Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Cuatro

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Varios ataúdes de madera estaban alineados en la cámara funeraria. El techo tenía la forma de un arco firme, y patrones que recordaban corrientes de agua fueron dibujados en las paredes en rojo vivo. La cámara se remonta a hace poco, pero realmente no podría haber sido llamada espaciosa.

“No puedo protegernos a los dos.” Llamé a Al mientras daba un paso adelante. “Corre tan rápido como puedas.” Estabilicé mi respiración, enfocándome en la circulación de mana—

“Oop. Tranquilo, guerrero de la llama. Tú también, enano.”

Pude sentir su sonrisa satisfecha.

“Si pretendes luchar contra mí, puedes tener la victoria ahora mismo. No soy un Eco hoy, ¿sabes?”

Una vez que lo dijo, me di cuenta. Su presencia no estaba tan concentrada como en aquel momento, ni era tan abrumadora. La fuerza de eso era incomparable con un demonio o bestia promedio, pero, por otro lado, ese era su máximo alcance. No era el aura de ese ser irrazonablemente absoluto.

Apunté la hoja luminiscente de Luna Pálida hacia el fondo de la cámara. Había un altar donde se habían colocado huesos de animales. Probablemente eran un tótem para los espíritus ancestrales. Sentado encima del altar había un cuervo con brillantes plumas negras y ojos rojos que se sentían algo siniestros.

“Un Heraldo.”

Los Heraldos comunicaban la voluntad de los dioses y estaban un escalón por debajo de los Ecos más poderosos.

“Muy perspicaz.”

La sensación de que él sonreía se hizo aún más fuerte.

“Ah, y puedes sentirte a gusto. No he puesto una sola mano sobre los muertos en esta cámara funeraria. Sus almas ya han regresado al gran ciclo, y una tropa improvisada no tendría ninguna posibilidad contra ti de todos modos.”

Los ojos del cuervo se estrecharon.

“Sí, gracias a la paliza que me diste, no podré manifestar un Eco en esta tierra por un tiempo, sin importar lo que haga.”

Al parecía haber quedado atónito, en silencio.

Por un tiempo, ¿eh? Cuánto tiempo era “un tiempo” en los términos de un dios, esa era la pregunta. ¿Eran unos años? ¿Algunas décadas?

“Y así, como puedes ver, envié un Heraldo y—”

Insert6

“¿Decidiste salir a pescar?”

“Muy perspicaz una vez más. Cielos, eres tan astuto como siempre.”

Me dio la sensación de que, por alguna razón, se estaba poniendo más alegre cada vez que hablaba.

“Eres desagradable.”

“Oh, estoy seguro de que la pesca siempre es un asunto muy desagradable para los peces. Esa es la naturaleza de un dios. No podemos ser medidos por los estándares humanos.”

El aura impía que el cazador había sentido aquí en el Montículo de Pilares debe haber sido obra del cuervo delante de mí, que era el Heraldo del dios de la no-muerte. Él sabía que si colgaba un anzuelo en esta región con un avistamiento de no-muertos como carnada, sería muy probable que yo mordiera el anzuelo. Si él no me atrapaba la primera vez, podría simplemente cambiar de ubicación e intentar nuevamente. Era una estrategia muy paciente y divina. Solamente…

“No parece que estés buscando venganza por la última vez.”

“Sí. En primer lugar, te debo una disculpa.”

¿Qué?

“Mi Eco anterior mostró un comportamiento vergonzoso en sus momentos finales. Me siento profundamente avergonzado. No hay excusa para eso.”

El cuervo sonaba completamente serio.

“Un Eco es un intento de proyectar el poder y la mente de nosotros, los dioses, en la naturaleza de una persona o fae. Alguna distorsión es necesaria. Los Ecos recién nacidos tienden, en diversos grados, a ser infantiles, emocionales e imprudentes. Por supuesto, eso no lo hace aceptable.”

Quedé boquiabierto. Nunca pensé que escucharía palabras de disculpa de una deidad, de un verdadero e inconfundible dios.

La boca de Al se estaba agitando. El aura de este ser era suficiente para hacer que cualquiera se sintiera seguro de que él era un Heraldo de los dioses. No era de extrañar que Al estuviera tan confundido al verlo hablarme de una manera tan amistosa.

“Oh, enano. Este ‘guerrero de la llama’ y yo hemos cruzado espadas una vez antes. A pesar de que su mentor me había debilitado bastante en ese momento, debo decir que fue un enemigo formidable. ¿Cuánto tiempo ha pasado desde que un Eco mío fue destruido por última vez por un humano puro? Sin mencionar que parece haberse fortalecido aún más desde entonces. Incluso puede estar a la par de los héroes de la leyenda si continúa—”

“Stagnate.” Lo detuve, usando un tono deliberadamente amenazante. No parecía que iba a luchar activamente contra mí, pero lo que estaba frente a mis ojos todavía era un Heraldo de un dios malvado con ideas peligrosas. No tenía idea de lo que estaba planeando. “No tengo intención de entablar una conversación contigo. ¿Qué deseas?”

“Qué antipático. ¿Qué hay de malo en complacerme con una pequeña charla? ¿Nuestra relación se volvió tan fría?”

“¿Qué tipo de relación crees que tenemos?”

“Vamos, ¿no me digas que olvidaste esa noche apasionada que pasamos juntos? Ambos pasamos un poco de tiempo en el lado receptor.”

“No sabía que los dioses disfrutaban las bromas.”

El cuervo chasqueó su pico en representación de una risa.

“Y así, hoy he venido con un tema de interés para el grande y fuerte guerrero que me causó una pequeña muerte.”

“¿Tengo permiso para romperte el cuello?”

“Por Dios, no. Qué pensamiento tan horrible.”

Mientras intercambiaba casualmente palabras con él, chasqueé la lengua internamente. Ahora que estaba tratando de mantener una conversación adecuada con el dios de la no-muerte, pude entender aún más profundamente cuán formidable era. En términos de simple fuerza también, por supuesto, pero aún más en términos de sus otros aspectos.

Este dios realmente podía hablar. Podías intercambiar chistes y bromas con él. Si le contaras tus problemas, seguramente escucharía atentamente. Incluso podría simpatizar. Intentaría trabajar contigo para encontrar una solución o guiarte en la dirección correcta con sus poderes piadosos. Y él sería sincero todo el tiempo.

Sí, tan aterrador como era, era sincero. Eso es lo que convertía a Stagnate en un dios extremadamente peligroso. Lo más probable es que los que finalmente fueron tomados por sus encantos se convirtieron voluntariamente en no-muertos, se unieron voluntariamente bajo su bandera y voluntariamente permanecieron leales a él. Gracefeel, que era el dios al que yo adoraba, había estado haciendo sonar campanas de alarma dentro de mi mente desde el comienzo de esta conversación, instándome desesperadamente a no sentirme cómodo a su alrededor.

“Tu charla simplista no funcionará en mí. ¿Qué deseas?”

“Ah, sí.”

El cuervo batió sus alas una vez como para arreglar su apariencia y me enfrentó formalmente.

“Campeón que me derrotó, paladín de la llama—”

Su voz y sus gestos oraculares eran apropiados para alguien que se proclamaba a sí mismo como un dios.

“Acepta mi revelación.”

En el momento en que lo dijo, una poderosa imagen se metió en mi mente.

Lo siguiente que supe fue que estaba en la oscuridad en las entrañas de la tierra. La oscuridad horriblemente densa corrompió incluso mi sensación de distancia. Solo había una cosa que podía ver en sus profundidades: un único ojo dorado. Una pupila larga y delgada se extendía verticalmente por el ojo como si hubiera sido ligeramente desgarrada. El enorme cuerpo se movió, y el sonido de sus escamas chirrió duramente en mis oídos. Alcé la mirada para verlo. No podía moverme. Sabía que tenía que luchar, pero mi cuerpo no se movía. ¿Por qué? ¿Por qué?

Pensé en ello y me di cuenta. No era de extrañar que no pudiera moverme. ¿Cómo podría moverme cuando mis brazos y piernas habían sido arrancados?

Las caras de Mary, Blood y Gus flotaban en mi mente. Pensé en una disculpa para ellos. Ellos me criaron para nada.

Fue entonces cuando clavó sus colmillos en mí. Los clavó una y otra vez, como si ridiculizara a su imprudente y estúpido oponente. Y luego hubo una luz. El aliento tóxico y ardiente almacenado dentro de su vientre, una masa de calor incandescente, viajó desde su vientre hasta su garganta y luego, en el instante en que se iluminó la temible cara del dragón de un solo ojo, mi conciencia terminó.

