Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Uno

capítulo1

Las glicinias que colgaban de la pérgola se balanceaban en la brisa. Estábamos en el jardín de la mansión del señor en el centro de Whitesails, la ciudad que era la entrada al continente de Southmark. Flores de colores brillantes florecieron en toda su gloria bajo las ventanas de la mansión, rodeadas por el blanco brillante de sus paredes.

“Muchas gracias por la molestia.” Bajo una pérgola en el patio, Su Excelencia Ethelbald, Duque de Southmark y señor feudal de Whitesails, nos habló en un tono solemne. La amable luz del día nos rodeaba. “Supongo que estarán cansados de oír eso de mí”, agregó, una sonrisa se formó en su rostro mientras su expresión se relajaba.

Yo no era muy bueno en dar respuestas ocurrentes, así que mientras todavía estaba pensando en qué decir, Menel respondió casualmente, “Tienes razón en eso. Enviarnos a trabajar cada vez que surge algo…”

“Eso es porque el paladín es mi servidor, de alguna manera al menos.”

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“¿Y qué hay de mí, que no soy tu servidor? Me haces ir de un lado a otro haciendo trabajos para ti también.”

“Si yo movilizo a Sir William, obtendré un segundo héroe acompañándolo gratis. Verdaderamente es un servicio inmejorable.”

“No soy un regalito que recibiste en algún puesto callejero.”

“Pero tú eres el querido amigo del paladín.” Otra respuesta replicó. “Así como un amigo lucha por su amigo, así un caballero lucha por el pueblo y su señor. ¿Me equivoco?”

“Servicio, devoción, lealtad… Claro, suena atractivo, pero, ¿cómo es la realidad? Si pones demasiada carga en alguien, él desarrollará un descontento contigo. Y una vez que empieces a sospechar que te resiente profundamente, será difícil contar con él cuando realmente importe. ¿No es así como funcionan las cosas? Me pregunto qué pasará cuando tengas que enfrentarte a algo espeluznante sin que este héroe te ayude.” Menel me señaló con un movimiento exagerado.

Menel no tenía ninguna lealtad directa a Ethel, y tenía agallas y libertad. Sería sincero con cualquiera, incluso con un miembro de la familia real.

No podía recordar claramente cómo habían simpatizado Ethel y Menel, pero las conversaciones entre los dos se habían vuelto más frecuentes en algún momento durante los últimos dos años, y ahora hablaban bastante.

“Jeje. En efecto, de hecho, la idea de que mi paladín huya es ciertamente aterradora. En ese caso, será mejor mantenerlo bien recompensado para asegurarme de que se quede, ¿no?”

“Sí, ves, exactamente. Ese tipo de actitud es importante. Entonces este tipo puede sentirse bien mostrándote lealtad.”

Ethel se rió graciosamente. Parecía que estaba disfrutando mucho su intercambio con Menel. Aparte de eso, yo estaba llegando a la aterradora comprensión de que una negociación sobre cómo debería ser recompensado aparentemente había estado ocurriendo bajo la superficie de su discusión. Cuando me di cuenta de ello, el flujo de la conversación ya había cambiado a mí recibiendo una recompensa.

“Veré que el dinero y los artículos que solicitaron les sean enviados más adelante. Ahora bien, aparte de eso, Sir William…”

“S-Sí, ¿qué sucede?”

“Hay algo que necesito hablar contigo. Me gustaría que me dejaras tener a Meneldor aquí.”

“¿Eh?”

Solo por el rostro de Ethel, era obvio que era serio, y su tono solemne eliminaba toda duda.

“Él es un elementalista experto y un cazador espectacular. Y no solo eso—es un semielfo, envejece a un ritmo muy lento, y no tiene inconvenientes en decir lo que piensa. Quiero tenerlo. ¡En verdad lo quiero!” El duque sonaba como si estuviera divirtiéndose.

Di una media risa, medio suspiro mientras pensaba en qué decir. “Su Excelencia, Menel no es un objeto. Por mucho que diga que lo quiere, él no es mío, no puedo dárselo.” Hice una pausa. “Si él dijera que le gustaría servir a Su Excelencia, entonces eso sería otro asunto, pero—”

“No sirvo a nadie”, dijo Menel, interrumpiendo. “Como si fuera a ser intercambiado por ahí como un perro o un gato.”

Aunque Ethel había sido degradado a la condición de plebeyo, era un miembro de la familia real. Pero esto no significó nada para Menel, quien rechazó rotundamente su oferta, cerrando sus ojos de jade y agitando una mano delante de su cara para demostrar que no estaba remotamente interesado.

Ethel suspiró al ver la reacción de Menel. “Vaya, vaya. Qué lástima. Nunca puedo tener suficiente gente talentosa.”

El Duque de Southmark era del norte del continente de Grassland. Hermano del Rey del Reino Fertile, él estaba a cargo de ampliar el reino en Southmark. Probablemente tenía muchas cosas difíciles con las que lidiar y siempre estaba corto de gente y recursos.

“Solo necesito un barco más, solo necesito un oficial más confiable y competente… Estoy seguro de que también debes tener pensamientos como estos.”

“Sí. Sobre todo últimamente… He empezado a entender lo que se siente.”

Después de ser empujado a la posición de señor de la región de Beast Woods y haciendo todo tipo de trabajo para desarrollar la zona, había desarrollado una cercana familiaridad con ese tipo de dificultades.

“Ya veo. ¿Cómo está el puerto fluvial?” preguntó Ethel.

“Afortunadamente, todo va bien con la ayuda de todos, pero hay algunos problemas…”

“Hm. Vamos a escucharlos. Tal vez pueda darte un consejo.”

“No es muy generoso de tu parte”, dijo Menel. “¿Solo un consejo?”

“Apoyo material también. Es decir, si están dispuestos a tomarlo en lugar de la recompensa que mencioné antes…”

“Tch.”

