Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Dos

Capitulo2

Esa noche, cuando me quedé dormido en mi casa en Torch Port, tuve un sueño.

Era un sueño de esa ciudad de los muertos, de la cual tenía muy buenos recuerdos.

“Escucha atentamente, Will. ¿Qué son, de hecho, los faes?” Gus, con su cuerpo azul pálido, habló lentamente mientras acariciaba su barbilla. “En un tiempo más allá del tiempo, el Dios de la Creación pronunció las Palabras, grabó los Signos, hizo el sol y la luna, dividió el día de la noche, y juntó agua para separar los océanos y la tierra. El fuego nació, el viento nació, los árboles nacieron. Fue antes de los dioses, y antes de la gente.”

Blood también estaba allí, apoyando su esquelético cuerpo contra la pared, oyendo la lección de Gus, pero no escuchándola. Era un momento pacífico por la tarde.

“Dentro del agua, la tierra, el fuego, el aire y los árboles viven las grandes Palabras del Primer Dios. Eran más que fenómenos naturales; poseían una clara voluntad individual.”

“¿Fenómenos con mentes propias?”

“Quizás te sea difícil imaginarlo… Hmm, especialmente porque no hay elementalistas aquí. Si hubiera habido, podría haber hecho que hicieran bailar a las sílfides o algo así; eso habría simplificado la explicación. Bueno, no importa.” Gus sacudió la cabeza.

Ese “no importa” no significaba “no importa de todos modos”—sino que significaba “te encontrarás con uno dentro de poco tiempo, así que simplemente necesitas mantener esto en el fondo de tu mente”. Y, de hecho, conocí a Menel poco después, y ahora podía entender lo que Gus quería decir con “fenómenos con voluntad individual”.

“Debido al hecho de que tenían voluntades propias, estos faes se dividieron en dos clases después de su creación. La primera fue una forma de vida longeva que se aferraba a los fenómenos inestables, junto con los súbditos inferiores, es decir, las hadas y los elementales. Si un elementalista fuese a una montaña de fuego, aún hoy sería capaz de ver un gran fae conocido como un Señor del Fuego allí, con elementales de fuego obedeciendo su voluntad. En las profundidades de los vastos océanos aparecería un Señor del Mar, y en el fondo de un océano de árboles un Señor de los Bosques permanecería en silencio.”

Gus hizo una pausa. “Los elementalistas, por cierto, son los que pueden percibir y comunicarse con los faes y las hadas que existen en el mundo invisible que se superpone a nuestro mundo transitorio. Chamanes, en otras palabras.”

Mientras escuchaba a Gus, tomaba notas y asentía. No había mejor manera de recordar cosas que escuchar, pensar y escribir.

“El otro grupo, sin embargo, eligió un camino diferente.”

“¿Un camino diferente?”

“No la nebulosa existencia de los faes, omnipresentes dentro de los fenómenos, a veces existentes, a veces no, tal vez muertos, quizás vivos, y en algún punto llegando a ser demasiado indistinguibles para percibirlos. En su lugar, optaron por vivir una existencia diáfana y tener una muerte diáfana. En otras palabras, el modo de vida humano.”

Me pareció un poco divertido que Gus el fantasma era el que me decía esto. Parecía estar consciente de esto y se encogió de hombros. “Se enamoraron de la humanidad.”

Su fraseo inusualmente romántico hizo que Blood emitiera un sonido como si estuviera escupiendo una bebida. Gus instantáneamente mandó una pequeña piedra volando hacia él.

“¡Ay! ¡¿A qué ha venido eso, anciano?!”

“¡Tú sabes por qué! ¡Ahora cierra el pico!”

Después de murmurar irritado por un momento, Gus continuó. “Los elementales que anhelaban tener un cuerpo de carne, los que pertenecían al aire, agua y árboles hablaron de ese asunto con la diosa del bosque, Rhea Silvia. Ella era una buscadora de placer, impulsiva y caprichosa, pero era por eso que era capaz de ponerse de acuerdo con los fenómenos siempre cambiantes que eran los faes.”

Y la diosa consideró conveniente conceder a los faes lo que deseaban.

“Así los elfos nacieron como los súbditos de la diosa Rhea Silvia. Eran una raza con vidas tan largas como los árboles, tan veloces como un vendaval, y tan elegantes como el flujo de un manantial. Esa diosa que vivía por amor tomó en cuenta la admiración de los faes por los humanos e hizo que las dos razas fueran compatibles. Se dice que esta es la razón por la que los humanos y los elfos pueden producir niños de sangre mixta.”

Gus se encogió de hombros. “Pero hay un viejo dicho: ‘El trigo del vecino parece más maduro.’ A veces es el caso de que una cosa solo se puede admirar a la distancia. Aunque algunos elfos se mezclaron activamente con los humanos, también hubo quienes añoraban la época en que eran faes.”

Continuó. “Aquellos elfos de la antigüedad, que vivían con pasión y se mezclaban con la gente, desaparecieron naturalmente con el tiempo debido a su sangre mezclada y su esperanza de vida natural. Incluso ahora, de vez en cuando, un semielfo nacerá de dos padres humanos—un remanente de esos elfos mayores. Mientras tanto, los elfos que anhelaban los días de los faes, y decidieron vivir en el bosque e insularmente entre su propia especie, conservaron su pureza.”

“Eh, yo no—”

“No estoy tratando de decir que uno es mejor que el otro o probar un punto aquí. Simplemente estoy diciendo que había dos grupos que tomaron diferentes decisiones. Nada más.”

Se sentía como un tema donde me podría ver a mí mismo hundiéndome en el pensamiento, pero Gus parecía relativamente contento con dejarlo de lado.

“Sí, así que, debido a todo eso, los elfos que existen ahora son bastante antisociales. Son bastante agradables si llegas a conocerlos, pero eso puede tomar un tiempo.” Agregó Blood a la explicación de Gus. “Son un grupo delgado, pero ágiles, y son buenos cazadores y guerreros. Muchos de ellos tienen lo que se necesita para ser elementalistas, también. Después de todo, son faes. Eh, el asunto aquí es, nunca pelear contra un elfo en un bosque. Porque eso algo bastante aterrador.”

Blood entonces me dijo que aparentemente había incluso algunos que no tenían idea de qué hacer, que habían dominado el elementalismo hasta sus límites máximos y podrían descartar su cuerpo de carne y volver a convertirse en faes.

“Esas historias son poco confiables…” dijo Gus. “Aunque, si hubiera un ser capaz de semejante cosa, dudo que fuera algo más que un elfo. Son los súbditos del dios del bosque, y son lo más cercano que hay a los faes. Están cerca de ser humanos, y lejos de ello, también. Una gran raza.”

Con eso, Gus terminó su conversación sobre los elfos.

“Pero también hubo algunos que obtuvieron cuerpos de carne y hueso de una manera diferente: los faes de la tierra, roca y fuego. La tierra y la roca gobiernan el atributo de la inmutabilidad, mientras que el fuego controla la destrucción y la creación. Ninguno de ellos era muy cercano a la diosa Rhea Silvia, y tampoco anhelaban el modo de vida humano.”

“¿En serio? Entonces, ¿por qué obtuvieron cuerpos físicos?”

“El objeto de su admiración era la tecnología humana. Lo encontraron increíblemente fascinante, la forma en que extraíamos el mineral de la tierra, lo calentábamos con fuego, lo refinábamos y lo convertíamos en metal. Se dice que los faes y las hadas no son generalmente aficionados a los metales y el dinero, por lo que estos eran sin duda un grupo extraño.” Se encogió de hombros. “Se dirigieron a ver a Blaze, dios del fuego y la artesanía. Blaze era terco y hablaba poco, prefiriendo crear y reparar, pero también era un dios de la batalla y la ira que, una vez enfurecido, provocaría una terrible destrucción. Intercambió breves palabras con los faes que habían mostrado interés en las artes industriales, y una vez que estuvo seguro de la fuerza de su determinación, asintió sin decir nada y les concedió cuerpos físicos como sus propios súbditos.”

Gus comentó que hasta ahora esto era igual que con los elfos.

“Y así la raza de enanos nació como los súbditos del dios del fuego Blaze. Los enanos eran tan inquebrantables como la tierra y la piedra. Vivían vidas largas, podían ver a través de la oscuridad como si su camino estuviera iluminado por el fuego, y eran expertos en la utilización de hornos. Pero estaban destinados a ocuparse de los metales que les disgustaban a los faes, y así su naturaleza empezó a divergir de la pureza de los faes, y las hadas mantuvieron su distancia. Debido a esto, no hay elementalistas entre ellos comparables a los elfos.”

En silencio, le escuché hablar. Fue una historia interesante que me pareció gratificante escuchar. Pensé en los elfos y los enanos, razas que parecían seres humanos, pero no lo eran, y me preguntaba si los encontraría algún día en el mundo exterior.

“En cambio, pusieron su fe en la deidad Blaze, que era su antepasado. Investigaron las viejas Palabras y las combinaron con las habilidades de metalurgia y grabado. Cuando se trata del arte de infundir un objeto con Palabras—es decir, grabar Signos—no encontrarás artesanos más talentosos. La mayoría de los enanos viven en las minas, prefiriendo vivir bajo tierra debido a sus orígenes como faes de la tierra y la roca. Son pequeños, quizás relacionado con el lugar donde viven, y fornidos. Son grandes bebedores, son físicamente fuertes, y la mayoría de ellos tienen la barba crecida. Y además de ser artesanos de gran talento, también son excelentes guerreros.”

Cuando oí eso, mis ojos naturalmente fueron directamente a Blood. “Sí”, dijo, y asintió. “Esos tipos son cosa seria.”

Me sorprendió. Me di cuenta por el tono de voz de Blood que esto era una alabanza genuina.

“¡Dame más detalles sobre ellos!”

“¿Más? Eh, voy a intentarlo. Hmm…” Blood pensó por un rato. “Son gente sencilla, honesta, y… entienden el significado de la lucha, y lo que es el valor. Son más rectos de corazón que nadie.”

No hubo una respuesta sarcástica de Gus, no esta vez. En cambio, con ojos gentiles, simplemente le escuchó hablar.

“Una cosa siempre está en sus mentes, día tras día.”

“¿Qué cosa?”

“La cuestión de si hay algo por lo que vale la pena dar la vida. Cuál es su razón para luchar.” Los fuegos fatuos azul pálido rugían en las cuencas oculares de Blood. “Y cuando la encuentran—” Hizo una pausa. “Van a la batalla con sus almas ardiendo con el fuego del coraje, y jamás le temen a la muerte.”

Sentí un escalofrío. Si pudieron hacer que Blood de toda la gente dijera eso, estos enanos tenían que ser guerreros verdaderos e increíbles.

“Aplaudo a esos guerreros enanos. Los que conocí, al menos, y que lucharon junto a mí, eran verdaderos campeones.”

Ahora estaba muy ansioso por el día en que los conociera. Me preguntaba cómo eran sus rostros, sus espaldas rectas, sus barbas trenzadas, sus hachas brillantes, sus miradas orgullosas y francas. Imaginé todas esas cosas, y fantaseé con el día en que lucharía hombro a hombro con ellos.

“En cuanto a mí, no me gustan particularmente”, dijo Gus con resentimiento.

Me sorprendió oírle decir eso. “¿De verdad?”

