Paladin of the End Volumen 2 Capítulo 2

cap2

A la mañana siguiente, después de pasar la noche bajo su hospitalidad, Tom, John y los demás aldeanos me despidieron y me fui a recuperar la aldea de los demonios.

Guiado por Menel, me dirigí hacia el noreste. Después de una distancia razonable, me encontré con un afluente del ancho río, di algunos pasos a través de él, y avancé a través del bosque. Pisando hojas secas y trepando por los musgosos troncos de los árboles caídos, seguí a Menel con el adecuado nivel de precaución.

Me había acostumbrado a seguir su rastro. Estos bosques tenían una visibilidad tan mala que estaba a punto de perder mi rumbo, pero Menel se adelantó sin vacilar. De vez en cuando, llamaba a las hadas, y los matorrales y arbustos se alejaban de su camino.

Blood una vez me dijo que nunca luchara contra un elfo en un bosque, y ahora comprendí claramente por qué: las probabilidades eran tan buenas que ni siquiera obtendrías una “lucha”; solo serías utilizado como un juguete y asesinado.

Tomando descansos periódicos, avanzamos rápidamente por el bosque.

“Aquí acamparemos”, dijo el semielfo.

El sol había comenzado a ponerse. Nos habían dicho que era cerca de un día para llegar a la aldea vecina, así que nuestro destino estaba probablemente muy cerca.

“Gente de verde, concédanme un refugio nocturno. Una cama de hierba y un techo de árboles, y la tolerancia para un huésped repentino.” Inició un hechizo para llamar a las hadas, y los árboles a nuestro alrededor se doblaron en una cúpula. Una hierba suave creció a nuestros pies, y los arbustos se apiñaron en el exterior para protegernos.

“¡W-Wow, increíble!” Era digno de ser llamado un dosel arbóreo. Considerando las técnicas elementalistas, eso tenía que ser bastante difícil, ¿no?

“No es tan impresionante. Vete a dormir.”

“¿No necesitamos a alguien que esté de guardia?”

“Le dejaremos eso a las hadas que habitan en los árboles. Si algo sucede, harán un alboroto y nos despertarán.”

La cantidad de esfuerzo por la cual había tenido que pasar para acampar hasta ahora pareció ridícula.

Menel era un hábil cazador y un experto elementalista. Como enemigo era aterrador, pero como aliado, era un gran activo. Ahora bien, si tan solo se abriera a mí un poco más…

“Hmph.” Allí fue de nuevo.

“¿Hice algo mal?”

“Soy lo que se llama maleducado, supongo. No me gustan los chicos como tú que parecen tener una educación cómoda. Pagaré mis deudas, y haré mi trabajo correctamente, pero eso será todo.”

Tan inaccesible, pensé.

“Estaremos en la aldea mañana por la mañana. Te estoy guiando y eso es todo. No pienso ayudarte a derrotar demonios.”

“Sí, lo sé.”

Menel tenía una mirada hosca en su cara. Habíamos tenido la fortuna de encontrarnos, y aunque habíamos cruzado espadas, quería que nos lleváramos bien. Pero no ha sido fácil.

Un rato después de que ambos nos quedáramos en silencio, Menel estaba mirando sosegadamente la dirección en la que nos dirigiríamos mañana. Después de ver la mirada dolorosa en sus ojos, no podía entrometerme y preguntar sobre la relación que había tenido con la gente de esa aldea.

Nos quedamos allí en silencio sobre la suave cama de hierba, y lentamente me quedé dormido. El mágico toldo verde se sintió muy reconfortante.

A la mañana siguiente, una espesa niebla llenó el aire frígido; quizás fue porque estábamos al lado de un río. La forma en que la niebla blanca como la leche se deslizaba lentamente entre los árboles se sentía como si hubiera ido a un lugar que no era de este mundo.

Mientras caminaba hacia adelante siguiendo a Menel, se veían los cimientos de un antiguo muro de piedra.

“¿Una ruina?”

“Sí. Cerca.”

Debido a factores como la disponibilidad de agua y transporte, los lugares más adecuados para establecer un asentamiento no eran tan diferentes ahora de lo que habían sido en el pasado. Y si había una ruina antigua cerca, podría ser desmontada y sus piedras reutilizadas. Era una forma inteligente de construir una aldea.