Los dos se sonrieron el uno al otro. Luego, desde la entrada del patio, oí la grava siendo pisada y el sonido de una respiración pesada.

Caminando hacia nosotros mientras limpiaba copiosas cantidades de sudor de su rostro estaba el Obispo Bart Bagley, el hombre a cargo del templo principal de Whitesails. Tenía un cuerpo corpulento y llevaba una sotana holgada con hilos de oro y plata entretejidos. Sus movimientos exudaban impaciencia y tenía una severidad en su expresión que provenía de su personalidad de rápido enojo y el estrés de sus responsabilidades diarias.

Como de costumbre, él era una persona que, para decirlo cortésmente, no impartía toda esa impresión positiva—pero aún así, yo lo respetaba.

Se detuvo frente a la pérgola, le ofreció una reverencia a Ethel, y luego se volvió hacia Menel y hacia mí y nos dirigió una larga y penetrante mirada. “Hmph. Regresaron victoriosos, supongo. Esperaba que todas las adulaciones de la gente llamándote un héroe y un guerrero valiente y sin igual se te hubieran subido a la cabeza y hubieras sufrido una derrota aplastante o dos por ahora.”

Me incliné ante él. Era porque él era alguien que me hablaría así que yo seguía respetándolo tanto como lo hacía. Le devolví una sonrisa. Él resopló y se volvió hacia otro lado.

Mientras Ethel nos miraba, soltó una carcajada y dijo, “Gracias por venir, Bagley.” Entonces se compuso y su rostro serio regresó. “Bueno, entonces, oigamos su informe del incidente.”

“El fuego de un oscuro desastre aparecerá en las Montañas de Rubín. Ese fuego se extenderá, y toda esta tierra será consumida.”

Después de terminar de dar nuestro relato del incidente y el asesinato del demonio responsable, comenzamos a hablar de la profecía. El silencio descendió inmediatamente sobre la mesa bajo la pérgola. No informarlo no había sido una opción.

“Esas fueron las palabras que usó el Señor del Acebo.”

“El Señor de los Bosques dijo eso…” Su Excelencia murmuró para sí mismo y masajeó su sien. “Bestias, luego demonios, y justo cuando comenzaba a pensar que las cosas se habían calmado, nos enfrentamos a las amenazas desconocidas del ‘fuego de un oscuro desastre’ y ‘el señor del miasma y la llama maligna’. La historia que escuché de ti en el pasado, del Gran Rey de los demonios sellado en una ciudad de muertos, también me concierne. Los problemas nunca cesan, parece. Cielos, este continente. Nunca aburre.”

Podía sentir un considerable cansancio en él. Desde que me convertí en un paladín, lo había visto obligado a hacer mucho trabajo respondiendo a las asechanzas demoníacas, el daño causado por bestias grandes y pequeñas, y todo tipo de otras cosas. Proporcionó ayuda a los asentamientos que habían sufrido daños serios por los ataques. Negoció con el continente para coaccionar ayuda de ellos. Tenía caballeros patrullando las zonas para evitar daños antes de que ocurrieran. Empleó aventureros temporalmente para cazar y matar las causas de estos problemas. Se encargó de los documentos necesarios para llevar a cabo todo eso. De hecho, viajó a las zonas afectadas y proporcionó consuelo e instrucción en el sitio. Y por supuesto, tampoco podía dejar de lado el gobierno normal de la ciudad. Nunca había visto a Ethel relajarse y disfrutar de un descanso.

Por consideración al duque, el obispo preguntó en su lugar. “Cazador, ¿qué nivel de poder tiene este Señor de los Bosques? ¿Se puede confiar en su así llamada profecía?”

“Tengo un nombre, viejo.”

“Yo también, muchacho.”

Los dos se miraron el uno al otro con desdén. Estos dos no se llevaban muy bien.

“E-Este, ustedes dos, traten de llevarse bien…”

“Hmph. ¿Llevarse bien con este vándalo? Debes estar bromeando.”

Menel resopló. “Tienes razón. Odio a los tipos importantes como él.”

Los dos manifestaron abiertamente su desagrado el uno al otro, el Obispo Bagley cruzando los brazos y mirando a Menel, y Menel apoyando su barbilla en su mano y juntando sus cejas. Me sentía muy incómodo de que mi amigo y la persona que yo respetaba se odiaran tanto hasta las entrañas.

Mientras retorcía mis manos, Ethel sonrió alegremente al par. “Pero estoy seguro de que ambos están de acuerdo en que, como socio, el otro es más que adecuado, ¿no?”

“Bueno, de hecho. No ignoro sus talentos.”

“Ni siquiera estaría en la misma habitación que él de lo contrario.”

Ninguno de los dos sonaba feliz al respecto. Su Excelencia miró hacia donde yo estaba y guiñó un ojo.

“Bueno, lo que sea”, dijo Menel. “Esto es trabajo. Responderé. Echen un vistazo a esto.” Sacó un mapa de la bolsa de cuero que llevaba y lo extendió sobre la mesa. Habíamos obtenido este mapa de Tonio, un comerciante con el que estábamos en buenos términos. Era un mapa detallado y cuidadosamente elaborado de esta zona durante la Era de la Unión. Siendo de hace doscientos años, el mapa había cambiado bastante, y estaba cubierto de esquina a esquina con las correcciones de Menel.

Deslizó un dedo por el mapa mientras todos observábamos. “Así que, primero, cuando digo ‘Señor de los Bosques’—hay líneas ley alrededor que son como conductos para el mana en la tierra.” Dibujó varias líneas invisibles con su dedo, probablemente representando las líneas ley, y luego señaló en el lugar donde muchas de ellas se cruzaban. “Donde se unen, tienes un Dominio, y ‘Señor de los Bosques’ se refiere a su señor. En cuanto a lo que un señor es en realidad, varía. Puede ser un gran fae que mora en un árbol o una roca, un viejo animal salvaje que tuvo su cubil en el Dominio durante mucho tiempo y ganó inteligencia, o un montón de otras cosas.”