Volví. Mi mente volvió a la realidad de las imágenes que habían sido grabadas en ella.

Mi respiración era irregular. Solo había perdido el conocimiento por un instante, pero la experiencia había sido poderosa. Lo que había visto, estaba seguro, era mi propia muerte, como un posible futuro.

 

“William, desafiarás al dragón y morirás derrotado, tu propósito no se cumplirá.”

 

Sus palabras proféticas tenían un aire de verdad. Stagnate gobernaba sobre la inmortalidad, y era probablemente posible para él leer ese futuro también.

“Si quieres ahorrarte una muerte sin sentido, no luches contra la Hoz de los Dioses, el inmundo dragón Valacirca.”

Sus pupilas rojas me inmovilizaron en el lugar.

“Si no puedes confiar en mí, te sugiero que le preguntes a Gracefeel su opinión. Pregúntale si con su poder y su protección puedes ganar contra el dragón como estás ahora. Obtendrás la misma respuesta.”

La vista de un cuervo negro azabache hablando una lengua humana era extraordinaria y solo hacía sus palabras más poderosas.

“¿Porqué me estás diciendo esto?”

“Porque demostraste que tienes lo que se necesita para ser un héroe.”

El cuervo respondió sin titubear.

“Adoro a los humanos. A los héroes en particular, como lo fueron tus maestros. Un héroe superando lo imposible y poniendo fin a la injusticia con el resplandor de su alma es una vista que encuentro hermosa desde el fondo de mi corazón. Incluso creo que son la encarnación física de las posibilidades de los seres humanos, no, todos los seres.”

Lo dejé continuar.

“Es por eso que quiero preservar esa vista en forma eterna. Es insoportable ver cómo las almas como esas ven obstaculizadas su potencial por los tontos comunes y reducidas a la nada, su brillo opacado por el sufrimiento y el arrepentimiento. Ocurre lo mismo al imaginarte siendo asesinado por un tonto mundano como Valacirca. La idea me pone enfermo.”

¿Mundano?

“Hm. Así que, tu investigación aún no ha descubierto esto. Sí, mundano. Valacirca es un dragón inmundo y materialista.”

Stagnate escupió esas palabras, y luego comenzó a hablar más elocuentemente sobre él.

“El nombre de Valacirca como la ‘Hoz de los Dioses’ proviene de las épocas de las grandes guerras entre los dioses buenos y los malvados. En ese momento, yo estaba en lo que podrías llamar el lado bueno. Y Valacirca también estaba allí—un dragón con un cuerpo abrumadoramente enorme, escamas rojo oscuro y un aliento ardiente y nocivo. Era uno de los dragones más fuertes y más feroces al servicio de los Seis Grandes.”

Me dijo que Valacirca era un dragón poderoso y cruel que declaró abiertamente que las únicas razones por las que servía a las fuerzas del bien eran que los dragones y gigantes que se opondrían a él eran poderosos y recibiría una buena recompensa.

“Me sorprende que los dioses buenos sintieran deseos de emplearlo.”

“Si hubieran hecho lo contrario, se habría convertido en su enemigo. Incluso ese grupo bondadoso es capaz de calcular lo que les interesa.”

Él tenía un punto. Eran tiempos de guerra. No rechazarían la ayuda de combatientes a sueldo por un poco de malos modales.

“Estaba obsesionado con tres cosas: batalla, victoria y tesoros. Él ganaría, robaría y estaría muy complacido consigo mismo. Una naturaleza directa y bestial, ¿no estás de acuerdo? Y debido a eso, los Seis Grandes fueron mucho más prudentes sobre cómo manejarlo.”

Fue enviado a los puntos más críticos y ganó. El dragón sin nombre comenzó a llamarse Valacirca, la Hoz de los Dioses.

“En cierto punto durante esas guerras, le di la espalda a las fuerzas del bien. Evitaré entrar en detalles de lo que ocurrió después de eso, pero al final se produjo una batalla final en la que los lados del bien y el mal estaban igualados y casi se destruyen entre sí. Los dioses y los dragones estaban fuertemente heridos, y muchos partieron a un mundo distante. A partir de ese momento, los dioses tuvieron una capacidad limitada para interferir directamente con el mundo.”

Esta era una parte de la mitología que se transmitía en este mundo. Debido a que los dioses interferían con el mundo de manera práctica, a menos que algún dios deliberadamente difundiera una historia falsa, el esquema general se transmitiría con precisión.

“Valacirca sobrevivió exitosa e inteligentemente a esta última guerra total y se fue a dormir.”

Para prepararse para la próxima guerra y saqueo.

“El dragón siempre dormía mucho tiempo. Cada vez que se despertaba, tomaba parte en una guerra. Si no había guerra, avivaba las llamas él mismo. Él no tomaba parte de ningún bando, sino que prestaba su fuerza a todos los involucrados. Y cada vez que lo hacía, los planes de los dioses se veían alterados. Hasta donde yo sé, la última guerra en la que participó fue en el pandemonio iniciado por esos demonios del Infierno.”

Ese fue el Gran Colapso y el final de la Era de la Unión.

“Conoció al Gran Rey y le prestó su poder. Su astucia y materialismo habituales, estoy seguro. Dejando a un lado las espadas, el Gran Rey no era alguien con un gran apego por los tesoros, ¿sabes? Y Valacirca arrasó con el País de Hierro, sufrió una grave herida de batalla y se durmió para permitir que sanase. Retirado del curso de la batalla, una vez más se excusó hábilmente…”

“¡U-Un momento!” Al, que había estado rígido por el miedo hasta ahora, de repente alzó una voz sobresaltada.

“¿Herida de batalla? ¿Has dicho que sufrió una grave herida de batalla? Mis antepasados​​—”

“Hmm, ¿qué es esto? ¿Eres descendiente de los enanos de la montaña?”

“¡S-Sí!”

Después de escuchar esa respuesta, el cuervo se rió. Era una risa alegre.

“¡Oh, vaya, la mano del Destino en acción! Muy bien, entonces. ¡Enano conectado a las Montañas de Hierro! Yo, Stagnate, dios de la no-muerte, te revelaré la verdad: ¡el Señor de las Montañas de Hierro, Aurvangr, fue un verdadero héroe!”

Era una voz inocente, como la de un niño mostrando un tesoro a un amigo.

“¡Escucha esto! ¡Y enorgullécete! Calldawn, esa espada legendaria de muchas generaciones, le robó un ojo al inmundo dragón que ha vivido desde los tiempos de los dioses.”

Mientras el dios hablaba de los ancestros de Al con el mayor orgullo, la mano temblorosa de Al se cerró en un puño. “¿E-Es esa la verdad?”

“Ciertamente es así. Lo reconozco aquí: ¡su heroísmo fue espectacular y satisfactorio hasta el extremo!”

La voz de Al se ahogó con emoción. “G-Gracias… Gracias…”

El cuervo, que era el Heraldo del dios de la no-muerte, observó a Al con afecto. A partir de esta escena, hubiera sido difícil pensar en él como un dios malvado. Pero también era un hecho que se trataba de un dios cuya simpatía lo llevó a producir una gran cantidad de no-muertos, corrompiendo las leyes de la vida y la muerte y provocando desastres cada vez.

“William, guerrero de la llama, un día podrás superar incluso los gloriosos logros de Aurvangr y cortar la cabeza de Valacirca. Pero ahora no es ese momento. Evita la batalla. Tómate tu momento y entrena.”

Sus palabras parecían ser palabras genuinas de preocupación por mí.

Incluso si hay víctimas, por muy duro que esto pueda ser para ti de aceptar.”

Dudé sobre cómo responder. Al siguiente momento, sentí una sensación de hormigueo correr por mi espalda.

“Escucha, el dragón duerme ligeramente ahora.”

Un estruendo subterráneo resonó en la cámara funeraria.

 

rrrrrRRRRR…

 

El suelo tembló. Pude escuchar un rugido que parecía resonar desde las profundidades de la tierra.

 

rrrrrrrrRRRRRR…

 

Era un sonido aterrador que parecía apretar fuertemente mi alma. Mis manos temblaban. ¿Cuándo fue la última vez que sentí miedo por el rugido de una criatura viviente?

 

rrrrrrrrrrRRRRRRRRRR…

 

Después de ese último rugido, significativamente más largo que los otros, el ruido y el temblor se detuvieron abruptamente.

