ella fue muy cooperativa. Así que realmente no había nada que nos causara problemas.

Técnicamente contaba como allanamiento ilegal y secuestro, pero estaba seguro de que mi dios me lo perdonaría. Después de todo, fue su revelación lo que me contó acerca de todos los buenos puntos de entrada. Nunca podría ser tan grosero como para preguntarle, “¿Así que realmente te gustan las historias de amor humano y cosas así?” pero en realidad ella podría haber estado muy ansiosa por esto.

En cualquier caso, después de haber robado a Anna, la llevamos de vuelta a Torch Port. Los dos acababan de comenzar a vivir una nueva vida en una pequeña casa al lado de mi mansión cuando un sacerdote que supuse que era el hermano de Anna apareció diciendo, “He sido enviado aquí para recuperar a Anna.” Inmediatamente, salté a agasajarle con vino y comida, y después de un poco de alcohol, declaró, “Estoy borracho. Oh, no, acepté un soborno”, con voz inexpresiva, y se fue riendo.

Unos días más tarde, llegó una carta del obispo. Parafraseando, decía, “Este no es realmente un matrimonio que pueda permitir, pero mi hija me fue arrebatada por la fuerza, y el hombre que envié para traerla de vuelta fue comprado. No hay nada más que pueda hacer. Por lo tanto, de mala gana reconozco el matrimonio.” La redacción hirviente de la carta no concordaba con la letra realmente suave en la que fue escrita.

Las costumbres del secuestro de novias y matrimonio por rapto también eran focos de abducción hostil y violaciones, por lo que en mi mundo anterior estaban en declive a medida que el mundo se volvía más consciente de los derechos humanos. Sin embargo, cuando funcionaban de una manera sensata en una era como esta, cuán agradables eran. Incluso si dos personas pertenecían a diferentes niveles de la sociedad y el hombre no podía pagar el precio de la novia, todo lo que se necesitaba era que la pareja tuviera sentimientos mutuos y amigos alrededor para ayudarlos.

“No es como si él pudiera hacer algo al respecto ahora que la han tomado”, dijo Menel, riéndose con una copa de alcohol en una mano.

“Sí, no hay mucho que se pueda hacer a estas alturas”, dije, asintiendo y riendo también.

Era una noche de primavera. Paja había sido tendida en el salón de mi mansión, donde se estaba llevando a cabo una pequeña fiesta para celebrar el santo matrimonio de Reystov y Anna. En las paredes se habían colocado telas de colores brillantes, los invitados a la fiesta se habían esparcido por el patio, y el lugar estaba repleto de sillas y mesas para la ocasión.

Al final del salón estaba Anna. Ella tenía un poco de maquillaje y llevaba un velo y una corona de flores silvestres. Ella estaba sonriendo. Reystov estaba tan callado como siempre y vestido con el mismo saco formal de piel blanca, pero su expresión era suave.

Una canción para bendecir a la pareja parada lado a lado llenó el salón, cantada con gran sentimiento por Dine y varios otros elfos de Lothdor que habían venido a visitar Torch Port. El acompañamiento musical fue provisto por la trovadora pelirroja Robina.

 

Admirando las nubes blancas, vivimos en la ribera

Nunca soñando con vestirnos de oro

Las flores silvestres nos ignoran en el techo de paja de la cabaña

Floreciendo, marchitando, viviendo incontroladamente

Cuán alegres son los placeres de la vida rural aquí

Nunca en la pobreza olvidando nuestros sentimientos

Nunca en la riqueza olvidando nuestros lazos

 

Cuando Dine y los demás terminaron de cantar el antiguo septeto sobre una pareja pobre pero felizmente casada, Bee rasgueó suavemente su rabel mientras la canción terminaba. Luego, cuando la última nota reverberó hasta el silencio, ella gritó con alegría y levantó una copa. “¡Woo-hoo! ¡Felicidades a los recién casados!”

Todos gritamos “¡Felicidades!” juntos y levantamos nuestras copas, a ninguno de nosotros nos importaba que ya hubiéramos hecho lo mismo varias veces.

Con la canción terminada, un grupo de enanos liderados por Al se acercó a la pareja, llevando varios objetos. Al dijo, “¡Felicidades por su matrimonio!”

“¡Oh, cielos! ¡Muchas gracias!” Anna les sonrió.

La mayoría de sus regalos eran artículos de uso diario, fabricados por enanos y hechos para durar: una sartén de hierro, recipientes de diferentes tamaños, un escritorio, un enorme arcón para la ropa—la lista continuaba. Pero solo Ghelreis había traído algo diferente. El regalo que había traído era una caña de pescar completamente nueva.

“Tenemos que demostrarle a Menel que no somos malos en la pesca—solo necesitamos el equipo adecuado”, dijo Ghelreis con una expresión seria.

“Sí”, respondió Reystov con un asentimiento igualmente serio. Todos se echaron a reír.

Copas fueron levantadas una y otra vez en señal de felicitación. Todos sonreían y parecían estar disfrutando. La boda de dos de mis queridos amigos era una ceremonia maravillosa.

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No era especialmente extravagante. No había nada impresionante para ver. Solo era una simple ceremonia de boda nocturna. Pero era algo que nunca había logrado obtener en mi mundo anterior. Cuando todas estas emociones brotaron dentro de mí, levanté mi copa y grité mi mayor bendición con todo mi corazón.

“¡Felicitaciones!”

6 comentarios sobre “Paladin of the End Volumen 4 Capítulo Dos

  1. De lejos, uno de los capítulos más bonitos que haya leído en una novela. Pero cuando leí “propuesta de metrimonio” en el título, pense que era para Will… bueno, tocará seguir esperamdo al la waifu

    Le gusta a 1 persona

  2. lol mori de risa este menel y yo pensamos iguales… ya cuando supe que andaba cariñoso pense en “penetrada” hace jajaja y lo peor que menel tmb penso lo mismo lol… era como ver que el autor leyo mi mente XD
    bueno y ana conoció porque le dieron ese apodo :v
    y menel talvez se case
    Al esta comprometido… ya veremos muy pronto la aventura de su amigo para ir a conocer a la prometida de Al jajaja
    pobre prota se esta quedando atras XD
    ya se que lo dije y que cansa pero no puedo evitarlo lo repetire de nuevo… enserio no se parece nada a una novel japonesa jajajaja
    pd: gracias por el capitulo

    Le gusta a 1 persona

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