Deteniéndose para respirar, Menel pasó su cabello plateado por detrás de su oreja. “No solo viven más de cien o doscientos años, sino que están directamente conectados con las líneas ley. Almacenan un montón de recuerdos y conocimientos, y están constantemente absorbiendo mana en sus cuerpos desde todas las áreas a las que las líneas ley les conectan. El señor es el corazón del bosque, su cerebro.”

Este mundo estaba compuesto de Palabras. Cuando los árboles crujían o la luz del sol se filtraba a través de los árboles dejando manchas de luz y sombra, un hechicero experimentado podía distinguir ligeras Palabras de las fluctuaciones en el mana e interpretarlas.

Por supuesto, había un límite a la cantidad de información que un hechicero podía leer de algo así. Incluso los usuarios de magia tan grandes como Gus, que me había criado con Blood y Mary y era conocido como el Sabio Errante, no podía aprender todo lo que había que aprender simplemente escuchando el crujido de los árboles. Pero Gus también me había dicho que era porque los humanos leíamos Palabras dentro del marco del pensamiento humano. Si era un ser mucho más cercano a la Naturaleza, entonces…

“El Señor de los Bosques no es tan poderoso como los dioses, que incluso pueden leer el futuro no escrito hasta cierto punto, pero… si esto viene de él, pueden apostar que hay una maldita base sólida detrás de ello.” El tono de Menel era firme. “Es menos una profecía y más, eh, una predicción educativa.”

El Obispo Bagley murmulló en silencio. “Parece necesario priorizar este asunto, Su Excelencia.”

“Sí. Las Montañas de Rubín… La capital caída de los enanos, y una guarida de demonios…”

Todo el mundo bajo la sombra de la pérgola tenía una expresión seria. No era de extrañar. No había habido nada más que problemas recientemente, incluyendo muchos incidentes que no merecían una mención explícita, y ahora, encima de todo, teníamos que lidiar con el “fuego de un oscuro desastre” que provendría de una guarida de demonios. Eso deprimiría a cualquiera.

Así que decidí reírme.

“¡Suena genial!”

Los tres se volvieron para mirarme. Hice todo lo posible para poner una enorme sonrisa.

“¡Puedo volverme tan loco como quiera!”

Si tenías músculos, podrías resolver casi todo por la fuerza. Blood daba muy buenos consejos. “¡Sabemos la ubicación del problema, y ​​aún mejor, está en territorio enemigo, desolado hasta el punto de que no hay ningún riesgo de que lastime a algún espectador! ¡Este problema fue hecho para mí!”

Apreté un puño mientras lo decía, y Ethel no pudo evitar reír. “Ahora que lo pienso, tienes razón. ¿Puedo confiarte esto, entonces, paladín?”

“¡Por supuesto!”

El Obispo Bagley y Menel suspiraron de inmediato y se miraron automáticamente, luego resoplaron y apartaron la vista de nuevo.

“Dé la orden, y reuniré a algunos hombres y saldré de inmediato—”

Ethel rió entre dientes ante mi ansiedad. “No, dudo que haya necesidad de apurarlo tanto.”

Asentí. Lo había sugerido enérgicamente a propósito para ayudar a despejar la pesadumbre, pero en realidad compartía su opinión.

Todo el mundo aquí era inteligente, así que estaba seguro de que todos se habían dado cuenta también: con respecto al “fuego de un oscuro desastre”, el Señor del Acebo había dicho que “no tardará en venir”, pero también nos había prometido “una cosecha abundante” para el otoño. Eso significaba que a menos que ocurriera algo que el Señor de los Bosques no previera, podríamos asumir con seguridad que nada sucedería hasta el otoño al menos.

“Me temo que no sabemos mucho sobre las Montañas de Rubín, tampoco”, dijo Ethel. “¿Puedo también pedirte que reúnas información?”

“Sí”, respondí. “Intentaré preguntarle a mi amiga que es una trovadora y a los enanos que viven en el puerto. En cuanto a la profecía del Señor de los Bosques, debemos mantenerla en secreto entre todos nosotros por el momento.”

Todos asintieron, como para decir que ya habían planeado eso. El período comprendido entre el verano y el otoño era el período de mayor actividad del año para los agricultores, que constituían la mayoría de la población. La cosecha de trigo de verano aún no había terminado, y tendrían mucho trabajo por delante una vez que llegara el otoño: plantar trigo de invierno, engordar su ganado con nueces y bayas de los bosques, cosechar frutas y hacer alcohol. Ahora que las amenazas de las bestias y los demonios habían sido finalmente atenuadas, la vida de todos había comenzado a establecerse y todos estaban ansiosos por la cosecha. En un momento como este, ninguno de nosotros quería despertar el miedo en la gente difundiendo rumores inquietantes.

“No hay nada de qué preocuparse. Estoy seguro de que esto se solucionará de alguna manera.” Forcé una sonrisa.

El duque se echó a reír. “Empiezo a creerlo cuando lo escucho de ti.”

“Hmph. No dejes que el tratamiento de héroe se te suba a la cabeza, o tu complacencia será tu fin”, dijo el Obispo Bagley, mostrando su preocupación en su forma habitual.

Menel y yo nos miramos e intercambiamos sonrisas forzadas.

Continuamos discutiendo sobre una serie de pequeños detalles, y luego salimos de la mansión. Su Excelencia y el obispo parecían tener aún más de qué hablar. Lo tenían difícil.

“Entonces, ¿qué vamos a hacer?” preguntó Menel. “Ahora mismo, quiero decir.”

“Vamos a ver a Bee primero para obtener información sobre las Montañas de Rubín. Debería estar en la plaza ahora mismo.”