Arqueólogos de mi mundo anterior probablemente habrían deplorado el desmantelamiento de una ruina, pero afortunadamente (o desgraciadamente), no había nadie en este período de la historia que se lamentara de la pérdida.

Nos acercamos constantemente a la aldea, manteniéndonos escondidos detrás de los viejos muros de piedra de la ruina y de los edificios destruidos. Podía oír a varias criaturas moviéndose.

“Son ellos”, dijo Menel en voz baja.

Asentí.

“Exploraré. Espera allí”, dijo él, y avanzó con pasos completamente silenciosos. Había perfeccionado esto a un nivel que pondría a los exploradores más experimentados en vergüenza.

Blood me había enseñado los aspectos técnicos de la exploración hasta cierto punto, pero a juzgar por esto, sí, Menel era probablemente mejor que yo. Por regla general, los entrenados son mejores que los no entrenados en cualquier campo. Eso era obvio.

Con mi lanza en mi mano, esperé a la sombra de una de las paredes de la ruina. Al cabo de un rato, Menel regresó.

“Están haciendo un extraño ritual en los restos del templo a las afuera de la aldea.”

“¿Cómo es el templo? ¿Qué clase de demonios son?”

“El templo es algo así.” Menel comenzó a dibujar el diseño en el suelo con un palo. “Ya no hay techo, y las paredes se han derrumbado en un montón de lugares. Ellos han tomado posición aquí en el medio realizando su ritual. Dos Comandantes, parecen como lagartos. ¿Cómo era que se llamaban…?”

“¿Vraskuses? ¿Con escamas y una cola espinosa?”

“Sí, eso suena correcto.”

Había luchado contra un vraskus cuando obtuve por primera vez a Luna Pálida, la lanza que estaba sosteniendo. Así, había dos de estos, y—

“¿Qué más?”

“Unos cuantos Soldados vagando fuera del templo. Logré descubrir una bestia dentro, pero podría haber habido más.”

“¿Algunos detalles sobre la bestia?”

“Su rostro parecía un poco como el de una persona. Tenía un cuerpo como un león, alas de murciélago y un cuerpo tan grande como un caballo.”

“Es una mantícora.”

Bestias con colas peligrosas. Había oído de Blood que eran “un poco peligrosas”—el “un poco” de Blood es a veces mi “razonablemente” o “considerablemente”—así que tengo que prepararme.

Menel me miraba con una expresión desconcertada.

“¿Qué?” le pregunté.

“Sabes muchísimo sobre esto.”

“Me han enseñado muchas cosas.”

Gus puso mucho esfuerzo en sus lecciones de historia natural, y a Blood le encantaba contar historias acerca de cuando estaba vivo. Ambos me habían dicho que al ir contra un monstruo, era importante tener un conocimiento previo sobre sus debilidades y métodos de ataque. Los enemigos desconocidos eran los más aterradores.

“Bueno, está bien”, dije. “Me alegro de que eso sea todo con lo que lidiamos.”

“¿Eso sea todo?”

Tenía experiencia luchando contra demonios, pero ninguna contra aquellos clasificados como General o superior. Si hubiera tenido que luchar contra esos, habría estado preocupado por el riesgo. Pero si solo eran dos Comandantes acompañados de Soldados con una bestia a cuestas, teniendo la ventaja de conocer la situación de antemano, había muchas maneras de hacerlo funcionar.

“Vamos a aplastarlos.”

Eran los restos de un pequeño templo envejecido. El techo había caído, y el espacio interior era alrededor del tamaño de las aulas que había conocido en mi mundo anterior.

Alineados en la parte trasera del edificio estaban las estatuas de los dioses, entre ellos el dios del rayo, Volt, y la Madre Tierra, Mater. Sus rostros habían sido raspados. Probablemente fue obra de los demonios.

Tomaba mucho esfuerzo destruir una estatua; raspando sus caras en vez de hacerlos “don nadie” era algo que me encontré en la historia de mi mundo pasado también.