“El dragón ha demostrado su poder. Para él, probablemente no era nada más que darse la vuelta en su sueño al borde de la vigilia. Pero aun así, te sugiero que regreses a tu territorio rápidamente, o las cosas se van a ir de las manos.”

El cuervo del dios la no-muerte parecía disgustado.

— El fuego de un oscuro desastre aparecerá en las Montañas de Rubín. Ese fuego se extenderá, y toda esta tierra será consumida. Esa tierra es ahora una guarida de demonios, en la que el gran señor del miasma y de la malvada llama dormita sobre el oro de la gente de la montaña.

— ¡El dragón se está acercando! ¡El dragón se está acercando! ¡Valacirca! ¡La hoz de la calamidad descenderá sobre ustedes!

Esas palabras ominosas cruzaron de nuevo mi mente.

Al soltó un grito salvaje. Su pesada hacha de batalla se balanceó horizontalmente directamente en la cara del enloquecido lagarto gigante, rompiendo huesos y esparciendo piel y carne.

“Hmm, otros cuatro se acercan desde el oeste-noroeste. ¿Ahora qué?”

El cuervo Heraldo de Stagnate graznó ruidosamente desde arriba en el aire.

Sin molestarme en responderle, giré mi honda cuando uno de los lagartos saltó de un arbusto al oeste-noroeste y recibió un golpe directo en la cabeza. Una flor roja floreció. Apenas lo miré. Giré la siguiente piedra. Dos lagartos más saltaron uno detrás del otro. Escogí uno de los dos y enterré la piedra entre sus ojos.

El otro se acercó. Al lo bloqueó con un escudo mientras intentaba morderlo y, reuniendo un instante de valentía, lo enfrentó de frente y estrelló su hacha en su cabeza.

Su primera batalla no había resultado como esperaba. Aún así, se movía bastante bien.

El último de los cuatro fue contra él también. Se defendió con los movimientos que se habían arraigado en él mediante el entrenamiento, soltando gritos de pánico todo el tiempo, y finalmente lo aplastó con el hacha. El lagarto gigante siguió luchando salvajemente hasta que estuvo completamente muerto.

“¿Entiendes ahora? Eso es un rugido de dragón.”

Era el tipo de terror que solo un gobernante podía ejercer, y tenía el poder de provocar el pánico en los corazones de todas las criaturas, grandes y pequeñas. Gus me había dicho una vez que esta era la razón por la que se necesitaban héroes excepcionales para matar a un dragón. Tenía sentido. Si un dragón pudiera inspirar este tipo de pánico con solo rugir, entonces no importaría cuántos soldados promedio reunieras; solo servirían para acelerar el caos.

Tras ese rugido de dragón, escapamos de la cámara funeraria con la tierra cayendo en pedazos desde el techo para ser inmediatamente confrontados por bestias que habían perdido la cabeza ante el rugido del dragón.

El cuervo Heraldo del dios de la no-muerte aún no se había ido y parecía estar divirtiéndose mientras volaba a mi lado. De hecho, incluso llegó al punto de que me estaba dando información útil sobre las bestias que venían. Estaba agradecido por eso, pero la sensación de que esto podría ser un movimiento calculado me hacía incapaz de sentirme feliz por ello. ¿Cómo se supone que debo llamar a esta emoción?

“Ah, oye. Noroeste. Más malas noticias vienen de allí.”

Podía oír el suelo retumbando a intervalos regulares y el sonido de árboles crujiendo. Esos no eran los sonidos que hacía una criatura de cuatro patas mientras se movía…

“Es un gigante del bosque. Eso te hará pasar un mal rato incluso a ti.”

Acompañado por el espantoso sonido de árboles vivos siendo destrozados, apareció un gigante que medía más de tres metros y vestía pieles. Tenía una maza en la mano y espuma en la boca. Estaba claramente enloquecido por el pánico. Tan pronto como Al lo vio, se inclinó hacia atrás con un grito de horror y sorpresa.

“Parece que no estaba preparado para los rugidos de Valacirca. ¿Y ahora qué, héroe?

El cuervo Heraldo me miró desde el cielo, con un placer genuino e irritante en sus ojos rojos.

Los gigantes del bosque vivían en las profundidades del bosque y, en general, eran afables, aunque dependía de la personalidad del individuo y del clan. También eran relativamente pequeños como gigantes.

“¿Vas a matarlo?”

“Por supuesto no.”

“¿Entonces lo detendrás? ¿Eso? ¿Cómo?”

“¿No lo sabes?”

Blood gritó dentro de mi cabeza.

“¡Consigue músculos, y podrás resolver casi todo por la fuerza!”

Tiré mi honda a un lado y corrí hacia el gigante.

Gritando airadamente y echando espuma por la boca, el gigante del bosque hizo girar su maza en un arco horizontal hacia mí. Era una maza muy voluminosa, como si acabara de cortar una sección del tronco de un árbol. Me detuve en seco, crucé los brazos de forma compacta, sostuve mi escudo en posición con ambas manos y mi hombro izquierdo, y tomé el golpe de frente. Hubo un impacto poderoso. Presioné mis pies fuertemente hacia abajo, y crearon un sendero en el suelo cuando fui empujado un poco hacia atrás.

“Esto no es… ¡nada!” Me resistí.

A pesar de su pérdida de control, el gigante del bosque parecía sorprendido por la inesperada sensación de resistencia. Apresuradamente retirando su maza, él entonces lanzó una ráfaga de golpes con movimientos sorprendentemente ágiles de su brazo. Los tomé todos en mi escudo. Un escudo normal ya se habría roto en pedazos debido al impacto, pero había esculpido capa tras capa de Signos en este en los últimos dos años. No se rompería fácilmente. Mientras recibía todos los feroces golpes del gigante, gradualmente cerré la brecha entre nosotros.

Con un fuerte rugido, el gigante finalmente cambió a una postura de dos manos y bajó la maza como para partirme la cabeza por la mitad. Era un ataque frontal que aprovechaba su gran altura y peso corporal superior. A medida que la maza bajaba, pensé en lo impresionante que había sido el criterio para usar este movimiento en particular en un frenesí de locura.

Pero había estado esperando este ataque. Sosteniendo mi escudo en un ángulo inclinado, desvié su golpe a mi izquierda. La sensación de que el golpe haya sido forzado en una dirección diferente cuando todos sus ataques anteriores habían sido detenidos por el escudo tomó al gigante por sorpresa, y su postura se debilitó. Había estado esperando ese momento. Torciendo mi cuerpo mientras daba un gran paso hacia adelante, agarré el grueso brazo del gigante, lo jalé hacia mí con fuerza y ​​giré todo mi cuerpo con el estilo de un lanzamiento de sacrificio. El centro de gravedad del gigante se inclinó hacia delante. Él no pudo luchar contra eso. Sentí la interesante sensación de un enorme peso flotando en el aire, y al instante siguiente, un tremendo estruendo sacudió la tierra.

“¿É-Él tiró al gigante?” dijo Al, aturdido.

“Sí, lo hizo.”

No podía permitirme prestarles atención. Los ignoré, mantuve al gigante en el suelo e inmediatamente oré al dios de la llama. La oración que estaba usando era Sanidad, un milagro de resucitación que causaba que el objetivo se recuperara de la confusión. Sentí el poder de mi dios siendo canalizado a través de mí, y entonces el enloquecido gigante del bosque hizo algunos ruidos somnolientos y confusos y la luz de la cordura regresó a sus ojos.

“Como de costumbre, tus acciones me dejan sin palabras.”

“¿Qué esperabas que hiciera?”

A menos que realizara la oración mientras tocaba directamente el objetivo, Sanidad solo tendría un efecto leve, por lo que era necesario un plan si quería conjurarlo sobre un gigante que había perdido la cabeza. Se necesitaba poder para llevar a cabo ese plan, y lo tenía por casualidad. Eso fue todo.

Consigue músculos, y podrás resolver casi todo por la fuerza. Y si tienes técnicas y magia también, mejor todavía.

Como regla general, las enseñanzas de Blood eran correctas.

“Realmente hice algo… lo siento.”

“No es ningún problema. ¿Puedes regresar sin ayuda?”

“Creo que… regresar de alguna manera.”

“Oh, eh, ‘idioma de los gigantes, un poco, entiendo.’

“¡Ohh! ‘¡Qué sorpresa! ¡Eso ayuda mucho!’

Era una conversación increíblemente confusa.