“Mm… Por supuesto, voy a admitir que tienen maravillosos conocimientos y habilidades. Incluso admito que son guerreros con determinación”, dijo, y suspiró. “¡Pero nunca he conocido a un grupo tan obstinado y tacaño en toda mi vida! ¡Son increíbles!”

Permanecí allí parpadeando sin palabras por un momento, luego miré a Blood y lo vi mirándome fijamente con una mirada que decía “¿No es increíble este tipo?”

Gus claramente tenía una repulsión por los de su mismo tipo.

Me desperté con una tenue luz. Podía ver el techo de madera de la habitación sobre mí. Había tenido un sueño muy nostálgico.

“Oh…”

De alguna manera, tuve la sensación de que ahora comprendía la verdadera razón por la que había ayudado a esos enanos en aquel entonces: me sentía triste. Y no fue porque mi imaginación había sido traicionada; no era porque no tuvieran espaldas rectas, barbas trenzadas, hachas brillantes y miradas orgullosas y francas. Fue porque Blood, el único e incomparable Blood, había reconocido a esta raza como guerreros, y ellos me habían mirado nerviosamente, cautelosamente, sumisamente, cubiertos de tierra y barro, con piernas y brazos delgados, y ojos parpadeantes, llenos de inseguridad. Ver a aquellas personas resultaba terrible e insoportablemente triste.

Eso no es lo que ustedes son, quería decirles esto. Simplemente no es así. En realidad, todos ustedes… son increíbles. Son… mucho, mucho más

Por supuesto, yo solo estaba imponiendo la imagen que tenía dentro de mi cabeza sobre ellos sin ser preguntado. Lo sabía. Pero aún así, no pude evitarlo. Yo quería que ellos recuperaran su orgullo, suprimieran aquella mirada sumisa y nerviosa, levantaran sus cabezas y sacaran pecho. Y por eso estaba tan feliz de que ellos pudieran vivir con orgullo aquí en esta ciudad.

Me levanté lentamente de la cama. Estaba hecha de fardos de paja con una sábana blanca encima. Era mucho mejor que dormir directamente sobre montones de heno, porque ahora la paja no arañaba mi cuerpo. Abrí lentamente la puerta, salí al pasillo y al pozo de mi patio.

La casa en la que actualmente vivía estaba ubicada cerca del centro de la ciudad. Había sido restaurada de una mansión en las ruinas que había logrado conservar su estructura relativamente bien. No había buscado especialmente una casa grande en la que vivir, pero si yo hubiera rechazado una casa grande, habría hecho que los demás se sintieran incómodos. Además, lo sugirieron como una buena idea porque a menudo tenía visitantes e invitados que necesitaban un lugar para quedarse, de todos modos.

Como resultado, terminé empleando a algunos sirvientes—específicamente, criadas. Tenía recuerdos de las novelas de mi mundo anterior, así que el sonido de las palabras “emplear criadas” había hecho que mi corazón se acelerara un poco, pero—

“Ah. Buenos días.”

“Oh, buenos días, joven maestro William.”

“¡Pff! ¡Jajaja, su apariencia está hecha un desastre! ¡Vaya a ordenar su cabello, corazón!”

Las únicas que se postularon fueron las ancianas que vivían cerca. Esa es la realidad.

Por supuesto, dejando eso a un lado, ellas hicieron un gran trabajo con la limpieza, cocina y lavandería, así que fue de mucha ayuda tenerlas alrededor. Gracias a ellas, tuve mucho más tiempo libre para dedicarme a mi propio entrenamiento. Gus me había mencionado antes que el dinero podía comprar tiempo hasta cierto punto, y esto era exactamente lo que quería decir.

Utilicé una cubeta para sacar agua del pozo. Mientras levantaba la cubeta, pensé en lo útil que sería tener una bomba manual. Me pareció recordar que utilizaba una válvula direccional y presión para subir el agua… pero no podía recordar los detalles completos. Pero pensando en ello con más cuidado, no podíamos permitirnos ser tan derrochadores con el metal de todos modos. Podría haber sido capaz de recrear el diseño, pero no podríamos hacerlo masivamente, así que llegué a la conclusión mientras me lavaba la cara y me enjuagaba la boca de que casi no tenía sentido.

“Bien.”

Tenía el cabello despeinado, así que lo mojé un poco para arreglarlo. No funcionó.

“¿Eh?” Me mojé el cabello un poco más y me aseguré de que quedara exactamente como yo quería. Boing. Mi cabello se levantó de nuevo. “Grr…” Lo acomodé una vez más, esta vez realmente teniendo cuidado de fijarlo correctamente.

“¡Al fin!”

Se levantó de nuevo. Era terriblemente persistente.

Lo acomodé. Se levantó. Lo acomodé. Se levantó.

“E-Está bien. Esta vez definitivamente lo voy a conseguir.” Boing. “¡¡Gaaahh!!”

Vacié toda la cubeta de agua sobre mi cabeza.

“¿Por eso tu cabeza está empapada?”

Menel y yo estábamos en el patio. Mientras se reía de mi estupidez, Menel continuó presionando mi cabeza en una dirección, mientras yo me resistía y empujaba contra él. Estábamos haciendo entrenamiento de cuello.

Entrenar los músculos del cuello es modestamente importante. Si te golpean en la cabeza o te barren, son los músculos del cuello los que protegen tu cabeza. Si son débiles, es relativamente fácil salir gravemente herido.

“¡Vamos! ¡Nueve… diez!”

“Gnnngh…”

Mientras él presionaba con toda su fuerza, respiré despacio y resistí con todas mis fuerzas, empujando su mano hacia atrás.

“Muy bien. Cambiemos.”

Exhalé y me relajé.

Y seguimos así, realizando constantemente ejercicios musculares y de estiramiento básicos. Brazos, piernas, abdominales, espalda—cada día, el lugar en el que me concentraba era diferente, pero me aseguraba de entrenar cada parte del cuerpo que utilizaba en combate. Tener un cuerpo flexible y fuerte subyacía a todo, y lo perdería si no seguía mi entrenamiento y consumía suficiente comida.

En la ciudad de los muertos, pude entrenar todos los días, pero una vez que empecé a trabajar y necesitaba estar en movimiento, no fue tan fácil. Habiendo finalmente establecido una base central, recientemente me había vuelto capaz de entrenar suficientemente de nuevo, y sin eso, probablemente no habría podido dominar físicamente a Cernunnos. Blood había hecho bien en mantener esa fuerza muscular mientras era un viajero. Me preguntaba si había usado alguna clase de truco. Debería haberle preguntado.

“Bueno, lo siguiente es…”

“Balanceos”, le dije, y recogí lo que estaría usando para practicar. No era una espada, sino algo tres veces más pesado: un largo y grueso bloque de madera con un mango. Lo balanceé a modo de prueba para empezar. Hizo un sonido satisfactoriamente bajo mientras cortaba un camino a través del aire.

Blood me había dicho que ser capaz de balancear un equipo de entrenamiento más pesado que un arma era la mejor indicación de que sería capaz de balancear un arma real en el calor de la batalla. Yo tampoco vi fallas con ese argumento.

Menel soltó una risa corta e incrédula. “Qué fuerza tan ridícula. Nunca lo sabrías al mirarte.”

Como descendiente de los elfos, Menel tenía un cuerpo delgado, una agilidad asombrosa, y era capaz de entrar en acción increíblemente rápido. Pero eso no era todo; él también tenía su propia fuerza.

“¡Pero quería que la gente lo supiera al mirarme!”, dije.

Por supuesto, incluso con la forma en que mi cuerpo se veía en este momento, la gente tenía la impresión de que hacía ejercicio. Eso era bueno. Pero por alguna razón, no me estaba volviendo como Blood. ¡Nadie me describiría como “un hombre de aspecto heroico”, o “un gigante de músculos”! Mi estructura esquelética y ese tipo de cosas era probablemente parte del problema, pero también estaba empezando a sospechar que, en este mundo, la masa muscular y la fuerza muscular no eran totalmente proporcionales. Tal vez el mana o algún factor como ese tuviera algo que ver con ello.

En cualquier caso, quería una imagen de “tipo duro”, pero tanto mi cuerpo como mi personalidad encontraban muy difícil completar la transformación, y pensé que era una enorme vergüenza.

“Gente como tú. ¿Por qué cambiar?”

“¡Mira, la gente anhela lo que no tiene, ¿de acuerdo?!”

“Aprende a estar satisfecho…”

Después de esa breve, pero acalorada discusión, comenzamos a practicar nuestros balanceos, Menel con un palo de práctica que era más delgado que el mío. Practicamos balanceos descendentes y cortes ascendentes una y otra vez, cada uno de nosotros contando las repeticiones. Movíamos las piernas, los torsos, los brazos y las espadas con intensión, asegurándonos de mantenerlos trabajando juntos para que el movimiento que comenzaba con las piernas se transportara todo el camino a través de la punta de la hoja.

Verificar el estado actual de tus movimientos y afilarlos para el futuro.

“¿Hm…?”

Sentí que alguien me miraba. Reystov y otros aventureros a veces venían a unirse a mi entrenamiento matutino, y a veces los niños que vivían cerca venían también para echar un vistazo a lo que estábamos haciendo.

Pero tuve la sensación de que no era así.

Sospechoso, busqué la fuente de la mirada—y allí estaba. Al otro lado de mi pequeño huerto, alguien nos miraba por encima del seto. Era alguien de pelo negro. No lo reconocí.

“Menel, espera un momento”, dije, y caminé hacia allí.

No me importó que estuviera viendo, pero si seguía haciéndolo a escondidas así, otras personas podrían confundirlo con un ladrón o algo así. Este mundo era bastante duro, así que cuando algo así sucedía, a veces resultaría en gritos de ira y posiblemente incluso derramamiento de sangre. No había necesidad de espiar; todo lo que esta persona necesitaba hacer era llamarnos, ir directamente a nuestro patio y observar. Ni a Menel ni a mí nos importaría mucho.

“Buenos días”, le llamé, y la persona detrás del seto se encogió de miedo.

Temblando, levantó la cabeza.

Era un enano macho con una espalda encorvada y cabello negro trenzado. Era difícil decir su edad, pero su barba era corta, así que probablemente todavía era joven.

“Buen tiempo, ¿no?”

“E-Este… B-Buenos… días…” Se puso de pie, nervioso.

Mientras nos mirábamos cara a cara el uno al otro de pie por primera vez, me di cuenta de que era bastante alto para un enano, y de huesos grandes, también. Pero debido a su inclinación y comportamiento nervioso, su cuerpo carecía de la presencia intimidante que habría esperado.

“Eres muy bienvenido a venir y mirar, en lugar de ver desde allí.” Pensé que era introvertido y le hablé de la manera más tranquila y amable que pude.

“E-Eh…” Su inquieto movimiento ocular estaba empezando a calmarse, cuando—

“Oye, Will, ¿por qué tanto alboroto por allí?” Menel dejó de practicar sus balanceos y se acercó. Probablemente se estaba preguntando por qué tardaba tanto. “¿Hm? ¿Quién eres tú? No te he visto por aquí antes.”

Después de ver que una nueva persona estaba hablando con él, los hombros del enano se contrajeron y dejó escapar un pequeño chillido asustado.

“Tranquilo, amigo, no te comeré. ¿Estás interesado? Ven a ver si quieres.”

“¡N-No, yo…!”

Insert3

Menel le habló amablemente, pero el error se había hecho. Si le hablas a alguien así con ese tono de voz—

“¡Yo, yo, estoy bien, gracias! ¡Siento interrumpir su entrenamiento! ¡Adiós!”