Menel soltó un pequeño gruñido y puso la capucha de su manto sobre sus ojos. Había una razón por la que prefería evitar la atención.

“Fff.” Menel arrugó su rostro como diciendo que sabía que esto iba a pasar. La plaza estaba llena con el sonido de un instrumento de tres cuerdas conocido como rebel.

“Se acercaban y alejaban, bestias con un aspecto bastante terrorífico provocaban disturbios. La gente y los caballos iban y no volvían. El viento del norte ahogaba gemidos y llantos. En el bosque, resonaban los aullidos de las bestias.”

El relato que se estaba recitando era uno que había oído antes, de personas sufriendo a manos de los demonios y las bestias que ellos controlaban.

Un joven y solitario guerrero santo con la bendición del dios de la llama apareció de la nada. El joven guerrero reformó a un hermoso cazador semielfo que se estaba convirtiendo en un criminal en ese momento de angustia, y los dos se hicieron amigos. El guerrero lo salvó de su situación, y se dirigieron a la ciudad juntos.

Lo que encontraron allí fue un wyvern empeñado en destruir la ciudad. El guerrero le rompió el cuello con sus propias manos y ganó renombre. Habló sobre la difícil situación de la gente con el señor, quien lo nombró paladín por su encomiable resolución. Su nombre atrajo valientes aventureros a su causa.

Por último, el paladín y su grupo finalmente se dirigieron al árido valle que era la base de los demonios y sus bestias. Pero cayeron en una despreciable trampa y se vieron obligados a huir. El paladín se abrió paso a la fuerza en la batalla con el oscuro poder de su sellada espada demoníaca. Pero cuando su amigo fue herido gravemente, la oscuridad de la espada demoníaca estuvo a punto de engullirlo.

Como el guerrero estaba reducido prácticamente a un berserker, su amigo el semielfo lo trajo de vuelta con palabras y puñetazos. Cálidas lágrimas fueron derramadas; un abrazo fue compartido. Los dos recuperaron su unidad, y lucharon contra las bestias.

“Así, los héroes marcharon en el valle, donde una gran bestia con garras se interpuso en su camino. La cabeza de un león, con colmillos filosos. La cabeza de una cabra, con magia maligna. La cabeza de un dragón, con fuego carmesí. Y su meneante cola, una serpiente venenosa. Sus furiosos rugidos arrancaron el viento, y sus patas sacudieron la tierra mientras caminaba.”

Liderando a las otras bestias estaba una bestia gigantesca con tres cabezas llamada quimera. Los guerreros levantaron un muro de escudos, levantaron sus espadas y se enfrentaron valientemente a la horda de bestias. Entre esos guerreros estaba un espadachín también conocido como el Penetrador, que utilizaba una espada más rápida y más afilada que la de cualquier otra persona.

“William el Paladín Lejano y Meneldor el Ala Veloz cargaron juntos hacia la batalla.”

Por aquí, el estilo de hablar de la narradora comenzó a calentarse.

“¡Oh gran dios perdido en la historia, oh reticente guía de las almas! ¡Dios de la llama, soberana del ciclo eterno, Gracefeel! ¡¿Guiarás a nuestros héroes a la oscuridad que asola la frontera, y mostrarás tu resplandor al mundo una vez más?!”

La batalla contra la quimera fue tremenda. Escuché como Sir William, con su incomparable fuerza, se enfrentó a la quimera y la golpeó con sus propias manos. Oh, él simplemente golpeó a la quimera y la envió volando. La quimera golpeó una roca y la rompió por la mitad. Dejé salir un “¡Guau!” a pesar de mí. Qué héroe.

Menel, a mi lado, tenía una gran mueca en su rostro.

Cuando se trataba del cazador semielfo, abundaban las descripciones de su belleza. Cada vez que hacía algo, gritos emocionados provenían de la audiencia, particularmente de las chicas.

“Jajaja…”

Hombres jóvenes con cabello castaño y ojos azules se podían encontrar por todas partes, así que yo no sobresalía mucho. Menel, por otra parte, era un semielfo de cabello plateado y ojos de jade. No podría haber sido más distintivo. Estas historias significaban que él se convertiría en el centro de todo tipo de atención, por lo que probablemente se sentía un poco incómodo.

Pero a medida que el relato apasionado de nuestro asesinato de la quimera continuó más allá de la multitud con la voz orgullosa y feliz de la narradora, la expresión de Menel se suavizó, una sonrisa reacia cruzó sus labios y soltó un suspiro, como si la voluntad de resistirse se hubiese desvanecido de él.

Al mismo tiempo, una fuerte ovación surgió de la audiencia. Sir William había atravesado la cabeza de león de la quimera con su lanza favorita.

La historia terminó, y las propinas fueron arrojadas. Esperé a que la audiencia se dispersara, y cuando la trovadora estaba recogiendo sus cosas, agité una mano y la llamé con voz suave.

“Bee.”

Sus orejas puntiagudas se enderezaron. Parecía que era todo lo que necesitaba. Se dio la vuelta con sorpresa, y su rostro se iluminó con una gran sonrisa. Ella vino corriendo y se lanzó sobre mí, gritando, “¡Estaban escuchando!”

“¡Así resultó ser, sí!” dije mientras la agarraba y giraba en círculos sobre el pavimento de piedra. Ella soltó una risita juguetona. Esta chica, una halfling trovadora con encantadoras expresiones faciales, un desordenado cabello pelirrojo, y el físico de una niña, era nuestra amiga Robina Goodfellow. Ella estaba tan alegre como siempre hoy.

“Parece que sigue siendo popular.”

“No tienes ni idea. ¡Es mi mejor tema gracias a ustedes! ¡Miren esto!” Bee nos mostró una cesta llena de monedas de cobre y plata. “¡Hice bastante dinero otra vez! ¡Genial!”

“Es bueno ver que nuestro duro trabajo se está convirtiendo en montañas de dinero para alguien”, dijo Menel en broma.