“Este… el dragón… ‘Dragón, rugido, peligroso, es’…”

“Sí, es derrible, lo sé. ‘Debo regresar a mi tribu. Después de eso, creo que me iré a vivir a un lugar un poco más seguro.’”

“Oh, en ese caso, por favor menciona el nombre de William el paladín. ‘Si, encuentras, gente, mi nombre, William.’”

“William. Paladín, William, entendido. ‘Muy bien. Tienes mi gratitud, Sir William.’”

Después de tirar al gigante del bosque, lo toqué con la mano, y realicé el milagro de Sanidad, recuperó su autocontrol.

Sin embargo, surgió un grave problema cuando intentamos comunicarnos: ninguno de nosotros era muy competente en el idioma del otro. Aunque la mayoría de los idiomas de uso cotidiano en este mundo estaban vagamente relacionados, todos se derivan de las Palabras de Creación originales, el idioma de los gigantes era demasiado esotérico. Incluso Gus, que me lo había enseñado, había estado trabajando de un recuerdo muy irregular. Esa era la razón por la cual estábamos teniendo este intento interrumpido de comunicación usando ambos idiomas.

“‘Soy Gangr de la raza Jotunn’, yo, Gangr de Yotun, William. ‘William, campeón de los hombres.’” Gangr colocó una palma grande y rugosa contra la mía. Era un saludo de los gigantes. Parecíamos un adulto y un niño comparando el tamaño de nuestras palmas. “‘No olvidaré esta deuda. Si tienes problemas en el bosque, llámame.’”

“¿Cómo puedo llamarte?”

“‘Grita: “Gangr de Jotunn, William está aquí.” Los árboles transmitirán el mensaje.’”

El título de “gigante del bosque” fue aparentemente merecido. Parecía estar en términos amistosos con los faes y las hadas.

Después de eso, Gangr se inclinó varias veces ante nosotros y se dirigió al bosque una vez más.

“Es la primera vez que veo un gigante.”

“Yo también. Él realmente me tomó por sorpresa.”

“¡¿A pesar de que puedes hablar su idioma?!”

“Mi maestro de magia era una enciclopedia andante.”

Mientras Al y yo hablábamos, el cuervo Heraldo bajó del cielo. Trató de aterrizar despreocupadamente sobre mi brazo, así que lo esquivé, y chasqueó su pico sagazmente mientras aterrizaba en el suelo.

“Viste eso. Esa es la influencia de un dragón ancestral temido incluso por los demonios del Infierno.”

El Heraldo de ojos rojos del dios de la no-muerte habló. Estaba continuando la conversación que tuvimos justo antes del rugido de la Hoz de la Calamidad.

“No hay héroe en esta era o región más grande que tú. Si despierta y busca la guerra una vez más, no habrá otra manera de vencerlo que tú. Pero incluso tú no eres suficiente.”

“¿Y por eso me estás diciendo que acepte que habrá algunas víctimas? Eh, podemos ser enemigos, pero eso no suena como tú.”

El cuervo Heraldo hizo una expresión de disgusto.

“Por más molesto que sea, miles de vidas no pueden reemplazar a diez mil. Debido a que se pueden salvar más vidas quedándote con vida, me veo obligado a recomendar eso. Si fuera posible, con mucho gusto enviaría un Eco y lo mataría yo mismo. Pero desafortunadamente, gracias a cierta persona, me he vuelto impotente. Gracias a cierta persona.”

Él no hizo ningún intento por ocultar su amargura.

“¿N-Ninguno de los otros dioses hará un movimiento?”

“Ellos tienen sus propios planes, en una escala mucho mayor y más amplia. Dioses como Gracefeel y yo, que nos regocijamos y lloramos por las alegrías y las tristezas de la gente común, son en todo caso excéntricos.”

No dije nada.

“Este plan tampoco me agrada. Pero creo que es el mejor plan en la situación actual. Piensa en ello muy, muy cuidadosamente, portador de la llama, caballero de tierras lejanas.”

Con un fuerte aleteo, el cuervo Heraldo extendió sus alas.

“Adiós. Nos encontraremos de nuevo en poco tiempo.”

Él voló hacia la niebla. Al y yo lo vimos irse en silencio, yo con una expresión amarga y Al un poco desconcertado.

“Él te está cuidando”, dijo Al.

“No, él tiene su mirada sobre mí.” No me había olvidado de la amenaza de muerte que me había dado cuando destruí su Eco antes, incluso si ahora se había disculpado por ello.

“Dicen que los dioses desean héroes, personas que difundan su mensaje divino y lleven a cabo su voluntad en la tierra.”

“Sí.”

“Y tú eres un héroe que representa al dios de la llama, entonces…”

“El dios de la no-muerte quiere ponerme en deuda con él, apuesto.”

En lugar de ser hostil conmigo, estaba tratando de convertirse en alguien beneficioso para mí. Al hacerlo, tenía la intención de calmar lentamente mi hostilidad hacia él y explotar esos favores pasados ​​para gradualmente, muy gradualmente, acabar conmigo. Por un instante, me imaginé reducido a un caballero no-muerto. Sacudí mi cabeza para librarme de esa siniestra imagen. Stagnate estaba muy bien versado en la manipulación sutil.

“¿Qué planeas hacer a partir de ahora?” preguntó Al, preocupado. “El dios de la no-muerte dijo que incluso tú… eh… no podrías vencer al dragón.”

“Buena pregunta”, dije. “Me pregunto qué debo hacer.”

No tenía una buena respuesta para él.

Las criaturas del bosque habían sido conducidas al pánico por el rugido del dragón. Regresé a toda prisa y de inmediato me inundaron las solicitudes de que me hiciera cargo del daño que estaban causando. Los informes venían de todas partes. Envié a aventureros y sacerdotes a muchos lugares diferentes e intercambié cartas con Whitesails.

Ahora, un tiempo después, todo finalmente se calmó un poco. Estaba en Torch Port. Los rugidos del dragón todavía continuaban intermitentemente. Al mismo tiempo, se estaban produciendo conflictos debido a que todas las criaturas estaban cambiando sus hábitats, aunque no estaban tan enloquecidos como la primera vez que esto sucedió. Naturalmente, estábamos empezando a ver víctimas también. Menos personas y caballos viajaban por las carreteras, y tenía la impresión de que los barcos que iban y venían parecían un poco solitarios en el río.

Todo el mundo estaba aterrorizado por el dragón—y los rumores de que esos eran los rugidos de un dragón se propagaron increíblemente rápido—que vivía en las Montañas de Rubín. Los dragones eran una gran amenaza. Solo tendría que despertar y tomar el cielo por capricho, y no importa Torch Port, incluso Whitesails podría ser destruido. Es un hecho que todos mueren tarde o temprano, pero, ¿cuántas personas pueden mantener la calma después de escuchar el rugido de su propia muerte?

Por el momento, estaba en la penumbra de mi oficina con todas las persianas cerradas, pasando mis ojos sobre una carta del templo bajo una luz mágica.

Una respuesta a mi carta había llegado del Obispo Bagley.

La información que él había encontrado sobre el dragón inmundo confirmó lo que el dios de la no-muerte nos había revelado. Valacirca, la Hoz de la Calamidad, era un Dragón Ancestral que había estado vivo desde los tiempos de los dioses. Sus garras destrozaban el acero y sus escamas rompían las espadas de los héroes, y como para reflejar su propia naturaleza, tenía un aliento de toxicidad y manía.

Toxicidad y manía. Nunca podría olvidar esas propiedades. Eran las mismas que las del wyvern anormal y la quimera que había encontrado hace dos años. Se decía que esas criaturas habían sido creadas a partir de una investigación maligna llevada a cabo por los demonios del infierno. Probablemente habían estado experimentando usando el aliento que se derramaba de la boca del dragón inmundo mientras dormía, y mezclando ese aliento con bestias e intentando domarlas.

En su carta, el Obispo Bagley me advirtió que allí había indudablemente un demonio de alto nivel además del dragón inmundo. Finalmente, intentó disuadirme de pelear, diciendo que no tenía experiencia suficiente, que no podía imaginarme ganando, y que no habría vergüenza en huir.

“No hay vergüenza en huir, ¿eh?”

Él estaba diciendo eso porque pensó que yo iría. ¿Qué le hizo pensar eso? ¿Cómo me percibe exactamente? Todavía estaba agonizando por esa decisión yo mismo…

El dragón probablemente se despertaría pronto. Si el dios de la no-muerte y las palabras del Señor del Acebo significaban algo, también habría víctimas. Lo primero que probablemente sucedería es que el dragón, una vez despierto, atacaría un asentamiento cercano por capricho, y la gente moriría.