Inclinó la cabeza, apresuradamente y sin embargo muy cortésmente, y luego se alejó corriendo, casi tropezando consigo mismo. Quería detenerlo, pero había un seto entre nosotros, y no había sucedido nada para llamarlo de vuelta, de todos modos.

“Mmgh…” Después de mirarlo desaparecer en un abrir y cerrar de ojos, le envié a Menel una mirada ligeramente reprochable. Tal vez sonaba ofensivo, pero sentía como si un gato que estaba empezando a acostumbrarse a mí había salido huyendo…

“Sí… mi culpa.” Menel levantó una mano como un leve gesto de disculpa. Obviamente era consciente. “Parece que tiene el efecto opuesto en tipos así.”

“Por supuesto que sí…”

“No estoy seguro de si estaba interesado en el entrenamiento o en ti.”

Cuando alguien venía a espiarnos, era generalmente una o la otra.

“El entrenamiento, ¿no crees? Después de todo, los enanos son una raza de guerreros.”

“¿Ese tipo te parecía un guerrero? Apuesto a que quería ver al paladín del que todos han estado hablando.”

Mientras hablábamos, volví a practicar, un poco decepcionado. Por alguna razón, sentí que él y yo podíamos habernos llevado bien. Me preguntaba si vendría a verme entrenar de nuevo.

Mientras me concentraba, ese sentimiento se derritió lentamente dentro de mi corazón y desapareció.

Los martillos replicaban, y las sierras raspaban. Podía oír los telares en el taller textil, los niños jugando en las calles, y un jefe llamando a sus aprendices. Y junto con ellos, pude escuchar canciones de trabajo siendo cantadas para establecer un ritmo para sus trabajos.

Habiendo terminado todo tipo de trabajos por mi cuenta, me paré a la entrada de Villa Enana—el nombre común para el área alrededor de las calles donde vivían los enanos—escuchando estos sonidos alegres y agradables.

Mientras miraba a mi alrededor, noté que se habían hecho bastantes extensiones y modificaciones en las casas de piedra, y muchas de ellas ahora se parecían más a talleres. Había tendederos por todas partes, y la ropa se mecía suavemente por la brisa que soplaba. Pensando para mis adentros que este lugar siempre se sentía vivo, entré.

Cuando estaba caminando por la calle, uno de los ruidos rasposos cesó. Varios enanos que habían estado haciendo un poco de carpintería al lado de la calle se detuvieron, se quitaron los cascos y se inclinaron profundamente hacia mí. Conocía a uno de ellos. Ese enano ligeramente rechoncho y alegre con una barba tupida era…

“Gracias por tu trabajo, Thori.”

“¡No seas ridículo! Bienvenido, Paladín. ¿Viniste solo?”

“Jaja. No es nada que requiera un asistente. ¿Está Agnarr por aquí?”

“Si es a Agnarr a quien buscas, está en casa, creo. ¡Hodh, ve corriendo y hazle saber que el Paladín va en camino!”

“Sí”, dijo un enano más joven, asintiendo. Dejó las herramientas.

“Oh, no tienes que hacer eso…”

“¡Disparates! ¡Agnarr no se sentiría bien si nosotros simplemente nos sentamos y no le damos a nuestro señor una bienvenida adecuada cuando nos visita!”

“¡Sí!” El enano más joven llamado Hodh asintió y salió corriendo antes de que pudiera detenerlo.

Ahora que un mensajero había sido enviado para informar a Agnarr sobre mi visita, sería grosero y un fastidio para él si me dirigía allí demasiado pronto. Después de todo, el punto de enviar un mensajero a alguien era darle tiempo para prepararse. Y como yo no estaba aquí a menudo, decidí hablar un rato con Thori antes de ir.

Muchos de los enanos eran gente de relativamente pocas palabras, pero Thori era muy locuaz, y se reía como si estuviera completamente feliz de haber nacido de esa manera. Yo también lo encontré accesible y fácil de hablar.

“¿Cómo te ha estado tratando la vida recientemente?” le pregunté.

“¡Jajaja! ¡Es como la noche y el día! ¡Puedo hacer lo que quiero, vender lo que quiero! ¡No hay necesidad de preocuparse de dónde vendrá la comida de mañana! Es una verdadera bendición.”

“Me alegra oír eso. ¿Ha habido algún problema en la zona, o alguien en la pobreza?”

“Hmm, bueno…”

Thori llegó con algunos ejemplos: quejas sobre el ruido de la herrería, problemas causados ​​por diferencias de estilo de vida entre enanos y humanos, y varios asuntos cotidianos. Saqué un instrumento de escritura de cobre que era una combinación de una pluma y un tintero, y tomé nota de todo lo que decía en la parte de atrás de un documento mal escrito. El papel era demasiado valioso como para desperdiciarlo, así que guardé unos en mí para utilizarlos como notas.

“¿Oh? Esa pluma portátil está bien hecha.”

“He hecho que Agnarr me la hiciera hace algún tiempo.”

“Eso lo explica. El trabajo de Agnarr es bueno.”

Un instrumento de escritura portátil era bastante difícil de hacer, pero lo había hecho de inmediato para mí cuando se lo pedí. Realmente había un montón de artesanos talentosos entre los enanos.

“Y… ha habido mucha gente moviéndose a esta ciudad recientemente, tanto humanos como enanos. No podemos quejarnos, quiero decir, eso es lo que hicimos también. Pero eso no significa que siempre podamos encontrar trabajo para ellos…”

“Tienes un punto.”

“Pero no es saludable para los jóvenes en forma estar holgazaneando todo el día sin trabajar.”

“Sí, incluso podría tener un efecto en el crimen.” Asentí.

Era bueno que más gente viniera a esta área a medida que se divulgaban las noticias de su desarrollo, pero era obvio que no iba a ser fácil encontrar trabajos para todos ellos. Había una variedad que se había creado: la carga y descarga de mercancías en el puerto fluvial, la ingeniería civil y las obras necesarias para convertir las ruinas en una ciudad, el comercio y los trabajos de la industria, el comercio de la madera, e incluso los trabajos de servicio en los restaurantes y tabernas. Sin embargo, eso todavía no hacía fácil crear continuamente suficiente empleo para apoyar a decenas de personas nuevas.

Tener un trabajo es importante. El sentimiento de contribuir a la sociedad nos trae autoestima a los seres humanos, y si pierdes el trabajo, la autoestima se va con él. Al mismo tiempo, perder tu trabajo significa perder tus ingresos. Todo el mundo se asusta y se preocupa cuando están económicamente inseguros y no tienen ni idea de lo que les deparará el mañana. Las personas con baja autoestima que están llenas de ansiedad y se sienten presionadas a menudo solo necesitan un pequeño empujón para recurrir al crimen. Se meten en un estado donde las excusas para cometer crímenes parecen razonables.

Por ejemplo:

“Estaba arrinconado en esta terrible situación, así que, ¿qué esperabas?”

“No tengo otra opción; lo estoy haciendo para sobrevivir.”

“De todos modos, no voy a poder vivir mucho más, así que me dejaré llevar y haré lo que quiera.”

“No hay nada más que pueda hacer. De todos modos, no tengo futuro. No soy el único culpable de esto; la sociedad y todos los demás que me empujaron hasta aquí son igual de culpables. Y aunque robe un poco de este tipo, no es como si fuera a matarlo. ¡Vamos, sé valiente! ¡Hazlo ahora!”

…Y así sucesivamente.

Podrías preguntarte cómo podría imaginarme algo así. La respuesta es que el terrible estado en el que me metí en mi mundo anterior no había contado en vano. Podía predecir más o menos los pensamientos de la gente al borde del precipicio y los que no estaban muy lejos.

De todos modos, un aumento en la gente así significaba más crimen. Por supuesto, ciertamente habría personas que admirablemente soportarían su situación y no recurrirían al crimen, pero también habría gente perfectamente común que no la podría soportar y recurriría a tales cosas. Dado que ambos grupos existían en una cierta proporción, un aumento en la tasa de criminalidad iba a ser inevitable en el momento en que aumentara el número de personas desempleadas y ansiosas. Y si no se podía evitar un aumento de la criminalidad, el orden público se deterioraría, habría que gastar más recursos en la represión, y eso pondría en marcha un círculo vicioso. El problema tenía que ser cortado de raíz.

Gente mudándose aquí era inevitable, así que, ¿quizás la solución que se requería aquí era crear de alguna manera puestos de trabajo para mantener la economía en movimiento?

Si se les permitiera a los problemas como este enconarse, las situaciones que podrían darse fuera de ellos eran realmente malas. A medida que aumentaba el número de personas que venían aquí, la gente empezaría a luchar por los simples trabajos laborales que no requerían habilidades particulares. El orden público se deterioraría. Un conflicto surgiría entre los residentes originales y los migrantes. Los problemas comenzarían.

Se desarrollaría de esa manera de lo que en un principio era una batalla económica a sentimientos discriminatorios contra un grupo específico. Y una vez que la economía y las opiniones discriminatorias empezaran a verse envueltas, causaría serios problemas que fácilmente durarían varios siglos.

Esta situación era una bomba de tiempo, y si no podíamos desmantelarla aquí y ahora, la explosión en las generaciones posteriores iba a ser horrible.

Incluso en mis recuerdos de mi vida pasada, la aceptación o restricción de la inmigración y los refugiados había sido un problema social increíblemente grande. Ahora que me habían puesto en la posición de resolverlo yo mismo, entendí bien lo difícil que era realmente hacerlo. La economía debía crecer asegurándose de que el dinero cambiaba de manos y había suficientes empleos para todos, y a menos que el asunto se atendiera completamente, podría convertirse rápidamente en algo serio. Era realmente como Gus dijo: era extremadamente importante que el dinero circulara y siguiera circulando. Mi cabeza empezaba a doler al pensar en ello.

“¿Paladín, señor?” dijo Thori con voz preocupada, sacándome de mis pensamientos.

“Oh… lo siento. Pensaré en algún plan cuando regrese.”

Pensé que el primer paso sería hablar con Tonio para poner en marcha algún tipo de proyecto de infraestructura pública, tal vez proyectos de mantenimiento portuario o de riego o algo así, y asumir una fuerza de trabajo más grande. También pensé que sería mejor saber la opinión de aquellos que sabían más sobre estas cosas. Realizar una investigación íntegra y reunir un consenso de opiniones era fundamental para grandes proyectos como este. Después de todo, no quería causar disturbios, y eso significaba que necesitaba estimular la economía antes de que tuviera la oportunidad de suceder. También iba a ser importante reducir la fricción cultural.

Justo cuando había terminado de organizar mis pensamientos, el joven enano Hodh, que había salido corriendo antes, regresó en el momento perfecto. “Sí. Dice que va a estar esperando.”

“Muy bien. Muchas gracias por tomarte la molestia.” Sonreí y me incliné ligeramente hacia él.

Él abrió los ojos de par en par y agitó las dos manos delante de él frenéticamente. “¡No, no! ¡No se incline ante mí!”

“No, en serio, has sido de mucha ayuda. Y tú, Thori. Muchas gracias por el día de hoy. Hablemos de nuevo.”

“Es un honor escucharlo de ti, Paladín. ¡En cualquier momento!”