“Awww. Está bien, entonces, es casi la hora del almuerzo, de todos modos, ¡creo que debería darles una pequeña remuneración!” Bee se rió, puso sus manos en sus caderas y nos miró. “¿Qué quieren comer, ustedes dos?”

“Carne”, dijo Menel inmediatamente.

“Sabes, si tus fans oyeran eso estarían muy decepcionados.”

“Cállate.”

“¿No tienes algo un poco más, no sé, algo? Élfico, elegante, ya sabes.”

“Está bien. Vegetales. Con guarniciones de carne.”

Eso me sacó una risa.

En los poemas y las historias, los elfos eran una tribu elegante que vivía en las profundidades del bosque en armonía con la naturaleza, y no tenían mucha imagen como carnívoros. Pero, en realidad, vivir en el bosque—vivir en armonía con el bosque—también significaba comer carne animal como un depredador. Recuerdo haber aprendido de Gus hace tiempo que la razón por la que los elfos eran reconocidos como arqueros era porque eran excelentes cazadores. Y eso fue confirmado en la realidad; Menel era todo un carnívoro.

“¿Qué hay de ti, Will?”

“Carne para mí también, creo… No es frecuente que vengamos a la ciudad.”

“Ustedes los guerreros son verdaderos amantes de la carne, eh…”

Como una nota aparte, no había muchas oportunidades para comer carne de ganado en el campo. Yo diría que solo había dos momentos principales: cuando moría el ganado viejo, y durante el otoño cuando llegaba el momento de matar el ganado que no sobreviviría el invierno. Las vacas y los caballos eran valiosos trabajadores, después de todo, y tomaba bastante esfuerzo matar y descuartizar a uno solo. No solo eso, sino que esos animales podrían ser llevados a la ciudad y venderse en lugar de ser comidos.

Debido a todas esas diversas razones, las comidas diarias en el campo serían normalmente pan, avena de trigo, y frijoles, o de vez en cuando la carne de pájaros y de otros animales salvajes que un cazador traía consigo al regresar.

En la ciudad, sin embargo, el ganado y otros animales traídos vivos del campo eran sacrificados y descuartizados todos los días, y se alineaban al frente de la carnicería. Debido a la gran población, siempre habría personas que querían carne hoy, y tiendas y negocios dedicados a eso podrían sobrevivir aquí para satisfacer esa demanda. Y con las tiendas especializadas llegó un aumento en los restaurantes que dependían de ellos para servir carne. Todo lo cual significaba que podrías conseguir un plato de carne mucho más fácilmente en la ciudad que en cualquier otro lugar. Dejarlo pasar no era una opción.

“Oh, cielos, ustedes dos no tienen ninguna gracia en absoluto”, dijo Bee, extendiendo sus brazos fingiendo decepción.

“Oh claro, ¿y qué hay de ti?” preguntó Menel. “¿Qué quieres?”

“¿Yo? Hmm…” La trovadora pelirroja parecía como si estuviera pensando por un momento, y luego se rió. “¡Carne, creo!”

Un poco antes del mediodía, los tres fuimos atraídos a una taberna por el delicioso olor de la carne, y entramos directamente antes de que se pusiera demasiado ajetreado. Cuando Bee nos consiguió una mesa para cuatro, llamó al dueño de la tienda de piel morena que estaba hirviendo algo en una olla grande. “¡Disculpe! ¿Qué estás cocinando hoy?”

“¡Carne de cordero hervida, querida!” respondió con voz animada.

“¡Woo! ¡Para tres, por favor, y una buena ración!”

“¡Enseguida!”

Lo que había en cada uno de nuestros platos era un trozo bien hervido y caliente de carne de cordero sin deshuesar. Al lado, también había vegetales hervidos, y algún tipo de pan hecho amasando la harina de trigo en la masa, fermentándola, y luego cocinándola al vapor. Era similar a los bollos al vapor que conocía de mi vida pasada. Debido a que la ciudad de Whitesails era una ciudad portuaria frente a un mar interior, se podía ver la cultura gastronómica de una gran cantidad de regiones aquí, lo cual era realmente interesante.

“Ah, esta es la cocina de Arid Climate, ¿no?” dijo Bee, señalando su origen con una sola mirada.

(TN: Arid Climate significa Clima Árido)

“Claro que sí”, respondió el cocinero. “Ese es el sabor de mi tierra natal.”

Arid Climate… Había oído hablar de él antes. Si mi memoria no me falla, era una tierra de nómadas, extensas estepas y desiertos sin fin. Fiel a su nombre, vientos secos soplaban por todo el territorio, y climáticamente, era fresco. Había oído que aunque las caravanas de los comerciantes cruzaban esa tierra rumbo a los países del Lejano Oriente, era un lugar bastante peligroso que estaba repleto de mesetas controladas por tribus de goblins. Y, por último, lo que había dejado la mayor impresión en mí cuando oí sobre el lugar fue—

“¿Es cierto que hay una raza de centauros por allí? ¿Mitad hombre, mitad caballo?”

El dueño de la tienda se echó a reír y asintió. “Seguro que los hay. Espantosamente buenos con el arco, cada uno de ellos. Muy bien, quizás sea mejor que tú mismo lo descubras.” Y volvió a la cocina.

Menel, todavía con su capucha en la cabeza, miró fijamente la carne de cordero. “Desde abajo del cuello hasta las costillas, parece”, dijo, identificando el corte.

Se veía delicioso. Tenía grandes expectativas. Pero en vez de atacar inmediatamente la comida, me detuve por un momento. “Mater nuestra Madre Tierra, dioses de la buena virtud, bendigan estos alimentos, los cuales por su misericordioso amor estamos a punto de recibir, y dejen que nos alimenten en cuerpo y mente.” Oré con mis manos juntas. “Por la gracia de los dioses, estamos verdaderamente agradecidos.”