Las alabanzas a los dioses, que seguramente deberían haber estado presentes en la pared, también habían sido raspadas. En su lugar había muchas Palabras escritas en una escritura grande y misteriosa. Esas Palabras, escritas en sangre ennegrecida, eran alabanzas para Dyrhygma, el dios de las dimensiones adorado por los demonios. Tendido y aplastando las flores debajo de la cresta de Dyrhygma, que incluía brazos agarrando el ciclo eterno, estaba la mantícora que Menel había mencionado.

Más adelante, en el centro del templo, sobre el suelo de piedra desigual, con hierba que brotaba de sus grietas, había un montón de cuerpos humanos.

Con los cadáveres, la bestia, y la cresta ante ellos, los dos demonios—una mezcla salvaje de humanos y cocodrilos—coreaban Palabras blasfemando a los dioses virtuosos con voces ásperas y sonoras. Podía decir que era una especie de ritual, pero no sabía exactamente qué tipo. Eso no era sorprendente, dado que incluso el conocimiento de Gus no cubría los intrincados detalles de este tipo de ceremonias oscuras. Por ahora, todo lo que sabía era que no podía dejar que esto continuara.

Escondiendo el sonido de mis pasos, avancé reptando, preparé mi lanza, y simplemente la metí en uno de los cuellos de los vraskuses. Justo así, la criatura colapsó y se convirtió en polvo.

“¡¿…■■■?!” Tomado por sorpresa, el otro vraskus gritó algo en idioma demoníaco, desenvainó su espada curva, y la blandió a su alrededor.

Su reacción ante el ataque sorpresa fue más rápida de lo que esperaba. El gran movimiento que tuve que hacer para evitar su espada rompió el efecto de la Palabra que había conjurado sobre mí: la Palabra de Invisibilidad. Jugaba trucos en la percepción visual de los otros del usuario, haciéndola extremadamente eficaz al emboscar enemigos que dependían de la vista.

Había usado esta magia para escapar de ser visto por los Soldados afuera e ir directamente al centro del sitio ritual. No quería entrar en una situación en la que tuviera que lidiar con dos vraskuses completamente preparados y una mantícora mientras estaba ocupado con los Soldados. Eso realmente habría sido peligroso. En cambio, estaba usando el método que Gus y Blood me habían enseñado: sorpresa, iniciativa y división.

Cadere Araneum.” Cuando la mantícora estaba a punto de avanzar, la ataque con una telaraña para restringir sus movimientos y entré en un combate cuerpo a cuerpo con el vraskus.

Desvié el barrido horizontal de su espada con mi escudo y apuñalé repetidamente con mi lanza. Teniendo en cuenta las duras escamas del vraskus, su piel gomosa y sus gruesos músculos, apunté a sus articulaciones, infligiendo de manera eficiente herida tras herida.

En este momento, los Soldados afuera parecían haber notado mi intrusión también.

Currere Oleum.

Recubrí de grasa cerca de la entrada del templo para comprarme algo de tiempo. Cuando la cola del vraskus vino a mí desde un punto ciego, la corté con la hoja de mi lanza sin siquiera mirar, y con el giro de retorno corté su garganta. El número dos se convirtió en polvo.

Ni un momento después, la mantícora rasgó la telaraña y rugió.

¡Acceleratio!

Estuve allí en un solo paso y le clavé la hoja de la lanza en el cuello.

La mantícora, sonando como si estuviera asfixiándose, golpeó furiosamente con sus brazos, tratando de resistir. Aumenté mi presión, forzando la hoja y fijando la bestia a la pared del templo. Un golpe de sus garras salvajemente sacudidas atravesó mi cota de malla de mithril. Todavía clavada, trató de balancear su espinosa cola hacia mí.

Apuntando a su cuerpo, dije la Palabra “Vastare”, y lancé un vórtice de destrucción directamente hacia ella. El rugido de la ráfaga se combinó con el bramido de la bestia mientras su interior se convertía en pulpa. Finalmente, ambos se desvanecieron hasta que hubo silencio.

Un ataque mágico tan grande y vistoso como ese traía riesgos, así que no había querido usarlo, pero la mantícora había estado resistiendo y daba mucha pelea. Acabar con ella con solo una lanza habría tomado demasiado tiempo.