Me incliné ante los dos y me fui. Los dos respondieron inclinándose hasta que salí de su vista, lo cual me pareció un poco incómodo. Pronto me di cuenta de que los otros enanos de la calle también me habían notado, porque también se inclinaban.

Por supuesto, mi lugar en la sociedad era lo suficientemente alto ahora que era natural que eso sucediera, y rechazar fuertemente su demostración de respeto solo los dejaría en una posición incómoda. No tuve más remedio que aceptarlo, pero aun así, no pude evitar sentirme un poco inquieto. ¿Era la razón algo relacionado con los recuerdos de mi vida anterior, o era simplemente que todavía no estaba acostumbrado a ello?

Sentí que necesitaba acostumbrarme a este tipo de cosas y aprender a asumir un aire digno. Pero por otro lado, la idea de estar completamente acostumbrado a que la gente me venerara también me asustó un poco, y me preocupaba que algo precioso dentro de mí se entumeciera.

Ser importante no era fácil.

“Me disculpo por la repentina visita.”

“En absoluto. Gracias por venir.”

Estaba en la sala de una de las mansiones más grandes en Villa Enana. Aquellas primeras palabras solemnes habían venido de un digno enano con una lisa calvicie y una barba gris acero perfectamente trenzada. Era Agnarr, el enano con más influencia en esta ciudad.

Junto a él había un viejo y huesudo enano con un lustroso cabello blanco. No lo reconocí. Mi primer pensamiento fue que sus ojos parecían muy cansados.

“Este es Grendir. Él representa a los migrantes que se mudaron a esta ciudad recientemente y también es mi tío abuelo.”

“Un placer.” Siendo breve, inclinó su cabeza hacia mí.

“Mi nombre es William. Su Excelencia Ethelbald, Duque de Southmark, me confió el gobierno de Beast Woods.” Coloqué mi mano derecha sobre mi corazón, deslicé hacia atrás ligeramente mi pie izquierdo y me incliné hacia él en respuesta. Si representaba a un grupo entero, no podía permitirme tratarlo a la ligera.

Grendir respondió con el mismo gesto, realizado con una fluidez increíble. ¿Significaba eso que conocía la vieja etiqueta? Si así fuera—

“Por favor, siéntese.” Mis pensamientos fueron interrumpidos por Agnarr ofreciéndome el asiento que estaba reservado para los invitados más importantes.

“Muchas gracias.” Dada mi posición, no pude rechazar esto, así que suprimí el impulso de ser educado y me senté.

Al poco tiempo, la esposa de Agnarr trajo algo de té.

Hay muchas historias sobre las mujeres enanas. Algunos dicen que son hermosas y parecidas a las hadas, mientras que otros no están de acuerdo y dicen que son increíblemente gruesas y musculosas y tienen barbas. Pero yo había aprendido de conocerlas personalmente que la respuesta correcta era “todo lo anterior”.

En su juventud, las mujeres enanas eran solo un poco regordetas y hermosas como los espíritus del bosque. Pero tal vez porque no les importaba mucho su apariencia, una vez que se casaban, su aspecto rápidamente se convertía en el de señoras bruscas de mediana edad. Y los enanos no estaban muy preocupados por el cambio.

Además de eso, parecía ser parte de la cultura enana el ocultar a sus mujeres de los forasteros y no dejarlas salir en público. Sospeché que los vistazos fortuitos de las mujeres enanas habían sido la única fuente de información de los forasteros, dando como resultado historias extremas de que todas ellas eran como las hadas o tenían barba.

En cuanto a si la esposa de Agnarr caía en la categoría de hadas o barbudas, me niego a comentar.

Tomé un sorbo de mi té de hierbas y pensé en cómo debería proceder. El tema del País de Hierro era uno cercano a sus corazones, así que en lugar de preguntar sobre ello de inmediato, pensé que sería mejor tener una pequeña charla amistosa de antemano para romper el hielo.

Tomando el aroma único y el sabor amargo del té de hierbas, fui con una pregunta segura. “Entonces, Grendir, ¿por qué tú y tu grupo vinieron aquí?”

“A morir.”

Obtuve una terrible respuesta, y tuve un ataque de tos, casi escupiendo mi té. “Ejem. Lo siento.”

“Grendir, lo asustarás siendo tan brusco”, dijo Agnarr, reprochándole ligeramente.

Grendir hizo una cara apenada y se quedó callado un rato. Me senté erguido y esperé por él.

Pasó algún tiempo recogiendo sus pensamientos, y luego comenzó a hablar en una voz serena. “No tenemos mucho tiempo por delante. Es nuestro deseo morir mirando a nuestra tierra natal.”

“Sir William, para su información, Grendir es un sobreviviente de las montañas al oeste.”

Ahora las cosas tenían un poco más de sentido. Imaginé que una vez envejecido y mis últimos días se acercaran, me gustaría morir mirando la colina donde estaba el templo.

“Las montañas de nuestro antiguo hogar ya no son nuestras, y la tierra en la base de la montaña se había transformado en un bosque lleno de bestias. Pero después de escuchar los rumores de que un héroe había recuperado esa tierra…”

Pero eso no significaba que entendiera todo lo que Grendir estaba sintiendo. Me preguntaba cuán poderosos tenían que ser esos sentimientos.

“Mirando desde lejos a nuestra amada cordillera, soñando que un día nuestro antiguo hogar será recuperado. Si puedo morir así, qué feliz sería… Todos compartimos esos mismos sentimientos, y vinimos aquí como compañeros de pensamiento similar.”

¿Cuán triste debe ser que no hayan podido regresar a su tierra natal por mucho que lo desearan?

¿Cuánta frustración deben sentir que su hogar les fuera robado y que nunca pudieron recuperarlo?

¿Cuánto deben haber pasado para llegar a este punto, donde podrían llegar a decir que estarían felices de morir viendo de lejos el lugar que una vez fue su hogar?

“Haremos cualquier trabajo que nos pida. Por favor, por más problemático que sea, por favor permítanos quedarnos en algún rincón de la ciudad.”

No podía entender realmente cómo se sentía. Pero por esa misma razón, como la persona a cargo de Torch Port, sentí como si tuviera el deber de hacer una declaración de intención y responsabilidad.

“Por favor, no te preocupes. Haré todo lo que pueda.” Sostuve una de las manos de Grendir con mis dos manos, lo miré a los ojos, puse sentimiento en mis palabras, y esperé firmemente que él lo entendería. “Yo los protegeré de la injusticia.”

“Ohh…” Su mano tembló. Mis ojos se movieron hacia ella por un momento, y cuando lo miré de nuevo, vi que tenía lágrimas cayendo por sus mejillas. Agarró su mano temblorosa y dijo dos palabras, una y otra vez. “Gracias… Gracias…”

Hace doscientos años, los famosos salones de piedra conocidos como el País de Hierro tenían un monarca. Delgado y de baja estatura, era un señor pensativo de pocas palabras que prefería el arte del lenguaje al de la lucha. Él fue el último gobernante del País de Hierro, y su nombre era Aurvangr.

Había heredado el país del monarca precedente y gobernó el reino adecuadamente, pero se decía que los guerreros de allí lamentaban el hecho de que su nuevo rey era amado no por Blaze, dios del fuego, sino por el dios del conocimiento, Enlight.

En cuanto al pueblo, no les disgustaba su monarca. Trataba tanto a los que podían luchar como a los que no podían de igual forma y no hacía distinciones entre ellos. Comprendía muy bien los sentimientos de aquellos que no eran guerreros.

Los guerreros, sin embargo, no estaban contentos con el hecho de que ellos, que estaban en el frente en constante peligro y estaban dispuestos a sacrificar sus vidas, fueran tratados igual que los que no lo eran. Lamentaban furiosamente a su monarca mientras bebían sus bebidas, gritando con indignación con los puños levantados que él los tomaba demasiado a la ligera y que su nombre era la única parte de él que era mínimamente viril o grande.

La única respuesta que el monarca Aurvangr había dado a estas quejas y voces enojadas fue una risa nerviosa.

Aunque había una pequeña cantidad de disentimiento, el reino fue gobernado bien en general. Fue un momento de paz. El reino gozaba de prosperidad y estaba lleno de felicidad, y aunque había pequeñas desgracias, siempre había gente que podía darse el lujo de prestar una mano. Nadie terminaba sus vidas al lado del camino, enojado, sufriendo, y resintiendo al mundo.

Pero llegó la tormenta.

Fue una catástrofe, una invasión por parte de los demonios del infierno. Los países sureños más famosos de la Era de la Unión cayeron uno tras otro, reducidos a cenizas, y las fuerzas demoníacas se acercaron al País de Hierro.

Aunque existían numerosos títulos para referirse a ese rey de demonios, no había nadie que supiera su verdadero nombre. Se le llamó el Demonio de la Espada Inmortal, el Rey entre Reyes. El Mal Purísimo, la Oscuridad Inagotable, el Jinete de las Tormentas de Guerra, el Carcajeante…

El Gran Rey de los Eternos.

Su derrota estaba fuera de cuestionamiento. Los reinos sureños de Southmark habían sido conocidos como países poderosos capaces de permanecer como la primera línea de defensa contra las fuerzas del mal, y el Gran Rey los había derribado con la misma facilidad que desgarrar un delgado papel. ¿Cuántos días podrían durar contra tal enemigo, incluso en los salones subterráneos de las famosas Montañas de Hierro?

Además, según los últimos informes, había dragones ancestrales entre las fuerzas del Gran Rey, y esta noticia había vuelto a todos los guerreros pálidos y sin habla. Fue en ese momento que un mensajero vino de los demonios.

“¿Quieren servir al Gran Rey?” dijo el demonio.

Explicó que al Gran Rey le gustaban las espadas, y que él podía hacer sus propias fuerzas, pero no armas. Entonces, les hizo una oferta, diciendo que iban a dejar en paz las Montañas de Hierro si podían servirle al Gran Rey con la habilidad de sus artesanos. Sugirió que, si los guerreros existían para proteger a la gente, aceptar su oferta sería la opción correcta.

Diciendo que escucharía la respuesta en tres días, el demonio se marchó, dejando a los enanos con una mirada amarga en sus rostros.

Un explosivo debate siguió. Una orden de silencio fue emitida, pero el rumor del mensaje del demonio se extendió en poco tiempo, y pronto todo el mundo habló de ello. De hecho, empujarlos al caos podría haber sido solo otra parte del plan del demonio.

Solo el monarca guardó silencio.

Los enanos eran un pueblo insular para empezar, y algunos de ellos dijeron que si la única diferencia iba a ser a quién vendían sus armas, no veían el problema. Las madres con infantes hicieron súplicas también, diciendo que sus hijos morirían si fueran arrastrados a una guerra.

Solo el monarca guardó silencio.

Por supuesto, también había mucha gente que insistió en que no se podía confiar en los demonios y que debían luchar hasta la muerte. Pero cuando se trataba de cómo luchar contra ellos, todos tenían una opinión diferente y no se pudo alcanzar ninguna conclusión. Todo el mundo estaba en caos, y todo el mundo estaba sensible, gritando, y lamentándose. Incluso había derramamiento de sangre. Nadie sabía qué hacer.

Solo el monarca, como siempre, guardó silencio.

Y llegó el día, con los vasallos del silencioso monarca incapaces de decidir algo. Fue entonces cuando Aurvangr habló por primera vez.

“Voy a decidir”, dijo, y se puso delante del demonio que había regresado para escuchar su respuesta.