Cuando terminé de ofrecer la oración, Menel y Bee se unieron. “Estamos verdaderamente agradecidos.”

“¡Vamos a comeeeeer!”

Tomamos nuestros cuchillos y los limpiamos, luego los insertamos en los trozos de cordero hervido y empezamos a cortarlos. Ninguno de nosotros habló, aunque no fue a propósito; simplemente ocurrió mientras cada uno de nosotros se concentraba en cortar la carne. Había oído decir que las personas no pueden hablar mucho mientras comen cangrejo, y aparentemente lo mismo sucede con el cordero.

Introduje el cuchillo, corté un solo hueso y toda la carne que lo rodeaba, y hundí los dientes en la carne. Mi boca se llenó con el sabor umami de la carne y un sabor salado que era un poco más fuerte de lo que esperaba. El cordero tenía una textura y olor bastante distintivo, y cada vez que lo mordía, el sabor parecía exudarse y realmente me dio la sensación de que estaba comiendo carne. Los bollos ligeros y esponjosos al vapor tenían un sabor suave, y eran un buen acompañamiento para la comida, como el arroz blanco.

“¡Esto es genial!”

“Sí, un acierto seguro.”

“¡Y que lo digas! Ah, sabe bien en medio del pan, también.”

“Hm, no había pensado en eso.” Abrí uno de los bollos al vapor y lo rellené con verduras hervidas y parte de la carne que había cortado. Estaba delicioso.

Pero pensé que era un buen momento para tomar un descanso, y decidí abordar el tema principal. “Por cierto, hay algo que quiero preguntarte, Bee.”

“¿Hm? ¿Qué cosa?”

“Algo ha surgido, y… quiero saber todo lo posible sobre las Montañas de Rubín.”

“¿Sobre las Montañas de Rubín?” Bee alzó sus ojos de la carne hervida y el cuchillo delante de ella y me miró. “Los poemas de una poetisa no son gratis, jovencito. ¿Me vas a pagar por la información?” Ella me sonrió maliciosamente.

“¿P-Pagarte? Este…”

Menel habló antes de que pudiera. “Si terminamos yendo a las Montañas de Rubín, serás la primera en enterarte de lo que hicimos. Material para una nueva historia de aventuras. ¿Suena bien?”

“¡De acuerdo, tenemos un trato!” Bee asintió.

Tenía un mal hábito de pensar demasiado en los comentarios que no pretendían significar algo. Necesitaba aprender a pensar rápido.

“Sin embargo, realmente no sé mucho.” Bee dejó su cuchillo junto al cordero hervido en el plato por el momento y empezó a hablar. “Hace doscientos años, las Montañas de Rubín aparentemente fueron llamadas las Montañas de Hierro. Y solía haber un país allí llamado el País de Hierro. Era el reino subterráneo de los enanos, montañeses súbditos de Blaze, dios del fuego y la artesanía. Fue un país poderoso que se hizo un nombre por sí mismo durante la Era de la Unión.”

Bee continuó. “Pero eso simplemente fue otra cosa perdida en el caos de hace doscientos años. El señor de los enanos en sus salas de piedra, junto con muchos guerreros poderosos, murieron luchando en esas montañas tratando de contener la invasión demoníaca. Mucha sangre fue derramada, muchas armas fueron esparcidas por el suelo… y una vez que las Montañas de Hierro se convirtieron en una guarida de demonios, en algún momento comenzaron a ser referidas como las Montañas de Rubín en su lugar. Eso es lo que he oído.”

Representaba la ruina de lo que una vez fue el hierro, los lamentables restos de la antigua gloria, lleno de armas corroídas y el olor oxidado y metálico de la sangre derramada.

“No sé los detalles de lo que pasó en esa batalla”, dijo. “Realmente no hay información en absoluto.”

“¿Y eso por qué?”

“Porque los guerreros enanos y la gente de esas montañas que lucharon por defenderlas fueron completamente aniquilados. Y también…” Bee tomó aire antes de continuar. “Porque el destino de los enanos que escaparon de su país fue muy cruel. Deberías saberlo, Will, acogiste a algunos enanos refugiados hace un año, ¿verdad?”

Pensé en aquellas personas con ojos exhaustos. Habían estado cubiertos de barro, olían mal, y tenían enormes barbas cubriendo sus mejillas hundidas.

“Es obvio lo que le pasaría a un pueblo expulsado de su tierra natal por la guerra, ¿no? Es por eso que no me dicen nada sobre las montañas que una vez fueron su hogar, o la última batalla que ocurrió allí. Es un recuerdo duro y doloroso para ellos, uno de tragedia y humillación, pero al mismo tiempo, sus recuerdos compartidos de gloria son el único vínculo que los mantiene juntos y les permite mantener su orgullo.”

A pesar de que Bee no tenía ningún instrumento y solo estaba hablando improvisadamente, había una especie de poder en la forma en que hablaba. Tenía una voz fluida y cantarina que era agradaba al oído y sabía cómo hacer una pausa para atraer al oyente.

“Así que es un secreto que mantienen oculto dentro de sí mismos. Nadie que no sea del País de Hierro caído lo sabe. Así que eso es todo lo que puedo decirte. Lo siento…” Bee dio una sonrisa de disculpa. “Si quieres saber algo más… creo que hubo enanos que emigraron a tu puerto fluvial, ¿verdad?”

“Sí.”

“Ellos hablarán si eres tú el que pregunta, creo. No, estoy segura de ello. Si consideras lo que dije.”

Asentí y le sonreí. “Gracias.”

Me preguntaba cuánto me dirían. Mientras imaginaba las rugosas caras de los enanos, pensé en la prosperidad y la caída del reino de los montañeses.

Después de eso, Bee dijo que deambularía por ahí cantando sus historias un rato más, y Menel y yo la dejamos. Salimos de la ciudad de Whitesails y nos dirigimos al sur.