“Y eso solo deja…”

Permaneciendo vigilante, retiré la lanza de su cuerpo y la mantuve presionada. Solo quedaban unos cuantos. Puede que solo hubieran sido Soldados, pero tenía que mantener mi mente alerta hasta que termine esto. Sin embargo, mientras estaba allí listo para luchar, no había señal de que ningún enemigo se precipitase.

Confundido, salí afuera para ver a los Soldados convirtiéndose en polvo y dispersándose. Flechas blancas salían de sus pechos y cuellos.

“¡Oh!” Una ejecución perfecta como siempre, pero—

“¿Pensé que no ibas a involucrarte?” pregunté.

“Lo tenías en la bolsa de todos modos.” Menel apareció desde las sombras, miró a su alrededor y frunció el ceño. “Bastante seguro que no puedes entrar y vencer a tipos como estos solo… normalmente…”

“Sí. Las condiciones eran perfectas.” Si hubiera cargado y tratado de luchar contra muchos enemigos de frente, una batalla muy reñida y desesperada habría sido inevitable. Observar al oponente primero, sorprenderlos y exterminarlos sin permitirles hacer uso de sus fuerzas. Todo esto era parte de las tácticas de combate de un guerrero.

“No, incluso con eso, ese tipo de fuerza no es normal. ¿Estás haciendo algo especial?”

“Eh… ¿Comer un montón de pan santo?” Mary había orado por un pan para darme con cada comida, así que había una posibilidad de que había cambiado mi constitución. El dios de la no-muerte también había dicho algo así.

“Comer pan no hace esto, amigo.”

“Creo que no.” Menel tenía razón. No podías desarrollar músculos solo por comer un montón de pan sin hacer ningún entrenamiento.

“Lo que sea, suficiente con el pan. El templo está despejado. ¿Crees que es seguro asumir que mataste a la mayor parte de ellos?”

“Vamos a ir alrededor de la aldea, despejar todo lo que quede, y tomarla desde allí, supongo.”

Si íbamos a enterrar los cuerpos o buscar en el área para ver si había más sobrevivientes, sería difícil en un lugar donde los enemigos todavía podrían estar al acecho. Pensé que probablemente ya estábamos bien—ya no podía sentir más demonios—pero necesitaríamos ir alrededor de la aldea una vez para ir a lo seguro.

Oré a los cuerpos amontonados en el templo, y luego los dos caminamos hacia la aldea.

En cualquier caso, habíamos ganado. Ganar la batalla había sido nuestra mayor fuente inicial de preocupación, así que mientras todavía había muchas razones para ser aprensivos, pensé que Menel y yo estábamos aliviados.

“Espero que al menos haya alguien que esté todavía bien”, dijo Menel con una expresión de ansiedad.

“Sí.”

Pero justo en ese momento, oímos una débil e infantil voz.

“Men… el…”

La expresión de Menel se congeló.

Miré en la dirección de la voz. Había una especie de cabaña pequeña, tal vez un cobertizo, y algo se arrastraba fuera de él hacia nosotros.

“Menel…”

Era el cadáver de un niño, muy quemado y con los huesos medio expuestos. Solo quedaba la parte superior de su cuerpo; todo debajo de la cintura había sido cortado o quemado.

“Fueron los demonios, ellos, um, atacaron la aldea.” El cadáver miró a Menel con cuencas vacías. Menel todavía estaba congelado en su lugar.

“Estuve escondido como me dijiste… No hice nada peligroso…” Avanzó lentamente, arrastrándose hacia adelante sobre sus codos. “Hacía calor, pero lo aguanté y no hice ningún ruido… Porque…”

Menel temblaba. Tanto sus manos como mandíbula estaban fuertemente apretadas.

“Sabía que vendrías.” El cadáver sonrió; era una vista horrible y espeluznante, y sin embargo se sentía cálida. “Y lo hiciste. Gracias.”

Con una mirada espantosamente feliz en su rostro, el cadáver extendió una mano a Menel. Menel trató de tomarla, pero vaciló un segundo. No podía decir si era por su repugnancia hacia el cadáver, desconfianza de los no-muertos, arrepentimiento de no haber llegado a tiempo, o una conciencia culpable. En cualquier caso, el cadáver percibió su rechazo, y su cara se llenó de desesperación.