“¿Y cuál es tu respuesta?” dijo el demonio.

“Esta.” Aurvangr desenfundó su espada y cortó el cuello del demonio con una gran velocidad, cortándole la cabeza. El demonio se desplomó con un fuerte golpe.

La espada encantada Calldawn, transmitida en el País de Hierro durante generaciones, brillaba con un brillo perfecto, sin permitir que la sangre del demonio manchara su superficie.

“Este es el acero que querías. El arma que querías. ¡Y lo tendrás!” El pequeño y delgado señor de los enanos alzó la espada al aire.

La gente aplaudía. Los guerreros estaban ahogados en sus lágrimas. Dándose cuenta de que habían juzgado terriblemente a su monarca, se postraron en disculpa y vergüenza por su ignorancia.

Entonces, la cabeza del demonio que yacía en el suelo comenzó a reírse. “El dragón está acercándose.” Era una voz ominosa y ronca, y espuma sanguinolenta se derramaba de su boca mientras hablaba. “¡El dragón se está acercando! ¡El dragón se está acercando! ¡Valacirca! ¡La hoz de la calamidad descenderá sobre ustedes!” El demonio gritó con locura, solo lo blanco de sus ojos era visible. “¡Nadie sobrevivirá!”

Aurvangr pateó la cabeza del demonio y la aplastó. Luego murmuró. “No dejaré que eso suceda.”

Los preparativos para la batalla prosiguieron rápidamente. Los guerreros enanos se rodearon de hierro, con cascos, armaduras, hachas y escudos.

“Atraeremos a los demonios del infierno y los mataremos a todos bajo tierra”, declaró el monarca Aurvangr. “Que estos pasadizos subterráneos sean sus tumbas.”

El pueblo y los guerreros obedecieron todas sus palabras, e hicieron los preparativos para matar a los demonios. Pusieron trampas despiadadas y complejos laberintos, preparándose para el asedio de los demonios.

Terminaron en pocos días, y una vez que terminaron, Aurvangr los reunió en el gran salón y les dio una orden.

“Todos los que no son guerreros, y todos los guerreros que son jóvenes e inexpertos: abandonen ahora las Montañas de Hierro.”

Cuando la gente escuchó esto, hubo protestas. Tenían la intención de morir con su monarca. ¿Pensaba en ellos como una carga? Querían que se les permitiera quedarse.

A pesar del estruendo de ira, decepción y suplicas de la multitud, Aurvangr permaneció callado. Permitió a la gente hablar por un tiempo, y una vez que el rugido de la multitud pareció haber disminuido, golpeó el suelo con el extremo de la vaina de Calldawn. El sonido retumbó, y el estruendo se convirtió en un murmullo.

Habiendo encontrado el momento adecuado para continuar, apoyó sus manos en el extremo de la empuñadura de la espada, levantó la cabeza y dijo, “Mi pueblo: voy a morir. Todos los guerreros que se queden probablemente morirán también.”

Todos se quedaron en silencio. Las palabras de Aurvangr fueron las palabras de un moribundo.

“Pero no debemos permitir la muerte del País de Hierro.” Sus palabras estaban llenas de discreta determinación. “Pueblo mío: yo pienso en ustedes como mis propios hijos, y por lo tanto, me desgarra el corazón darles un orden tan egoísta. Pero debo ordenarles esto sin importar qué: ¡vivan!”

El monarca habló sin parar. “¡Incluso si pierden su hogar, y son mancillados con humillación y arrepentimiento, les ordeno descender la montaña y vivir! ¡Esa es la batalla que les ordeno a ustedes! ¡No están huyendo el día de hoy, simplemente están dirigiéndose a un campo de batalla diferente!”

Su voz resonó por todo el enorme salón. “¡Como señor y guerreros, protegeremos nuestro orgullo, protegeremos nuestros nombres y moriremos en estas montañas donde los espíritus de nuestros antepasados ​​duermen! ¡Y ustedes abandonarán su orgullo y pondrán todo su ser en vivir! ¡Nunca deben permitir que el fuego de los hornos muera!”

Respiró hondo y gritó una vez más. “¡Hombres, vivan! ¡Vivan y luchen! ¡Hasta que volvamos a la gloria otra vez! ¡Esa es mi orden final!”

Esas fueron las últimas palabras que los sobrevivientes alguna vez escucharon del último gobernador del País de Hierro.

Tomó a los guerreros y salió del gran salón, y después de prepararse para su batalla, se enfrentaron al tremendo ejército demoníaco y al dragón ancestral sin temor. Cada uno de ellos luchó valientemente, y cada uno de ellos murió.

Los enanos que bajaron la montaña y los guerreros que los protegían perdieron su hogar, y se convirtieron en un pueblo errante. Cruzaron hacia el norte con muchos refugiados, viviendo vidas llenas de sufrimiento y humillación. Pero, a pesar de todo, apretaron los dientes, guardaron las palabras de su señor en su corazón, y durante los doscientos años siguientes, algunos como artesanos, otros como mercenarios, sobrevivieron.

“Ese es nuestro secreto, la historia transmitida entre la gente de las Montañas de Hierro”, dijo Agnarr, el enano calvo, con el rostro enrojecido por el alcohol. “Yo no nací en ese momento. En cuanto a Grendir…”

Grendir, el enano de pelo blanco, estaba llorando. Probablemente la mitad era porque estaba bebiendo un fuerte aguardiente, pero aun así, realmente era un lío de lágrimas.

Les había preguntado si me hablarían de su pasado, y ellos habían asentido en silencio y me contaron su historia.

“Yo… Nosotros acabábamos de ser nombrados guerreros del rey en ese momento…” Grendir se quejó como un niño. “Ni siquiera podíamos luchar junto a los guerreros que nos precedieron… Simplemente tuvimos que obedecer la orden y… huir con los demás…” Rompió en sollozos. Agnarr lo vigilaba con incertidumbre.

Finalmente, continuó. “Y eso no fue fácil. Hacía frío… y era un viaje demasiado duro para los niños… Oh, los niños… Siguieron muriendo. Había un muchacho muy alegre, siempre sonriendo e instando a todos a su alrededor a seguir adelante, y se fue agotando cada vez más, hasta que incluso una sonrisa era más de lo que podía reunir… Era una cáscara de sí mismo, y luego un resfriado fue todo lo que necesitó, dejó de moverse, incluso, y… simplemente murió. ¡Murió en mi espalda mientras yo lo llevaba!”

Una gran cantidad de refugiados sufrieron ataques aleatorios de demonios. Hubo disensión por el escaso suministro de alimentos. E incluso cuando llegaban a un pueblo, había más de ellos de lo que los pueblos podían manejar. Fue lo mismo cuando cruzaron hacia el norte; eran solo un grupo de muchos en la misma situación, y les resultaba muy difícil encontrar trabajo.

“Ya no recuerdo cuántos murieron. Tomar barro y mordisquear las raíces de los árboles no era lo peor por mucho. Las mujeres jóvenes vendían su juventud por tazones de avena para sus hijos. Algunos de los hombres que no pudieron soportar esto más tiempo empezaron a robar y fueron golpeados hasta la muerte por ello. Éramos piel y huesos, reducidos a mendigar…”

Le escuché calladamente y me di cuenta de que el coraje del señor de los enanos y la angustia del pueblo ya me habían traído lágrimas a los ojos.

“Y sin embargo vivimos… Vivimos. Superamos esa era de caos y vivimos los siguientes doscientos años. De alguna manera, vivimos…” Grendir habló en voz baja. “Y entonces tú, William, devolviste esta tierra a las manos de la gente. No solo eso, incluso lloras con nosotros.”

Grendir miró hacia arriba en dirección a las Montañas de Rubín—no, las Montañas de Hierro.

“Algún día, podremos volver. Algún día, podremos devolverlo todo a como era antes. Algún día, podremos lograr lo que nuestro gobernante ordenó…” Su voz temblaba. “Qué precioso es ser capaz de creer eso… cuán agradecidos estamos…”

Cuando Grendir me dio las gracias una y otra vez, cayó lentamente en un sueño inducido por el alcohol. Había estado bebiendo copa tras copa de una fuerte bebida para ayudarle a hablar de sus dolorosos recuerdos, por lo que era natural.

“Grendir debió de estar feliz de mostrarle su corazón a alguien”, dijo Agnarr, sonriendo. “Esa es nuestra historia. Espero que puedas entenderlo.”

“Muchas gracias. Eso debe de haber sido increíblemente difícil para ambos.”

“De nada.”

Hubo unas cuantas palabras más para terminar con esa charla, y luego salí de la mansión de Agnarr.

Había estado tan absorto en su historia del pasado mientras bebíamos juntos que no había notado cuánto tiempo había pasado. Cuando salí, ya había oscurecido. Los enanos habían terminado sus trabajos y regresaban a sus casas o se detenían en tabernas.

En cuanto a mí, estaba pensando mucho. Pensé en esas Montañas de Hierro, en los enanos que quedaron atrás, en los sentimientos del entonces monarca Aurvangr. Pensé en Blood, en Mary y en Gus, que habían vivido durante esa época; el temible Gran Rey; y la Era de la Unión, cuando el mundo era próspero y pacífico. También pensé en la profecía del Señor del Acebo.

Y mientras caminaba sin rumbo fijo con mis pensamientos vagando por todas estas cosas, me di cuenta de repente lo oscuro que se había puesto. Ya era de noche. Debido a que no había muchas luces aquí, la noche era mucho más oscura en este mundo que en mi mundo anterior.

Mientras estaba confundido frente a una hilera de casas anodinas preguntándome en qué calle estaba, la luz de una taberna llamó mi atención. Decidí acercarme. Estaba seguro de que si echaba un vistazo al letrero que colgaba afuera, al menos sería capaz de averiguar qué calle era esta. Esta “ciudad” era lo suficientemente pequeña para que esto funcionara.

Entonces, escuché algún tipo de conmoción y el sonido de alguien recibiendo golpes. ¿Había una pelea de taberna? Apresuré mi paso y alguien vino estrellándose de espaldas contra la puerta de la taberna. Lo atrapé apresuradamente. Su cabello negro y trenzado revoloteó.

“¡Oh!”

Era el enano que había ido a ver mi entrenamiento matutino. Parecía que había sido golpeado.

Después de atraparlo, me congelé por un segundo por la sorpresa. Él también parecía sorprendido, pero se recuperó antes de que yo pudiera. Evitándome con una rápida reverencia, se metió directamente en la pelea dentro de la taberna, gritando, “¡Detengan esto!”

Solo me tomó una breve mirada para darme cuenta de lo que estaba pasando dentro. La taberna era un desastre con mesas y sillas volcadas, y dos clientes masculinos, ambos humanos, estaban allí peleando. Ambos parecían artesanos bastante musculosos, y sus caras estaban rojas. Probablemente ya tenían mucho alcohol en ellos.

“¡Ahh! ¡No te metas en esto!”

“¡Esto no tiene nada que ver contigo! ¡Deja de molestar!”

Los dos empezaron a calentarse, respirando pesadamente, apestando a alcohol. Los otros clientes o estaban viendo desde la distancia y tratando de no involucrarse, o deliberadamente avivando las llamas desde un costado. La joven tabernera parecía preocupada.

“¡Por favor, deténganse, dije!” El enano trataba de separar físicamente a los dos, pero no era muy bueno en ello. De hecho, estaba siendo golpeado y empujado sin ningún esfuerzo. No podía entenderlo. Se veía lo suficientemente fuerte para mí desde donde yo estaba.