No terminaría allí. No hay forma de que exista una circulación activa y fluida de dinero y bienes en un lugar donde un dragón podría volar en cualquier momento. El flujo de cosas se estancaría, el vaivén de los caballos y los barcos cesaría, y las bestias una vez más acecharían los asentamientos humanos como si fueran los dueños del lugar. Los comerciantes y fabricantes que dependían de esa circulación de dinero y bienes fracasarían uno tras otro, y la gente comenzaría a quedarse sin trabajo. Los desfavorecidos se convertirían en delincuentes, el orden público empeoraría, el gobierno se volvería impotente y su autoridad tocaría fondo. Mucha más gente probablemente se ahogaría bajo las olas creadas a raíz del capricho del dragón que nunca sucumbió a sus garras.

Una región completa, toda una sociedad, sería llevada a la ruina por un solo dragón. Esa era una situación que no podía permitir. Tenía que tomar medidas para detener eso, y después de que el dragón comenzara sería demasiado tarde. Una vez que hubiera víctimas directas, sería imposible evitar que el efecto se propagara. Tenía que resolver este problema antes de que los colmillos del dragón se rasgaran en carne humana.

Sin embargo, incluso ahora, no podía tomar la decisión de tomar medidas. Se comenta en la ciudad que algunas personas estaban diciendo que el paladín se había convertido en una gallina. No podía llamar a eso una completa y total estupidez, tampoco.

Desafiarás al dragón con la protección del dios de la llama y morirás derrotado, tu propósito no se cumplirá.

No había sido capaz de sentir ningún engaño en las palabras del dios de la no-muerte. Su revelación era cierta. No podía ganar, no ahora, con el poder que tenía actualmente. Desde que me había dado cuenta de eso, no había podido avanzar.

Antes de darme cuenta, mis manos estaban juntas en oración.

No sabía qué hacer. Ofrecí una oración implorante al dios de la llama, pero no sentí respuesta en absoluto. Mi dios no me respondería nada. Por supuesto que no. Mi dios no era una amiga sociable o un contacto comercial útil. Pero quería escuchar su voz en este momento. Quería que me dijera que había una manera de ganar. O incluso si no existiera la posibilidad, quería que ella me ordenara pelear y demostrar mi rectitud. Si ella me dijera eso, si pudiera hacer que ella me dijera eso, estaba seguro de poder ir a la batalla.

Dejé escapar un pequeño gemido. Los recuerdos de mi vida anterior aparecieron en el fondo de mi mente: una habitación oscura, la luz de un monitor. Yo mismo, incapaz de dar ese paso adelante. Pasando el tiempo sin hacer nada.

Pasando el tiempo sin hacer nada.

La sensación de inquietud ardiendo en mi pecho.

Pasando el tiempo sin hacer nada.

Gimiendo

Derramando lágrimas.

Pasando todavía el tiempo sin hacer nada.

Incapaz de dar ese paso.

Incapaz de dar ese paso.

Traté de reunir el coraje muchas veces, pero aún así no pude dar ese paso. Incapaz de darlo, continué bañándome en el statu quo mucho después de que el agua había perdido su agradable calor. Y el colapso final se acercó gradualmente.

Gemí de nuevo. ¿Cuánto había cambiado desde ese momento? Mi mundo era diferente. Mi entorno era diferente. Tenía un cuerpo musculoso, poderes mágicos maravillosos, milagros de Dios. Me habían dado, había obtenido, habilidades como el héroe de alguna historia. Había estado actuando mi parte todo este tiempo.

¿Y qué había cambiado en mí?

Yo era más fuerte y podía hacer más ahora. ¿Y qué? ¿Había sido capaz de hacer frente al fracaso? ¿Había podido hacer algo para combatir la desesperación? Al final, ¿no era mi naturaleza cobarde exactamente igual a mi vida anterior?

Oí una voz espesa y turbia que salía de un pozo de lodo negro como el carbón en lo más profundo de mi corazón. ¿Te divertías, decía, ganando contra oponentes donde no tenías ninguna posibilidad de perder? Debe haberse sentido muy bien, siendo alabado a los cielos como un héroe y actuando modesto. ¿Pudiste, por un breve momento, pensar que podrías convertirte en alguien exitoso en este mundo? Siendo amado, siendo criado. Obteniendo un poder increíble. Siendo el centro de todos tus amigos. Siendo respetado, siendo validado. Disfrutaste todo eso, ¿verdad?

 

Pero cuando no puedes ganar, esto es lo que eres.

 

La voz gorgoteó fuera del pozo negro de lodo en lo profundo de mi corazón. En el fondo estaba mi yo pasado de mi vida anterior. Y “yo” me reí, como diciendo, Lo sabes, ¿no es así?

 

Tú eres yo, y yo soy tú.

 

Agarré mi pecho. Lo entendía. Incluso yo lo entendía. Entendía muy bien que solo estaba siendo débil de espíritu. Era el lado de mí que sentía lástima por mí mismo, igual que cuando Mary me reprendió. Pero mi madre no estaba aquí para reprenderme ahora, ya no. Tenía que levantarme solo. Pero, ¿cuál era la manera de hacer eso? En mi vida anterior, me quedé en el suelo. Incluso esta vida no fue diferente. Me hubiera quedado en el suelo por siempre si no fuera por Mary. No tenía idea de cómo era posible volver a levantarme.

Mis pensamientos daban vueltas y vueltas en círculos. Sabía que había caído en un mal estado, pero no tenía ni idea de qué se suponía que debía hacer al respecto.

¿Cuánto tiempo estuve perdido en mis pensamientos? Escuché el sonido de un golpe y levanté la vista.

“Voy a entrar”, dijo Menel, abriendo la puerta y entrando sin ninguna vacilación. Al darse cuenta de cuán oscura estaba la habitación, frunció el ceño y silenciosamente llamó a un hada de luz para que iluminara la habitación. “Todavía estás pensando en eso.”

“Sí.”

Menel suspiró. “Así que es por eso que no te has dado cuenta. Mira afuera. Las cosas se están poniendo un poco complicadas ahí.”

“¿Eh?”

Ahora que lo menciona, parecía un poco ruidoso afuera. Abrí un poco la persiana y eché un vistazo afuera de la ventana. Había una multitud de enanos frente a la mansión.

“¡Queremos escuchar los pensamientos del paladín!”

“¡¿Quiere matar al dragón o no?!”

Pude ver a Grendir, a Ghelreis y a otros que también conocía. Eran todos enanos viejos con armas rudimentarias sobre los hombros, gritando para ser escuchados.

“¡¿Y qué piensan hacer con la respuesta?!” Frente a ellos estaba Al, parado solo en oposición a todos los otros enanos. Ya no temblaba como lo hizo aquel día.

“¡Si está pensando en matarlo, exigimos ir con él!”

“¡Y si el espíritu del miedo se ha apoderado del Paladín, tenemos la intención de dirigirnos a las montañas por nuestra cuenta!”

“¡Los enanos somos los culpables de no haber matado a este dragón!”

“¡Es sangre enana la que debe derramarse!”

“¡Nuestra deshonra debe ser lavada con sangre!”

Voz tras voz gritó fuertemente.

“¡Deténganse! ¡Es un suicidio!” Al extendió sus brazos y les contestó. “¡El dragón es un enemigo formidable, y el Paladín tiene un plan en mente! ¡No interfieran!”

“¡No sé lo que te han ordenado, pero deja de intentar ganar tiempo!”

“¡No me han ordenado nada! ¡Estoy diciendo que no sean imprudentes!”

“¡¿Nos llamas imprudentes?!”

“¡Incluso si todos ustedes se unen para enfrentarse al dragón, no podrán hacerle un solo rasguño!”

“¡¿Qué dijiste?!” Uno de los enanos ya había tenido suficiente. Declarando que iba a entrar por sí mismo y preguntar por mis planes, se acercó a Al y lo agarró.

“¡Dije que se detuvieran!” Con un solo movimiento fluido, Al apartó el brazo del enano, lo levantó del suelo y lo dejó caer contra el suelo de nuevo. La multitud de enanos estalló en murmullos ante esta demostración de habilidad. “Ustedes—¡Han envejecido, todos ustedes, tanto que ni siquiera pueden vencerme! ¡Deténganse! ¡No deseo que todos sufran muertes sin sentido!”