Después de unos días, regresamos a Beast Woods, y volvimos a entrar en el sendero de las hadas.

Una vez más ese extraño paisaje nos rodeó, el día y la noche intercambiando lugares con una rapidez vertiginosa, el bosque retorciéndose, las hadas susurrando entre sí, y la oscuridad horriblemente densa. El hormigueo que sentí en mi espina dorsal no fue diferente al de la primera vez que hice esto. Caminé cautelosamente por ese lugar durante casi medio día, la sensación de asombro y miedo nunca me dejaron.

Pasamos por un extraño anillo de luz que era la salida del sendero de las hadas, y nuestro campo de visión se amplió. Sentí un agradable viento soplar en mi rostro. Me tomé un momento para orientarme, y me di cuenta de que era el atardecer, y estaba de pie en la cima de una colina.

Un número interminable de árboles se erguían, y más allá de ellos un sol naranja se ponía en un cielo rojo. El cielo a mi alrededor había comenzado a volverse del color de la noche, y pude divisar el ligero titileo de las estrellas. Había bosque hasta donde mis ojos podían ver, y un vasto río serpenteaba a través de él.

Moví mi mirada y vi que, extendiéndose a ambos lados de aquel gran río, había una ciudad en ruinas de dos colores: un gris opaco, y el verde de las plantas aferradas. Y justo al lado, había una extensión de tejados rojos y yeso blanco. Era una ciudad viva, con gente yendo de un lado a otro.

Hace mucho tiempo, después de que tuve esa batalla contra el dios de la no-muerte y me despedí de mis padres, seguí este río desde la ciudad de los muertos río abajo hacia el norte. Fue allí, antes de conocer a Menel, que había visto una ciudad medio sumergida, y en este mismo momento, las manos humanas estaban trabajando duramente para volverla a desarrollar.

“Mirándola desde aquí, se ha vuelto bastante grande”, dijo Menel en un murmullo.

“Sí. Ha crecido bastante en solo dos años.”

Hablamos de ello mientras nos dirigíamos colina abajo, y saludamos a la gente que nos cruzamos cuando anduvimos por las calles bajo la luz del atardecer.

Encontramos a Tonio cerca del puerto, hablando de algo con un depositario. Notándonos, interrumpió su discusión, agitó brevemente su mano hacia nosotros, y se acercó.

“Bienvenidos de nuevo, ustedes dos.”

“¡Gracias!”

“Han vuelto mucho antes de lo que esperaba. ¿La anomalía—”

“Se ha resuelto de forma segura. Hemos terminado con nuestro informe al duque también.”

Tonio nos miró con asombro.

Menel y yo nos miramos y nos reímos.

“Dios, son realmente aterradores. ¿Qué truco usaron esta vez?”

“Un truco elementalista secreto”, dijo Menel. “Puede que no sea de mucha utilidad para los negocios, sin embargo. No sirve para transportar cosas.”

“Suena útil para recopilar información, sin embargo. Me gustaría escuchar sobre ello más tarde, si estás dispuesto a compartirlo.”

“¿Dije que es un maldito secreto y todavía estás intentando sacarme información? Vaya. Qué tácticas tan agresivas.”

Soy un vendedor”, dijo Tonio riendo.

Cuando conocí por primera vez a Tonio, tuve una gran impresión de cansancio de él, pero últimamente sentía que algo de su espíritu había regresado. Tal vez el hecho de que el negocio estuviera en auge había causado confianza en sí mismo, un sentido de realización y todo ese tipo de cosas que mostrar en su rostro.

La reurbanización de esta ciudad era algo que Tonio había aprovechado para proponer mientras los aventureros seguían en un lugar después de deshacernos de esa quimera. Habíamos enviado a muchos grupos de aventureros aguerridos en una limpieza a gran escala para eliminar todos los peligros que todavía rondaban por las ruinas. Con el apoyo de Ethel, realizamos labores de mantenimiento en el puerto fluvial, desmantelamos los edificios en ruinas para obtener materiales, y reconstruimos casas.

Luego, utilizando este lugar como su base de operaciones, Tonio comenzó un negocio maderero en las profundidades de Beast Woods, cortando árboles, construyendo balsas, y enviándolas río abajo con leña y madera. Esto fue tremendamente exitoso. El desarrollo de la zona de Whitesails había provocado la necesidad de leña para el combustible y madera para la construcción. Mientras tanto, Beast Woods, que estaba situado río arriba, tenía una ciudad portuaria en ruinas que podría ser reconstruida, así como una abundancia de recursos madereros. Donde hay demanda para algo, puedes hacer grandes ganancias si puedes encontrar una manera de suministrarlo.

Eso puede parecer obvio, pero era la forma en que Tonio descubría fehacientemente esas oportunidades obvias y de verdad las aprovechaba que definían su manera de hacer negocios.

En cuanto a mí, después de haber matado a la quimera, las zonas de alrededor habían llegado a un sencillo consenso de hacerme un señor feudal, pero parecía que todo lo que esperaban de mí era el poder militar para garantizar la seguridad de la región y que usara mi título de paladín para estar delante de Su Excelencia y representar la zona. No era como si hubiera una montaña de cosas sobre las que yo pudiera tomar decisiones. De hecho, a pesar de ser un señor, ni siquiera tenía una casa.

Voy a repetir eso: ni siquiera tenía una casa.

Pensé en persuadir a alguna aldea para que me dejaran vivir con ellos, pero mi entrada en la aldea significaría que me estaría metiendo forzosamente en lo más alto de su jerarquía social. Habría gente que no estaría muy contenta por eso, y otros que intentarían usarme. Además, pensé que era completamente previsible que algunas personas de la aldea tuvieran la idea de usar mi existencia para darse la ventaja diplomática en las relaciones con otras aldeas. Así que, dada toda esa fricción que probablemente causaría, dudaba en pedir vivir en una aldea sin pensarlo cuidadosamente.