Entonces lo comprendí: él no estaba acostumbrado a la lucha física. Era tímido, y la forma en que se movía mostraba que tenía miedo de lastimar a cualquiera de ellos, lo que ponía a los artesanos que estaban acostumbrados a pelear y comprometidos con sus puños con una ventaja obvia.

En esta época peligrosa, era raro ver a alguien tan poco acostumbrado a pelear. Con sus músculos y físico, el enano podría agarrar a uno de ellos y estrujar tan fuerte como podría, y sería bastante eficaz.

“¡Si quieres pelea te la daré!”

“¡Deten—mfh!”

Ay. Parece que eso dolió.

Había una razón, por cierto, que yo estaba simplemente de pie y viendo: nadie había sacado todavía ningún arma. Esta no era la sociedad pacífica de mi mundo anterior; aquí, era la norma incluso para los artesanos mantener al menos una daga con ellos en sus cinturones o escondida en un bolsillo interior. Ellos no las habían sacado, y lo que es más, ellos no estaban siendo violentos contra nadie más. En otras palabras, aunque la gente de aquí podría haber estado irritada, todos estaban ejerciendo al menos un mínimo de moderación por los estándares de este mundo.

“¡Háganlo afuera, están molestando a los demá—smf!”

“¡Cierra la puta boca!”

“¡Apártate ya!”

Pensé que probablemente debería esperar un poco más. Después de todo, el enano estaba haciendo lo posible para mantenerlos separados, y probablemente tenían una razón para pelear. Si yo, el señor feudal, interviniera de repente, solo haría todo más complicado y—

“Gaaaah—¡Oye! ¡Sujeta a este tipo por mí!”

“Sí, vamos a callarlo. ¡Después volvemos a lo nuestro!”

Y entonces, confusamente, los dos que habían estado luchando empezaron a trabajar juntos. El enano seguía regresando para detenerlos, no importa cuántas veces lo golpearan, así que parecía que habían llegado a un acuerdo para deshacerse de él primero. Comencé a preguntarme si los dos no solían estar en buenas condiciones.

“¡Quédate abajo y no te muevas!”

Uno de ellos lo agarró del cuello, mientras el otro empezó a arrodillarlo repetidamente. Pensé que esto probablemente había ido lo suficientemente lejos ahora. No me importaba que fueran solo dos hombres luchando entre sí a mano limpia, pero no podía soportar que se aliaran para atacar a otra persona.

“Vamos a parar ahora, ¿de acuerdo?” dije, entrando en la taberna.

“¡¿Eh?! Quién—”

“¿No es él…?”

Los dos se volvieron a mirarme y se quedaron completamente paralizados. Estaban completamente boquiabiertos. Los clientes que habían estado animándolos estaban igual.

“Paremos esto ahora. No puedo seguir ignorando esto.”

El color desapareció instantáneamente de sus rostros rojos. ¿Ven? Es por eso que quería evitar esto… Oh, bueno.

“No tengo intención de hacer un gran escándalo por esto. Solo han bebido un poco de más, eso es todo. ¿Tengo razón?” Miré a cada uno a los ojos, buscando una respuesta. Solo asintieron repetidamente. No estaba seguro de haber visto a alguien asentir con tanta fuerza. “Entonces, ¿por qué no solo se disculpan con la gente de aquí, se van a casa por hoy y se van a dormir? No se preocupen, no haré un gran drama por esto.” Sonreí.

Los dos se estremecieron—no sabía por qué estaban tan aterrorizados—y comenzaron a disculparse con el enano y la joven tabernera con una energía increíble. La alegría y el efecto embriagante del alcohol se sentían muy vacíos una vez que estabas sobrio.

“Les causamos todo este problema…”

“¡Nunca debimos dejar que la bebida se apoderara de nosotros!”

Se disculparon profusamente, dejaron dinero para compensar a la taberna por los problemas que habían causado, y luego se largaron juntos. Así que habían venido aquí juntos. Probablemente eran por lo general buenos amigos.

Dejaron atrás al agotado enano, a la aturdida tabernera y al resto de los clientes. Ahora, qué iba a hacer yo con esto…

El enano había sido golpeado unas cuantas veces y parecía sentirse aturdido, pero se levantó rápidamente y se acercó. Específicamente, después de pedirle a todos que se sentaran, él vino antes de que tuviera la oportunidad de conjurar una bendición de resucitación en él. Era un hombre duro.

“Oh…” Miró a su alrededor y luego, comprendiendo la situación, se apresuró a hacer una reverencia. “¡Gra-Gracias por…!”

“Espera, espera.” Pegué mi palma contra su frente y lo detuve de hacer una reverencia. “Tu rostro y tu cabeza fueron bastante golpeados. No debes hacer movimientos repentinos como levantarse o bajar la cabeza rápidamente.”

“Oh… Entendido…”

Le expliqué que incluso cuando no parecía mucho, el daño a la cabeza podía llevar a situaciones que no eran una broma. Pareció tranquilizarse después de eso. Le pedí a la joven tabernera que le trajera una silla, e hice que él se sentara. “También, un paño, enfriado con agua de pozo o algo así, por favor.”

“¡Sí señor!”

Me di cuenta de que había muchos menos clientes aquí ahora. Tenía sentido. Habían venido a la taberna en el camino de regreso del trabajo, planeando quejarse y divertirse un poco, y estaban simplemente pasando un buen rato viendo una pelea que había estallado cuando de repente el señor feudal había entrado y detenido todo. Cualquiera que no quisiera meterse en problemas obviamente encontraría otro lugar para beber.

Reflexioné sobre el problema que le había causado a este lugar mientras extendía una mano frente a los ojos avellana del enano. “¿Cuántos dedos ves?”

“Tres.”

“Muy bien, eso es bueno. ¿Te sientes mareado? ¿Sientes frío? ¿Algún dolor de cabeza?

“No.”

“¿Cuál es tu nombre?”

Se quedó en silencio por un momento, como si decidiera qué debía decir, y finalmente habló. “Al.”

Al no era un nombre muy de enano. Por lo general, suenan más rudos y utilizan un montón de consonantes sonoras. Podría haber sido un apodo o algo así.

“Al. Muy bien. Seguramente ya lo sabes, pero soy William. Encantado de conocerte.”

“E-Es un placer conocerte, también.”

No estaba teniendo ningún problema para responder, y no podía ver ningún síntoma peligroso como convulsiones en los brazos o en las piernas o hemorragias nasales. Tendría que ver cómo transcurren las cosas, pero por ahora no parecía tener ningún problema. Todavía…

“Me sorprende que no haya ningún problema contigo después de haber sido golpeado e incluso arrodillado repetidamente así.”

“La dureza es mi punto fuerte”, dijo Al, sonriendo.

La bendición no era algo para usar cuando me apetecía, así que siempre era mejor si el tratamiento regular podía hacer el trabajo. Le di mi agradecimiento a la joven tabernera y sostuve el paño húmedo contra los lugares donde lo habían golpeado. “Una cosa más. ¿Dónde está el dueño de la taberna? Me gustaría disculparme por todas las molestias causadas.”

“Oh, mi padre está… enfermo en este momento…” La joven tabernera desvió la mirada y miró hacia el suelo con tristeza. Así que era por eso que este lugar estaba tan revoltoso ahora mismo.

“¿Quieres que le eche un vistazo?”

“¡Yo, yo nunca me atrevería a pedirle tanto, señor…!”

Estar en una posición de importancia era realmente frustrante.

“No me importa. Mi dios se enfadaría conmigo si abandono a una persona enferma. Y un paladín no puede permitirse ser abandonado por su dios; eso ni siquiera sería una buena tragedia en estos tiempos que corren.” Me encogí de hombros en broma, y ​​la expresión de la joven se suavizó también. “Una vez que se sane, le animaré a que haga una visita a un lugar de culto y haga una ofrenda.”

“¡S-Sí, por supuesto…!”

“Muy bien, entonces, Al. Regresaré enseguida, por favor, simplemente descansa.” Me dirigí a los dormitorios de la taberna.

La enfermedad del dueño de la taberna no era tan grave. Era solo una enfermedad de piel tenaz. Pero como afectaba su apariencia, era comprensible que no pudiera entrar en la taberna. Tenía que considerar las impresiones que daba a los clientes y los rumores que podrían propagarse.

Puse mi palma contra las áreas afectadas y oré. Se curó inmediatamente.

“Ohh…”

“Muchas gracias… ¡Muchas gracias…!”

“El dios de la llama me dio este poder. Así que, por favor, muéstrele su agradecimiento a ella”, me reí.

“Este… qué tal… un pago o… donaciones… o…”

“Muchísimo, por favor.”

“¿Eh?”

“Muchísimo agradecimiento. Da solamente el dinero o las cosas que puedes prescindir; todo lo que pido es que todo lo que des esté lleno de sentimientos de gratitud por el dios de la llama.”

El padre y la hija se rieron de mi mal chiste.

Esto era algo que el Obispo Bagley me había dicho hace mucho tiempo. Si no solicitabas un pago por curar a la gente, en última instancia, quedarías en la quiebra, y todo el sacerdocio sentiría la presión. Sentimentalmente, quería curar a la gente de forma gratuita, pero los sacerdotes no podían sobrevivir solo del aire como cualquier otra persona, así que pude ver que era necesario solicitar al menos un poco a cambio.

“En ese caso, ¿por qué no cocino algo para usted? ¡Ahora mismo, si quiere!”

“¡La cocina de papá es realmente buena!”

“Oh, vaya, me encantaría eso. De hecho, me salté la cena hoy por accidente…”

Una vez que tuvimos un ambiente agradable, volvimos a la taberna para encontrar a Al reparando la puerta. Ahora que lo pienso, la puerta se rompió, ¿no? Cuando él—

“¡Espera, ¿qué estás haciendo?!”

“Estaba aburrido de estar sentado…”

“Estás herido, se supone que debes—¡Vaya!”

La puerta y su pestillo destruido estaban ahora casi completamente fijos, a pesar de que solo podía haber utilizado herramientas y materiales improvisados.

Tenía diecisiete años de solsticio ahora, y había estado viviendo en este mundo durante dieciséis años. La carpintería y artesanía no estaban más allá de mi entendimiento e incluso podría hacer un poco yo mismo, pero eso era… cómo podría decirlo…

“Genial…”

Su habilidad estaba en un nivel diferente.

Era solo una solución rápida casual, pero eso hizo que la diferencia en la habilidad fuera aún más obvia. En un lapso de tiempo muy corto, había hecho un trabajo de reparación hermoso que no podía ser criticado.

“¡Oh!”

“Eso sí es algo.”

El dueño de la taberna y su hija estaban igualmente impresionados.

“No, en realidad no es nada… No comparado contigo, William…” Al, sin embargo, habló con el piso. “Eres fuerte y valiente y…” Parecía como si no tuviera mucha confianza en sí mismo. Debido a mis recuerdos de mi vida anterior, podía entender cómo se sentía. Pero precisamente por esa razón…

“Debes dejar de decir cosas así.”

“¿Eh?”

Me agaché y lo miré fijamente, mirándolo a los ojos. Cuando recordé la manera en que Mary me había hablado, me di cuenta de que estaba hablando un poco más cortésmente de lo habitual. Si hubiera estado así de deprimido, ella probablemente habría dicho algo como…

“Deja de traerte miseria llamándote débil y cobarde de una manera rotunda. Las palabras tienen poder. Poder para atar a la gente y maldecir a la gente.”