Cuando Al gritó con voz clara y con la cabeza en alto, todos guardaron silencio.

Entonces Grendir dio un paso al frente y lentamente abrió la boca para hablar.

“Joven maestro…”

“Grendir.”

Los dos se miraron el uno al otro.

“Joven maestro. Has crecido bien. Eres digno de contemplar. Pero, pero como ves, esa es la razón…” La cara de Grendir se arrugó. “Ha sido suficiente… Nosotros… simplemente queremos morir…” Forzó las palabras. “Deseamos morir con nuestro señor, en ese día, en esa batalla, en esas montañas. Hemos vivido doscientos años desde que nos negaron la muerte ese día. Fueron dos largos siglos, dos siglos que pasamos tragando nuestro orgullo como miserables vagabundos.”

Al escuchó en silencio y no rehuyó sus palabras.

“Seguimos diciéndonos que ya habíamos hecho suficiente, que ya habíamos hecho suficiente, que ya habíamos tenido suficiente, que cumplimos con nuestras obligaciones… ¡y ahora, finalmente, nos hemos enterado que ese detestable dragón está vivo! ¡¿Qué hay de malo en desear continuar desde ese día?! ¡¿Qué hay de malo en desear la batalla y la muerte?!” Grendir agarró a Al mientras gritaba. Al lo permitió y se mantuvo firme. “¡Déjame pasar! ¡Haré que el Paladín diga lo que piensa!”

“¡Me niego!”

El cuerpo envejecido pero musculoso de Grendir se elevó en el aire antes de caer de golpe en el patio. Como si esa fuera su señal, los otros enanos viejos se abalanzaron sobre Al. Al los golpeó, los tiró, y los tumbó. Hubo unos minutos de gritos y gemidos mientras forcejeaban, y al final, fue Al quien permaneció de pie.

“Me preguntaste qué tiene de malo, Grendir.” Al se mantuvo firme mientras se dirigía a los enanos que yacían en el suelo y gemían en el patio. “Todas sus cabezas están tan llenas de pensamientos de muerte que no están pensando en la victoria. Eso no servirá. Ustedes deben saber eso. Cuando los orgullosos guerreros de las montañas sacrifican sus vidas y se lanzan a la batalla, lo hacen para ganar.” Sus ojos eran serios, y su voz era amable. “Fueron todos ustedes quienes me enseñaron esto.”

Una cosa siempre está en sus mentes, día tras día. La cuestión de si hay algo por lo que vale la pena dar la vida. Cuál es su razón para luchar. Las palabras de Blood revivieron en mi mente.

“Está bien. No se preocupen. Voy a hacerles una promesa.”

Y cuando la encuentran…

“El Paladín tomará una decisión. ¡Y cuando lo haga, iré con él y recuperaremos la gloria de los enanos!”

Van a la batalla con sus almas ardiendo con el fuego del coraje, y jamás le temen a la muerte.

“¡Yo, Vindalfr, nieto de Aurvangr, último monarca del País de Hierro, juro por el nombre de mi abuelo que recuperaré las montañas que una vez fueron suyas!”

Ese grito fue sentido no solo por los enanos sino también por mí. Mi corazón latió fuertemente, y un calor se extendió a través de mí desde lo más profundo de mi pecho. Ahora que lo pensaba, Al siempre había sido este tipo de persona. Él fue así cuando lo conocí en la taberna, y él fue así cuando gritó que se había convertido en mi escudero. Siempre había sido alguien valiente, y yo había jurado proteger la ‘sinceridad’ que él me ofreció con mis propias manos.

“Es un tipo genial”, murmuró Menel.

“Sí.” Asentí.

“Tenemos que mantener el ritmo.”

“Sí.”

“Oye, ¿te acuerdas?”

“¿Acordarme de qué?”

“Tu juramento.”

No pude evitar darle una pequeña sonrisa. “Lo siento. Lo olvidé por un momento.”

“Heh. Eso pensé.”

¡Te dedico toda mi vida! ¡Como tu espada ahuyentaré el mal, y como tus manos traeré salvación a los afligidos!

“Uno analiza los pros y los contras y si puedes ganar o no, pero el resultado final siempre ha sido algo en lo que nunca te molestas en pensar. ¿Me equivoco?”

Si lo que me preocupaba eran los pros y los contras, podría haber abandonado Beast Woods. Pude haber ido literalmente a cualquier otro lugar.

Hiciste lo que hiciste porque era lo correcto. Así que todo lo que tienes que hacer es seguir así.”

Menel sonrió. Le devolví la sonrisa.

No había necesidad de pensar en cómo levantarse o reunir coraje. Cuando luchas desesperadamente para proteger a alguien o luchas por algo en lo que crees, el coraje viene posteriormente por sí mismo.

Una vez que tomé mi decisión, el resto fue rápido.

Caminé hacia la puerta de entrada con Menel, que tuvo la amabilidad de venir conmigo. Creo que los dos estábamos sonriendo. Abrí la puerta y, frente a Al y todos los enanos, incluidos los que estaban cubiertos de tierra que habían sido arrojados al suelo, hice mi declaración.

“¡Mataré al dragón!”

Todos dejaron de moverse con la misma mirada de conmoción en sus rostros.

Compuse mi expresión y postura y continué hablando. “He decidido que iré a matar al dragón. Al—Vindalfr—no puedo sino elogiar tus palabras acerca de recuperar las montañas de tu abuelo. ¿Me acompañarás?”

Los ojos de Al se abrieron de par en par. Él rompió en una amplia sonrisa, sus ojos color avellana brillaban. “Tenía fe en que dirías eso. ¡Con gusto!”

Menel se encogió de hombros. “¿Estás seguro de que quieres aceptar tan fácil?”

“Eso es gracioso viniendo de ti, Meneldor. ¡Estás planeando seguirlo sin importar lo que pase! ¡No engañas a nadie!”

“Ha aprendido a defenderse.” Menel se rió y asintió. “Estamos en contra de un dragón, por lo que los números no ayudarán. Y tampoco podemos prescindir de muchas personas que podrían defender las aldeas. Te llevaremos a ti, a mí, a Will y a alguien que conoció las montañas hace dos siglos para mostrarnos el camino.”

“Yo podría—”

“No, yo iré.” Ghelreis, el enano con la cicatriz, detuvo a Grendir mientras intentaba ofrecerse como voluntario, y propuso su propio nombre.

“Ghelreis, tú—”

“No puedo encargarle esto a alguien sin una voluntad de vivir. Además, tienes el deber de unir a tus compañeros.” Noté que la ropa de Ghelreis no estaba sucia. Parecía que había logrado mantenerse al margen de esa frenética lucha y no se había enfrentado a Al. “Yo los guiaré.”

“Muchas gracias.” Estaba agradecido de tener a alguien tranquilo.

Así que éramos Menel, Al, Ghelreis y yo…

“Yo también voy.” Reystov apareció detrás de una vivienda. “Ya he empacado.”

Me reí. Como de costumbre, Reystov no era alguien que permitiera que un enemigo desafiante lo ignorara. “Me alegra contar contigo. Parece que estamos decididos.”

“Así que nosotros cinco iremos a luchar contra los demonios y el dragón. No va a ser un viaje bonito, eso es seguro.” Menel se rió. “¿Tenemos algún tipo de estrategia ganadora?”

“No”, dije definitivamente. Puede que estuviese indeciso durante un buen número de días, pero no había perdido el tiempo haciendo nada. Había estado revisando mi equipo mágico, pasando las páginas de mis libros de hechizos y moviendo mi cuerpo mientras recordaba mi entrenamiento con Blood. Y mientras hacía todo esto, pensé en todo tipo de planes. Como resultado de todo ese pensamiento, me vi forzado a una sola conclusión. “No hay una manera segura de matar a un dragón.”

No eran tan fáciles como para poder hacer algo al respecto con un plan astuto o un elemento inusual. Eso era lo que los hacía dragones. Pero, al mismo tiempo, este mundo era real. No era un juego de computadora con sistemas como niveles y puntos de vida. Era posible tener mala suerte y ser asesinado fácilmente por algo mucho más débil que uno mismo, y por otro lado, era posible tener suerte y matar algo mucho más fuerte. A fin de cuentas, un dragón era un ser vivo con un cuerpo de carne, y si su cabeza era cortada o apuñalada, o si su corazón era atravesado, moriría. Por muy baja que fuera la probabilidad de victoria, estaba seguro de que no podía ser absolutamente cero, sin importar lo que dijera el dios de la no-muerte. Por supuesto—

“Las probabilidades no son buenas. ¿Aun así vendrán conmigo?” Miré a todos alrededor.