Estaba la opción de no asentarme en ninguna parte y gobernar viajando alrededor de mi territorio—conocía ejemplos de ello de mi vida pasada—pero ese método tenía todo tipo de problemas, así que quería evitarlo si era posible.

Así que decidí unirme a los negocios de Tonio. Invertí, ayudé a proporcionar seguridad, y mientras hacía eso, me instalé aquí en esta ciudad recién formada.

Junto con Menel y algunos aventureros como Reystov, encabecé cacerías de bestias y demonios para la seguridad de la ciudad y proporcioné tratamiento médico. A veces me dirigía a varios lugares en Beast Woods por solicitud y manejaba una gran variedad de problemas menores coordinando con Su Excelencia y los sacerdotes que me había prestado el Obispo Bagley, incluyendo a Anna. Y así es como pasaba mis días.

Fue justo en ese entonces que sucedió. Un grupo de montañeses—es decir, enanos—llegó, oyendo que los bosques se habían vuelto bastante seguros. Yo fui el primero en conocerlos, en el bosque. Estaban cubiertos de tierra y barro, y parecían haber combatido la hambruna y los animales salvajes para llegar hasta aquí y a duras penas lo lograron. Parecían tener realmente dificultades, así que les proporcioné comida y alojamiento temporal, y traté de ayudarles a encontrar trabajo.

Los enanos eran una raza de artesanos que eran buenos con sus manos, pero estos eran vagabundos, y no esperaba un alto nivel de conocimiento especializado de ellos. Pero una vez que hablamos, descubrí que muchos de ellos tenían una cantidad sorprendente de conocimiento en cosas como la herrería, marroquinería, carpintería, alfarería, tejeduría y ebanistería. Les pregunté por qué habían pasado tanto por venir hasta aquí a las profundidades de Beast Woods, pero no hablaron sobre ello.

En cualquier caso, ya que tenían habilidades como esas, yo no iba a dejar que sus talentos se desperdiciaran. Decidí invertir la mayor parte del dinero que tenía a mano, que había conseguido de explorar ruinas y cosas así, en sus habilidades. Me ofrecí a prestarles los fondos para construir todo tipo de instalaciones: una tienda de carpintería para procesar los troncos después de cortarlos, una curtiembre para fabricar productos de las pieles de las bestias que cazamos, una herrería, hornos para cerámica y fabricación de carbón, y más.

Yo pretendía que esa propuesta se interpretara al pie de la letra, pero me miraron con sorpresa, y llegaron a la mesa de negociaciones muy temerosos y cautelosos de qué tipo de terribles intereses y términos les impondría. Y cuando les presenté los intereses y términos, me miraron de nuevo.

Pero para mí en ese momento, era una decisión necesaria. Hay un número increíble de cosas necesarias para mantener y ampliar un asentamiento recién creado: tejedores, carpinteros, canteros, ebanistas, herreros, marroquineros, carboneros y mucho más. Al principio, puedes arreglártelas hasta cierto punto con compras provisionales y el trabajo de aficionados, pero en poco tiempo, necesitarás profesionales cualificados.

No había muchos artesanos lo suficientemente curiosos como para venir hasta el fondo de Beast Woods cuando ya tenían habilidades comercializables. Así que ahora que la gente que tenía las habilidades que tanto necesitábamos había hecho su propio camino hacia nosotros, no había manera de que desperdiciara su potencial en mano de obra no calificada como la carga y descarga de madera. Valía la pena rotundamente invertir mi dinero en ellos.

Sin embargo, simplemente prestarle dinero a una persona solo les haría sospechar que tenía algún motivo subyacente. Eso fue particularmente cierto para estos enanos, muchos de los cuales estaban actuando muy cautelosos. Solo podía adivinar lo que les había sucedido mientras ellos habían estado vagando por la tierra. Varios de ellos insistieron en que la creación de deudas era una mala idea. Los visité varias veces, cada vez re-explicando mis circunstancias con la esperanza de ganar su confianza.

Mientras inclinaba mi cabeza hacia ellos por enésima vez y les decía que los necesitábamos, su líder, un hombre llamado Agnarr, habló. “Creo”, dijo, “que si este hombre nos traiciona… ninguno de nosotros podría ser culpado por haberle creído. ¿Qué piensan todos?”

Recordé sentirme muy feliz por esas palabras.

No mucho después, se construyeron talleres de todo tipo; el aire se llenó con los sonidos de martillos, sierras y telares; y fuegos ardieron en los hornos.

Una vez que los talleres existieron, la gente abrió tiendas dirigidas a las personas que trabajaban allí. A medida que la lista de artículos enviados a Whitesails creció más, también hubo un aumento en el número de barcos que iban y venían por el gran río. Por supuesto, era un desperdicio que los barcos vinieran acá río arriba sin carga alguna, así que comenzaron a venir cargados con cosas que pensaban que podrían venderse aquí, y después de venderlas, regresaban río abajo cargados con los productos de esta ciudad.

Los bienes y el dinero cambiaban de manos una y otra vez, y esto fue acompañado por la afluencia de personas. A estas alturas, este lugar que una vez fue una ciudad medio sumergida se estaba convirtiendo rápidamente en un centro para el comercio fluvial. Los barcos que llevaban madera y artículos de cuero navegaban río abajo, y los barcos cargados de productos venían de aguas abajo, con las velas hinchadas por el viento.

Más y más casas aparecían cada día, y los sonidos de los martillos y las sierras de los artesanos nunca se detenían hasta que el sol se ponía. Me sentía muy feliz por todo.

“Bueno, entonces, ¿regresamos?”

“¡Síp!”

La gente ahora llamaba a esta ciudad “Torch Port”, el Puerto de la Antorcha.

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9 comentarios sobre “Paladin of the End Volumen 3.1 Capítulo Uno

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