Sus ojos avellana se movieron con indecisión.

“Una cosa es que un enemigo te maldiga, pero por favor deja de poner tales maldiciones en tu propio corazón. ¿No crees que al menos deberías ser el mayor aliado de tu propio corazón?”

En mi vida pasada, yo no había sido capaz de manejar eso, tampoco, así que no era realmente quién para hablar. Pero a pesar de eso, hablé con firmeza y con una sonrisa. Había momentos en que era importante fingir, sin importar lo que pudieras o no haber logrado en tu pasado.

“¡S-Sí!”

Me alegré de ver que Al parecía estar sentado un poco más recto.

Este mundo tenía un tipo de cocción llamado “jarra hirviente”, en el cual todos los tipos de ingredientes se ponían en una jarra de boca ancha con agua, alcohol, sal, hierbas y especias, y se llevaba a hervir a fuego lento. En esencia, era básicamente una mezcolanza, pero cuando era hecho por alguien que era bueno en ello, el sabor delicioso y sabroso del caldo, el sabor de las hierbas y el picante de las especias se complementaban perfectamente, y sabía muy bien.

En ese preciso instante había un frasco junto a mí, con una gran tapa sobre su ancha abertura. La joven tabernera levantó la tapa con un paño grueso, y un olor maravilloso surgió. Eran pescados de río a la jarra hirviente.

“Genial…”

En el interior había grandes pescados blancos del tipo que podían ser capturados de manera fiable en el gran río que fluía al lado de Torch Port, verduras picadas en temporada, vino ligeramente añejado, rocas de sal y hierbas, todo cocinado en un guiso. Venía con pan crujiente multigrano, un pedazo de queso con un olor particular que era aparentemente queso de cabra, e incluso vino diluido con agua caliente.

Esto sería clasificado como una comida de primera clase. Incluso una comida principal de gachas con algunos restos de vegetales mezclados y una guarnición de algún tipo de comida salada conservada habría contado como “bastante bueno”. Mientras visitaba las aldeas pobres de Beast Woods para ofrecer tratamiento médico, a menudo me había encontrado anonadado por lo que se me ofreció para comer. En esta área y período de tiempo, era demasiado común encontrar alimentos que habían abandonado los conceptos de equilibrio nutricional y comer por placer. Me hizo apreciar que “cocinar” era un arte que solo podía existir sobre una base de riqueza. Así que estaba muy agradecido por las comidas adecuadas.

“Mater nuestra Madre Tierra, dioses de la buena virtud, bendigan estos alimentos, los cuales por su misericordioso amor estamos a punto de recibir, y dejen que nos alimenten en cuerpo y mente.” Di las gracias, con la misma oración que de costumbre. Se había convertido en un hábito por ahora.

Orar era un método muy eficaz para cambiar tu estado de ánimo y poner tus pensamientos en orden. Esto era algo que solo había aprendido después de haber nacido en este mundo.

“Por la gracia de los dioses, estamos verdaderamente agradecidos.”

Incluso en mi vida anterior, la religión era algo que se había transmitido continuamente durante milenios. Cualquier cosa que sobreviviera tanto tiempo tenía que tener considerables ventajas y utilidad. Eso era obvio.

“Salud.” Levanté mi copa al enano de cabello negro llamado Al. Al tímidamente levantó su copa.

Utilicé un gran cucharón de madera para servir la comida de la jarra en tazones de barro.

“Oh, esto está bueno.”

El pescado se partía con facilidad, y las verduras picadas habían absorbido el sabor del caldo. Tenía un sabor levemente salado e iba muy bien con alcohol. Esta era probablemente la forma en que a los trabajadores les gustaba.

Al asintió de acuerdo. Él sumergió un poco del pan crujiente en la salsa y se lo comió. Parecía delicioso, así que lo copié. Estaba realmente delicioso. También me gustó el sabor único del queso. Habría sido demasiado pungente por sí solo, pero iba perfecto junto con el pan.

Los dos devoramos la comida de la taberna con gusto. La expresión de Al había sido bastante rígida al principio, pero la sabrosa comida parecía haber suavizado su humor.

Se me ocurrió una pregunta. “Ahora que lo pienso, ¿qué te trajo aquí para empezar?”

No dudé en lo más mínimo de que era bien intencionado y solo había estado tratando de detener a esos dos de pelear. Ese era claramente el tipo de persona que era. Pero había mucha gente en las calles por aquí. Afortunadamente, todavía no había habido grandes enfrentamientos públicos entre las razas aquí en Torch Port, pero aun así, los enanos y los humanos tenían diferentes culturas y llevaban diferentes estilos de vida. Era inevitable que las áreas residenciales acabaran convirtiéndose en zonas segregadas. ¿Qué había traído a un enano como él aquí?

“E-Este… yo…”

Asentí y esperé pacientemente mientras él intentaba sacar sus palabras.

“Yo, yo acabo de mudarme aquí, y…”

“Continúa.”

“P-Para, ah, ¿tener una idea del lugar? Podría decirse, o… este… quiero decir…”

Ahh, así que estaba explorando, pensé, pero deliberadamente no lo dije, en cambio asentí para que él continuara.

“Algo como… explorar…” Pareció dudar un poco en su silla al decirlo.

“No hay nada extraño en eso, si me lo preguntas. Es necesario, ¿no?”

“Sí…”

Esta ciudad tenía su parte de gente desagradable, pero yo prestaba atención, y Reystov y compañía también estaban atentos, así que nadie se atrevía a comenzar algo grande en áreas públicas como las calles principales. Y puesto que ningún problema importante comenzaría solo por caminar por los alrededores, era relativamente importante hacer eso antes que nada y familiarizarse con el área. Obviamente, este mundo no tenía transporte público, mapas detallados de las ciudades, señales de tráfico, o números de casas a la vista. A menos que caminaras por ahí con tus propios pies por un tiempo aprendiendo todo lo que veías, realmente no sabrías adónde ir.

Al pudo haber estado observando mi entrenamiento matutino no solo porque estaba interesado en él, sino también para asegurarse de conocer la ubicación de la mansión del señor.

“El clan está ocupado tratando de arreglar todo, pero aún así…”

“Oh, ¿te refieres a Grendir?”

“Oh, este… sí.”

“No te preocupes por eso. Lo tenemos organizado en su mayor parte.”

No solo había estado escuchando sus viejas historias de guerra. Agnarr y yo también habíamos progresado en la división de las áreas residenciales, dándoles lo que necesitaban por ahora y organizando la cantidad de gente que quería migrar aquí y sus diversas habilidades.

Le dije a Al que, en cualquier caso, no había necesidad de que se preocupara, y me miró con ojos llenos de todo tipo de emociones. Eran ojos que miraban desde abajo, como un niño en la calle podría mirar hacia arriba a un adulto, y estaban llenos de envidia, respeto, admiración, y probablemente un poco de autodesprecio y sumisión.

“Eres increíble.”

Reconocí esos ojos de alguna manera. Probablemente me había visto así en mi vida anterior. Probablemente fue por eso.

“Eres fuerte, confiable, incluso puedes dirigir a otras personas. En serio, en comparación conmigo…”

“Bueno, ¿por qué no te das una oportunidad?”

“¿Eh?”

No pude evitarlo. Tenía que hacer algo por él. “Puedes alcanzar un cierto nivel de fuerza solo por comer y entrenar. Parecer confiable se reduce a cómo actúes y a construir confianza a través de la experiencia. Y naturalmente aprenderás a manejar a otras personas cuando tengas suficiente experiencia interactuando con ellas.”

Todo lo que una persona necesita para ganar esas cosas es un cuerpo medio, un cerebro promedio y un poco de fuerza para actuar en consonancia con sus deseos. Ese era el caso tanto en mi mundo anterior como en este. Si una persona es incapaz de ganar esas cosas, es a menudo el caso de que su motivación se rompe, o ha estado rota desde antes. Algún evento pudo haberlos destrozado. Le puede pasar a cualquiera.

Según la información que podía recordar, parecía haber recibido una educación razonable en mi vida anterior, y lo había estado haciendo bien hasta cierto punto, ambicioso a mi manera. No podía recordar dónde me había roto, pero a menudo hay otros factores además de la fuerza de voluntad, habilidad y talento que juegan un papel en cosas como esta.

Por ejemplo, el ambiente y la suerte. Incluso la persona más determinada y talentosa, si tienen la mala suerte de ser lanzados en un ambiente hostil, cruel y negativo, puede ser derribados y vencidos hasta romperse. Y si pueden recuperarse de eso depende totalmente de los caprichos del destino.

La vida no siempre es maravillosa. No todo en la vida es hermoso, tampoco bueno. Hay gente que ama despreciar a otros y hacerlos sufrir. Si buscas la razón por la que se volvieron tan perversos, encontrarás un segundo perpetrador, y si buscas la razón por la que el perpetrador se volvió perverso, encontrarás un tercero. Había aprendido gracias a dejar la ciudad de los muertos que hasta una deplorabilidad como esa era simplemente parte de la realidad de este mundo.

Ahora me resultaba comprensible que el dios de la no-muerte, Stagnate, hubiera salido con la idea de un paraíso solo para los no-muertos más distinguidos. Por supuesto, “es comprensible” fue lo más lejos que pude ir. Ante la pregunta de si podía aceptarlo o no, la respuesta fue no, no pude, y decidí no hacerlo. Por eso—

“Debe ser algún tipo de destino que te encontrara aquí. Si estás dispuesto, Al, ¿considerarías ayudarme convirtiéndote en mi escudero por un tiempo?”

Como alguien que había decidido no aceptar los ideales del dios de la no-muerte, sentí como si tuviera el deber de asegurarme de que la forma en que vivía era igualmente de principios. Por ejemplo, al no decir adiós aquí y en su lugar ofrecer una mano amiga a una persona a punto de rendirse.

Al evitó mi mirada, mirando la mano que le ofrecía.

“¿D-De verdad… lo dices en serio…?”

Asentí y le sonreí.

A pesar de que había hecho la oferta con la mejor de las intenciones, no había ninguna garantía de que él la tomaría. La confianza era algo que debía fomentarse gradualmente, y ayudar a las personas tomaba un esfuerzo paciente y constante. Era mucho más raro que uno pudiera llegar a una idea y hacer que todo se solucionara con un dedo. Incluso si no podía hacer que él fuera receptivo a mi sugerencia ahora, pensé que me gustaría construir una amistad con él mientras mantenía mi brazo pacientemente extendido.

“No te preocupes, no lo digo por decir. Después de todo, los hechiceros son libres de cambiar de tema o permanecer en silencio, pero mentir es lo único que nunca deben hacer.”

“Ah… creo que he… escuchado eso antes…”

“Sí. Es verdad. Y también soy un usuario de magia.”

Según Gus, si un hechicero mintiera, el poder que sus Palabras sostenían se debilitaría. Las Palabras podían llevar un peso diferente dependiendo de quién las usaba, y podían estar desafiladas o afiladas. Las Palabras de un mentiroso acostumbrado a decir falsedades perderían tanto su peso como su filo a medida que pasaba el tiempo. Por eso, a pesar de que la magia era algo que podía ser estudiado y practicado, solo un puñado de personas eran capaces de convertirse en grandes hechiceros.