“¡Sí, señor!” Al fue el primero en asentir. Sus ojos eran claros y serios.

“Ahí es donde están el honor y la gloria.”

“No podría haber mayor satisfacción para un guerrero.”

Reystov y Ghelreis hablaron con calma, con la dignidad de guerreros experimentados.

“Estoy acostumbrado a tener que lidiar con tus locuras.” Menel se encogió de hombros, y así el asunto quedó zanjado.

Lo dije de nuevo—

“Andando. ¡A matar al dragón y recuperar las montañas!”

Todos los que habían venido a ver de qué se trataba el alboroto se unieron a los enanos para levantar una gran ovación.

A veces, cuando finalmente tomas la decisión de hacer algo y pones las cosas en marcha, puede seguirte una suerte inesperada. Esta fue una de esas veces.

Con nuestra partida inminente, escribí cartas al obispo y a Su Excelencia, hermano del rey, en las que les expliqué todos los detalles de la situación y les pedí humildemente que se ocuparan de las cosas mientras yo no estaba. Después de eso, salí a mi patio y estaba inspeccionando mi equipo allí cuando una mancha roja vino a toda velocidad hacia mí. La atrapé en un abrazo, y en un momento estábamos tomados de la mano y dando vueltas.

“¡¡Wa-haaa!!” Ella soltó un alegre chillido de risa. No había escuchado esta voz desde hace tiempo. “Jeje. Es la única e incomparable… ¡YO!”

“¡Bee! ¡Cuánto tiempo sin verte!” Agarrándome las manos había una alegre halfling trovadora con orejas puntiagudas como hojas y cabello rojo y rizado—¡Robina Goodfellow! “No te he visto por meses. ¿Dónde estuviste todo este tiempo?”

“Jeje. Grassland al norte. Comencé en el Reino Fertile, luego recorrí la costa visitando los Reinos Aliados al oeste. ¡Y ahora estoy de vuelta!”

“¡Eso es increíble!”

La mayor parte de esa área, solo la conocía a través de libros y rumores. Ella ha viajado a muchos más lugares que yo. Las circunstancias de este inestable lugar me mantuvieron bastante ocupado que ni siquiera había logrado cruzar al continente norte todavía.

“¿Hacía más frío en el norte?”

“¡Sí, pero escucha, escucha!”

“¿Qué?”

“Un dragón rugió, ¿verdad? ¿Vas a matarlo?”

“Sí, lo haré.”

“¿Entonces puedo convertirlo en una historia como prometimos antes?”

“Por supuesto. Adelante.”

“¡Yahoo!” Bee hizo un pequeño baile muy emocionada mientras aún sostenía mis manos. Terminé dando vueltas en el patio de nuevo. “Es el sueño de un trovador poder hacer una nueva saga sobre un asesino de dragones.” Bee se rió. “Comenzaré propagando un prólogo para ti. Necesitas uno, ¿verdad?” Esta sonrisa era madura.

“Sí, lo necesito. Gracias.”

Simplemente difundir que me había dirigido a matar al dragón haría mucho para calmar a la gente, y el poder de las canciones y las historias era indispensable para eso. Eran los medios de esta era.

“No hay problema. Simplemente no me des un final triste, ¿de acuerdo?” Fijo sus ojos en los míos mientras lo decía.

Asentí. “Trabajaré duro para asegurarme de que eso no ocurra.”

“Sí. Haz tu mejor esfuerzo. ¡Porque los finales trágicos no son populares ahora mismo!”

“¿Las reacciones del público son lo que te preocupa?”

Mientras Bee y yo nos reíamos y hablábamos tonterías, Tonio vino tras ella.

“Bee, te apresuraste demasiado. Por favor no me dejes atrás.”

“¡Jaja, lo siento, lo siento!”

“Will, te he asegurado un paquete completo de todo lo que pensé que podrías necesitar, incluyendo provisiones, equipo de viaje y ropa, equipo de montaña, y cosas así.”

Tonio no me defrauda. Él no tardó en prepararse. Demasiado rápido, en realidad. Solo decidí que iría…

“¿Te pusiste en marcha como si yo fuera definitivamente a ir?”

“Sí. De hecho, estaba muy preocupado de que no llegara a tiempo para tu partida. Esperaba constantemente que saltaras a la acción en cualquier momento. No sé si lo has notado, pero eres muy rápido para actuar una vez que sabes que tienes una batalla en tus manos.” Tonio se rió. “No estoy seguro si estuviste deliberando o simplemente esperando tu momento, pero en cualquier caso, confieso que estoy aliviado.”

“Haré que sea que él estaba esperando su momento. ¡De esa manera es más genial!”

“¡No lo desarrolles así! ¡Esa es la razón por la que ‘Sir William’ se está convirtiendo en ese hombre fornido y enorme cargado de ingeniosos trucos!”

Había escuchado a un poeta que no era Bee recitar una historia sobre mí en una calle de Whitesails, y estaba usando frases como “un hombre gigante imponente” y “ojos de profunda sabiduría”. Claro, un poco de embellecimiento no se podía evitar, pero pensé que la gente alrededor de donde yo estaba me estaba sobreestimando demasiado.

“Dudo como cualquier otra persona. No quiero morir ni lastimarme ni nada.”

“Pero vas a ir, ¿verdad?”

“Sí. Es un precioso juramento que le hice a mi dios.”

Bee sonrió suavemente cuando escuchó eso. “Robaré eso para mi historia. ¡Oh, campeón de la llama, guerrero devoto que sirve a Dios, que los vientos de la fortuna estén contigo!” Ella tocó su rabel.

Tonio sonrió gentilmente, como de costumbre. “Will, no te diré que no te excedas ni intentes nada loco, porque estoy seguro de que ahora es el momento en el que más necesitas esforzarte. Si hay algo más que necesites, házmelo saber.”

Sintiéndome agradecido por esa oferta, pensé por un momento y decidí ejecutar una de las estrategias que había estado elaborando.

“Me gustaría pedirte una cosa. Es bastante grande…”

Luego, cuando me dormí la noche antes de partir, me desperté bajo un cielo estrellado de fosforescencia danzante. El suelo debajo de mí estaba oscuro y reflejaba las estrellas como un vasto plano de agua, pero en la superficie del agua había un gran reflejo de una tenue luz. Estaba detrás de mí. Me volví para ver una figura sosteniendo una linterna con un mango largo.

La figura llevaba una túnica con capucha que cubría sus ojos. Ya sabía quién era.

“Es muy bueno verte de nuevo, dios de la llama.” Incliné mi cabeza, como lo había hecho hace un tiempo.

“…”

Mi dios no dio respuesta. Ella permaneció allí en silencio por un momento, y luego—

“La victoria es muy poco probable.”

Ella comenzó con eso.

“Stagnate tiene razón. Como eres ahora, no eres rival para el dragón. Pero si pasas unos años entrenando, podrás lidiar con él.”

“¿Qué pasará con Southmark en ese caso?”

“No habrá casi ningún hombre más allí. Incluso la tierra del norte sufrirá.”

“Eso imaginé.”

“¿Irás, entonces?”

Asentí. Luego, me incliné profundamente ante ella una vez más. “Gracias por decirme que está bien huir.”

Me sorprendió sentir una leve inquietud proveniente de debajo de su capucha. Su silencio se sentía como si estuviera eligiendo cuidadosamente sus palabras.

Independientemente de cómo me sentía dentro, probablemente me hubiera dirigido directamente al dragón si ella simplemente me lo hubiera ordenado. Tenía una gran deuda de gratitud con este dios mío. Y sin embargo, durante todo el tiempo que estuve indeciso, ella no respondió mis oraciones ni me dio ninguna revelación. Tenía que haber una razón, y estaba seguro de que sabía cuál era.

“Yo… Yo no quiero que mueras.”

No pude evitar sonreír después de escuchar esas amables palabras. “Me siento honrado. Muchas gracias.”

“¿Pero sigues diciendo que irás? Para cumplir con el juramento que me hiciste.”

“Sí.”

“Entonces no diré que me disgusta.”

Sentí una leve sonrisa debajo de su capucha.

“El juramento que hiciste ese día nos pertenece a nosotros dos.”

Por favor, acompáñame.

Ese día, efectivamente lo había dicho: que dedicaría toda mi vida a ella, que como su espada ahuyentaría el mal, y que como sus manos traería salvación a los afligidos. Sí, de hecho, le hice ese juramento.

“Arrodíllate.”

Me puse de rodillas e incliné la cabeza. La escuché quitarse suavemente su capucha, y la sentí acercándose a mí.

“Yo te ordeno, William.”

Ella apoyó su pequeña y blanca mano suavemente sobre mi cabeza.

“No temas, porque yo estoy contigo. No te desanimes, porque yo soy tu dios. Te fortaleceré; te ayudaré; te protegeré con mi llama.”

Las Palabras de mi dios y los sentimientos que transportaban penetraron lentamente en todo mi cuerpo.

“Ve, mi caballero. Mata al dragón y cumple lo que has prometido.”

Mientras aún estaba de rodillas, miré el rostro de la diosa sonriéndome gentilmente. Puse mi mano en el lado izquierdo de mi pecho y juré.

“Por la llama.”

Cuando me desperté, pude sentir una cálida energía que se movía lentamente alrededor de mi cuerpo. Las palabras y los sentimientos de mi dios ardían como una llama dentro de mí.

Luego terminamos nuestros preparativos, tuvimos una gran fiesta de despedida, abordamos nuestro barco, dejamos la ciudad, y bajamos por el río para matar al dragón y cumplir mi juramento. Y esa noche, ocultos por una sección rocosa a orillas del río, nos bajamos del barco otra vez.

“A partir de aquí nos encargamos nosotros”, dijo uno de los hombres, palmeando su brillante peto de metal. Un aventurero de treinta y tantos años con cara roja, brazos gruesos, y llevando una espada en la cadera con una vaina rojo carmín, era una de esas personas que Reystov había llamado “faroleros” en la taberna hace dos años. Había aprendido su nombre más tarde; era Marcus.

“Sí.” Asentí. “Tal como lo discutimos, por favor.”

“Sí.” Marcus sonrió. “Dinero fácil. Gracias por el trabajo como siempre.”

“Para nada.”

“Estaremos esperando otros en el futuro.” Luego, después darle una palmada a Reystov en el hombro y decirle que se mantuviera alerta, Marcus y su grupo desaparecieron río abajo.

Reystov y yo los observamos en silencio. Cuando nos volteamos de nuevo, Al nos miraba sin comprender. Ghelreis también parecía un poco desconcertado. Menel no mostraba mucho en su expresión, pero parecía como si quisiera decir algo.

“Este, ¿por qué vamos a bajar aquí?”, dijo Al. “Tendría sentido después de ir un poco más lejos, pero—”

Asentí. De hecho, Al estaría haciendo una buena observación si fuéramos a seguir río abajo, atravesar el bosque, y luego dirigirnos a la cordillera hacia el oeste. Sin embargo…

“Los demonios son conscientes de que vendríamos por ahí.”

Una mirada de epifanía recorrió la cara de Al, y Ghelreis asintió en comprensión. Sí, además del dragón inmundo de ojos soñolientos, esas montañas estaban plagadas de inteligentes demonios del Infierno. Si fuéramos lo suficientemente descuidados como para actuar de una manera que nuestros enemigos estaban anticipando, les estaríamos permitiendo tomar la iniciativa.

“Tendríamos una emocionante despedida río abajo. Supongo que no pasaría mucho tiempo antes de que los demonios de bajo rango y sus familiares comiencen a mirar desde la distancia. Ya sabes, para tratar de precisar dónde desembarcaremos. Los líderes de los demonios probablemente querrán predecir el camino que seguiremos. Estarán ansiosos por rodearnos y matarnos lo más pronto posible.”

No estaba claro qué tipo de relación había entre los demonios y el dragón inmundo en este momento. ¿Estaban cooperando, en oposición, o simplemente indiferentes? Ni siquiera sabía tanto. Decidí excluir de mis cálculos la imagen extremadamente optimista de que si la base de los demonios fuera atacada, dejarían todo al dragón inmundo mientras se quedaban sentados y no hacían nada. Probablemente era seguro asumir que se defenderían por lo menos de forma independiente, o peor, trabajarían juntos.

De la misma forma que había estado revisando mi equipo y reuniendo varios tipos de información mientras tomaba una decisión, estaba, por supuesto, también pensando en una estrategia para atacar las montañas.

“Es por eso…” Caminé a lo largo de la orilla del río hasta un lugar escondido detrás de unas rocas. Al me siguió, y sus ojos se abrieron de par en par. Lo que había allí era la elegante silueta de un barco que Tonio había preparado en secreto para mí. Un ataque sorpresa hubiera sido la situación ideal, pero las Montañas de Rubín eran terreno inexplorado, lo que significaba que no podíamos usar un camino de hadas. Entonces el método que elegí fue este. “Vamos a ir río arriba.”

Las Montañas de Rubín fueron una vez llamadas las Montañas de Hierro, y un país de enanos había prosperado allí. Con el nivel tecnológico de esta era, sería imposible que una gran ciudad existiera en cualquier lugar, excepto al lado de una gran fuente de agua. Lo que significaba que, naturalmente, tenía que haber un enorme flujo de agua en el área. Al analizar la información geográfica de las áreas vecinas, descubrí que era una rama de este enorme río. También lo confirmé con los enanos.

El río se bifurcaba en algún lugar más arriba y fluía hacia el oeste, de modo que si íbamos río arriba y volvíamos a bajar en el punto donde el río se bifurcaba, podríamos invadir desde el otro lado de la cordillera.

“Mientras los demonios están en guardia alrededor de la entrada principal, entraremos derribando la puerta trasera.”

Por eso le pedí a Marcus y a los demás que fueran señuelos. Nos quitarían los ojos de los demonios de encima, jugarían con ellos al desembarcar, todos se separarían e irían por caminos separados, luego regresarían, saldrían con el barco de nuevo, y lo harían una y otra vez hasta llegar a Whitesails. Ahora eso está haciendo honor a su reputación de faroleros.

Por cierto, Bee supervisó sus disfraces. Ella realmente se metió en ello, dando consejos como, “¡Actúa caballerescamente, ya sabes, como si estuvieras acostumbrado a pelear! ¡Oh, esa mirada de ‘soy tan guapo’ es buena, pero no golpees a nadie! ¡Ah, y definitivamente no seas soso, eso es incluso peor!” Gracias a ella, su cuadrilla adoptó la imagen perfecta del Paladín y su grupo que se había propagado a través de canciones y poemas.

Les pagamos una recompensa más que satisfactoria, y su moral se elevó también después de que Bee declarara que si lo conseguíamos, ella contaría la historia de los Caballeros de las Sombras junto con la historia de mi asesinato del dragón. Y si algunos demonios de bajo rango los atacaban, tenían gente para lidiar con eso, así que confiaba en que harían un buen trabajo.

La única pregunta que quedaba era si podíamos abrirnos paso hacia la parte trasera de la cordillera a través de la otra ruta desapercibida mientras los ojos de los demonios estaban sobre nuestra distracción. O eso pensé; Al parecía tener algo más en mente.

Menel le dio una suave palmada en el hombro un par de veces. “Te acostumbrarás. Él hace movimientos como este de vez en cuando. Es como si no fuera nada para él.”

“Y-Yo había oído que era un hombre sabio y valiente, pero que también tenía talento militar…”

“No creo que sea un gran problema”, dije, un poco confundido.

Al negó con la cabeza. “Si vamos más al sur que Torch Port, nos dirigiremos directamente a la zona de peligro que incluso incluye esa ciudad junto al lago donde cayó el Gran Rey. ¡Escuché que está envuelta en una niebla mágica voluta que ni siquiera los aventureros más experimentados pueden lidiar con ella! Si estás sugiriendo que escojamos deliberadamente ese lugar para atravesarlo—¡qué idea tan asombrosa y valiente!”

Después de escuchar esas palabras, me rasqué la mejilla, como perdido por una respuesta, y luego dije, “Eh… en realidad… ahí es donde crecí.”

Todos me miraron boquiabiertos.

4 comentarios sobre “Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Cuatro

  1. Oh maldita sea, está novela siempre tiene momentos tan épicos, me emocioné mucho cuando todos decidieron ir a matar al dragón, y ahora sí que siento respeto por Al.
    Y luego está Stagnate jajaja nunca pensé que pudiéramos verlo decir ese tipo de cosas.
    Muchas Gracias por el Capítulo!
    Ya quiero que subas el siguiente! jajaja

    Le gusta a 1 persona

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