“Así que no miento. Si tienes algún tipo de ambición, y quieres intentar hacer algo al respecto, quiero ayudarte.”

Al guardó silencio durante un rato. Extendió tímidamente su mano, luego la retiró. “Podría… causarte muchos problemas…” Respiró profundamente. “Pero por favor, enséñame.”

Tomó mi mano.

No solo era un migrante reciente aquí, sin idea de dónde estaba todo, sino que también era de noche. Así que, por el momento, decidí ayudarlo a regresar a Villa Enana.

Cuando llegué allí, había una pequeña conmoción. Cuando me acerqué, preguntándome de qué se trataba, vi un grupo de enanos frenéticos, cada uno llevando una linterna. Notaron a Al y sus rostros cambiaron de color.

“¡Joven maestro!” Se acercaron a él ruidosamente.

“¡¿Dónde has estado todo este tiempo?!”

“¡Tienes que decirnos a dónde vas!”

“Estábamos tan preocupados…”

Estos y otros comentarios fueron arrojados a Al como los disparos de una ametralladora. Me di cuenta de que todos estaban preocupados por él, pero parecían estar mareándolo con tanta pregunta.

“¡En cualquier caso, me alegra que estés a salvo!”

“¡Lo siento!”

Ahh. Sí. Sí. Tengo la sensación de que entendí la crianza de Al y su problema. No tenía idea de lo importante que era Al, pero probablemente descendía de la nobleza enana.

Basándome ​​en las viejas historias que había oído de los enanos, su deseo más ardiente era el renacimiento del País de Hierro. Querían recuperar su hogar perdido. Por supuesto, pensé que era algo bueno. El linaje noble también era uno de los componentes esenciales para lograrlo, así que podía entender que no querían perderlo.

Pero en el caso de Al, esa actitud parecía ser tóxica. Me imaginé que era más o menos un adulto ahora, sin embargo, simplemente salir por su cuenta para ver la ciudad y llegar a casa tarde era suficiente para crear un gran alboroto. Probablemente había estado protegido hasta tal punto que nunca había tenido una pelea adecuada antes y había sido educado con cuidado, mucho cuidado, demasiado cuidado.

Yo no pensaba en él como un muchacho rico mimado criado bajo la protección de adultos.

Me acordé de mi vida anterior. Lo había leído en algún momento. Lo sabía. La sobreprotección y la interferencia excesiva son formas de abuso.

No hagas eso. No hagas esto. Debes hacer esto. Debes hacer eso. La decisión correcta es esta. ¿Cuántos niños logran desarrollar la capacidad decisoria, la acción y la fuerza de voluntad cuando todo lo que los involucra es decidido por otros así? Comprendí la razón por la que había dudado en su silla cuando me dijo que había salido a explorar: estaba siendo criado en un ambiente en el que incluso eso no estaba permitido como debería haber sido.

“De todos modos, por favor, no hagas más este tipo de cosas”, dijo uno de los enanos, tratando de concluir la discusión.

Llevaba una expresión que mostraba que se sentía agobiado, y Al asintió.

“Disculpen”, dije.

Este era un problema familiar y no es de mi incumbencia, pero no quería ver cómo terminaría Al en el futuro si las cosas continuaban como estaban. A pesar de que puede haber sido un poco terco de mí, pensé que esto por sí solo era una razón suficiente para entrometerme.

“Mi nombre es William G. Maryblood.” Coloqué mi mano derecha ligeramente sobre el lado izquierdo de mi pecho e hice una reverencia simple y tradicional, eligiendo a propósito la indicada para saludar a los de menor rango.

Había muchos enanos viejos entre ellos. Mi nombre y mi gesto rápidamente les avisó, y ellos apresuradamente respondieron con una reverencia para saludar a un superior.

“Primero, me gustaría disculparme. Me encontré con el señor Al en la ciudad, y logramos congeniar. Me temo que lo mantuve hablando hasta muy tarde.”

“¡N-No, eso está bien!”

Podía oír susurros por detrás y palabras como “señor” y “paladín”. También vi a varias personas tratando de obtener una medida de mi fuerza con la vista, así que no intenté ocultarla a través de mi postura o movimientos. Me aseguré de presentarme como fuerte.

“Es realmente él.”

“Horriblemente fuerte.”

Los susurros continuaron. Un enano con una cicatriz claramente visible en su rostro advirtió a los demás con un aire pesado. “Más que eso. Todos juntos no tendríamos una oportunidad contra él. Seríamos aplastados.”

Yo, eh, no estaba seguro de si yo iría tan lejos. Si todo el mundo aquí de repente se volviera contra mí, podía verme a mí mismo vacilando sobre cómo lidiar con ello y hacer un movimiento equivocado.

Como muchos de los otros enanos se pusieron pálidos al oír sus palabras, el enano con el rostro lleno de cicatrices se acercó y se puso delante de mí. “Mi nombre es Ghelreis. Me gustaría expresar nuestra aceptación de sus disculpas con respecto al joven maestro, y nuestra más profunda gratitud por su preocupación.” Él lanzó una rigurosa mirada sobre mí. Tenía los ojos de un soldado. “Bueno, entonces, ¿qué negocio tiene usted con nosotros?”

“Quiero tomar al señor Al como mi escudero.”

Un murmullo surgió entre los enanos.

“¿Dice que quiere al joven maestro… como su escudero?”

“Pero…”

“Pero eso es…”

Los murmullos se extendieron y algunas personas empezaron a alzar la voz.

“¡Maestro, ser el escudero del paladín sería terriblemente peligroso!”

“¡Te llevarían a cazar bestias!”

“¡Te ruego que lo reconsideres!”

Miré a Al. Parecía como si no supiera adónde dirigirse, y su frente estaba húmeda de sudor.

“Creo que es mejor que pases una noche pensando lentamente en esto.”

“Así es. Todos vamos a hablar de ello juntos.”

Al se puso pálido mientras seguían presionándolo. Pude ver que estaba a punto de asentir. Probablemente ya era casi un reflejo.

Así que le pregunté simplemente, “¿Qué es lo que quieres hacer?”

Los ojos de Al se abrieron de par en par y sus pupilas temblaron ligeramente, como si las voces que lo rodeaban le hicieran dudar. Luego presionó sus labios en una línea fija.

“Yo…” Él forzó las palabras. “¡Quiero estudiar bajo este hombre!” Su voz sonaba sorprendentemente bien, lo suficiente como para que todos los demás enanos, sorprendidos por su repentino estallido, se callaran. “¡Quiero saber lo que hace un guerrero, lo que es la valentía! ¡Quiero comprender la respuesta por mí mismo, con mis propias manos!” Sus palabras estaban llenas de un calor como el fuego. “¡Sin exponerme al peligro, sin dar un paso adelante por mi cuenta, ¿qué de guerreros puedo aprender?! ¡¿Qué de valentía puedo aprender?!”

Al se enderezó, su pelo negro trenzado rebotó cuando lo hizo. Una luz abrasadora se extendió en sus abiertos ojos avellana. “¡Quiero ser alguien que no sienta vergüenza de ser quien soy, no ante los grandes espíritus de nuestros antepasados ​​ni ante los dioses que nos crearon! ¡¿Cómo puedo pretender ser un enano sin saber de batalla, valor y caballerosidad?! ¡No tengo ninguna intención de cambiar de opinión!”

Los solitarios gritos de Al abrumaron a la fornida gente de las montañas. Estaba impresionado. Para ser honesto, nunca esperé que fuera capaz de decirlo tan claramente. Él era más asombroso de lo que pensaba.

“¡Sir Will! ¡Quisiera que me convirtiera en su escudero aquí y ahora!” Al corrió hacia mí, se apoyó en una rodilla, juntó las manos y me las tendió. Oí la voz de Blood en el fondo de mi mente.

En el camino del guerrero, juntar las dos manos y presentarlas a otro es un símbolo de ofrecer su “sinceridad”. Si un guerrero te ofrece su sinceridad, tienes dos opciones: o la rechazas, o la aceptas envolviendo tus manos alrededor de las suyas. No lo hagas a la ligera. Aceptar la sinceridad de un guerrero es un asunto serio.

Era de noche en el templo. Los fuegos fatuos azules habitaban sus vacías cuencas oculares. Su esquelética mandíbula resonaba audiblemente mientras sonreía.

¿Qué significa eso? Bueno…

“La sinceridad que has ofrecido—” Tomé sus fervientes manos y envolví las mías alrededor de las suyas. “La protegeré por mis propias manos.”

Cuando terminamos nuestro atípico apretón de manos y Al me miró, su expresión, que había estado rígida y ansiosa de tensión e ímpetu, se relajó con alivio.

“No es la ceremonia completa, pero de todos modos, he aceptado el juramento de Al para convertirse en mi escudero. Como su caballero y su maestro, ahora responderé sus preguntas.” Palmeando a Al en el hombro un par de veces, miré a los enanos. “También me gustaría hacerles una pregunta a todos ustedes. ¿Es mi nombre insuficiente para ser su maestro, aunque esto sea solo temporal?”

Un escudero no era un estatus tan bajo a tener en estos tiempos. Había incluso algunos miembros de la familia real e hijos de la nobleza que, para agregar a su propio prestigio, servían como escuderos de caballeros destacados por su excelencia militar y moral.

En términos del Reino, yo era el señor feudal que gobernaba un pedazo de tierra lejana, y el retenedor de un retenedor. Específicamente, yo era un retenedor de Ethelbald, Duque de Southmark, quien era un retenedor del Rey Owen. Por lo tanto, yo no estaba tan alto en el orden social. Pero de todos modos, yo me había hecho nombres por mí mismo y era bien conocido como el Asesino del Wyvern, el Asesino de Bestias, el Portador de la Antorcha, y el Paladín Lejano, entre otros. Cualquiera que fuera el estatus que Al tuviera entre los enanos, confiaba en que yo había logrado lo suficiente como para que él no se sintiera avergonzado de trabajar para mí.

Los enanos respondieron a mi pregunta con ruidos y murmullos, bloqueados en busca de una respuesta. Entonces Ghelreis murmuró solemnemente, “No nos corresponde a nosotros discutirlo.”

“¿Aceptas esto, Ghelreis?” respondió otro enano.

“El joven maestro lo desea.”

“Pero—”

“El joven maestro”, repitió Ghelreis, “quien ha sido considerado con nuestros sufrimientos y nunca insistió en vivir a su manera desde la infancia lo desea.”

Los enanos que habían estado tratando de discutir no dijeron nada más.

“Joven maestro, encontraré una manera de decirle a Grendir.”

“Gracias, Ghelreis.”

“Sin embargo—” Ghelreis miró fijamente a Al, quien se estremeció. “Pensaré en ti como que moriste este día.”

“Yo…”

“Ahora que has puesto tu sinceridad en manos de un guerrero superior, nunca trates tu vida como algo demasiado precioso para perder. Sírvele bien y prepárate para morir sin vacilar si es necesario.” El enano con la cicatriz le habló a Al con una expresión severa. La tensión en sus palabras hizo que la expresión de Al se endureciera también. “¿Estamos de acuerdo?”

Insert4

“¡Sí!”

Ghelreis me miró. “Grendir y yo le haremos una visita en un futuro cercano. El joven maestro está en sus manos.”

“Te he oído alto y claro”, contesté, y la cicatriz del enano se arrugó mientras él sonreía torpemente. Era la sonrisa de un guerrero, y me recordó a Blood.

6 comentarios sobre “Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Dos

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