“¿Eh…? Espera… ¿Por qué? Estoy…”

Sabía que no había tiempo que perder. Me arrodillé, recogí el cadáver ennegrecido—y abracé al niño con fuerza.

“¡O-Oye…!” Menel me miró, desconcertado.

Está bien, Menel, pensé. Abrazar a los no-muertos no es algo de lo que temer.

“Hiciste un gran trabajo”, dije. “Estamos muy orgullosos de ti.”

“¿Eh? ¿Quién eres, señor?” Todavía en mis brazos, el niño inclinó su cabeza. Trozos de piel carbonizada cayeron.

“Soy amigo de Menel. Lamento lo de Menel. Solo está un poco cansado. No es él mismo. Por favor perdónalo.”

“Está bien.” El niño asintió.

“Buen chico. Vamos, Menel.” Levanté el brazo del niño para que Menel lo tomara.

Esta vez, no dudó. Apretó la mano quemada del niño. “Lamento no haber venido antes.” Su voz temblaba.

“Está bien.”

“Debes estar cansado. Ve a dormir.”

“Buena idea… me siento realmente… con sueño…”

“Que sueñes bien.”

“Síp.”

Aún cuando temblaba, Menel no apartó la vista.

“Gracefeel, dios de la llama. Otorga reposo y guía.”

Fue la bendición de la Antorcha Divina. Mientras el niño cerraba los ojos en un sueño tranquilo, la llama se alzaba suavemente en el aire y tomaba su alma, junto con la de tantos otros vagando en las cercanías, hacia el cielo.

Menel observó hasta que ya no se pudiera ver, y luego, al cabo de un rato, habló.

“Oye, eh…”

“¿Qué pasa?”

“Lo siento.”

“¿Por qué?”

Hubo silencio mientras Menel elegía sus palabras. “Te estaba menospreciando y no lo merecías. Pensé que eras un tonto chico ricachón que disimulaba la protección de los dioses y desaparecía en su propio culo. Solo un bienhechor sin ninguna idea.” Él suspiró. “Así que lo siento.”

“No es gran cosa.” Le di una sonrisa.

A pesar de la profunda angustia en su rostro, me devolvió una leve sonrisa.

Los dos caminamos juntos alrededor de la aldea.

Menel nunca vaciló de nuevo después de lo que había sucedido. Tomaba las manos de los no-muertos que todavía tenían su inteligencia y razón, y les daba palabras de despedida. Aquellos que no lo hicieron—los que habían sido tomados por el odio y la locura—los purifiqué usando el poder de la protección de la diosa del flujo.

“Gracefeel, dios de la llama. Otorga reposo y guía.”

La Antorcha Divina era una técnica eficaz para usar contra los no-muertos, pero no era omnipotente. Si los no-muertos se resistían a la técnica, si tendría un efecto se convertiría en una disputa entre la fuerza de la protección del usuario y el apego de los no-muertos. Por ejemplo, si un no-muerto de alto nivel a la par con Gus, Blood o Mary trataba seriamente de resistir, era dudoso si yo sería capaz de guiar sus almas con mis oraciones. Si pudiera llegar a ser tan avanzado como un usuario de bendición como Mary, entonces podría ser posible, por supuesto.

De todos modos, por eso me preocupaba un poco que pudiera haber algunas personas en esta aldea que estaban más allá de mis habilidades, pero afortunadamente nadie aquí se había convertido en un poderoso no-muerto.

El cuerpo espectral se salió de la loca mujer que estaba de pie frente a mí, blandiendo una cuchilla. Desconcertada, su espíritu echó un vistazo a su alrededor y pronto comprendió la situación. Puse mi mano sobre mi corazón y dije como si hiciera un voto: “Déjame el resto a mí.” La mujer sonrió, asintió, y un alma más regresó al ciclo eterno.

“Umm.” Comprobé mis alrededores. Era difícil decirlo por la niebla, pero pensé que habíamos más o menos terminado de recorrer los lugares obvios. “Menel, ¿hay más casas?”

“Una más… Sígueme.” Menel caminó delante, pisando la tierra desnuda y trillada.

La casa, situada en el fondo de la aldea, había quedado completamente quemada. Parecía que había sido una vez un gran edificio, con quizás tres o cuatro habitaciones. Las otras casas tenían solo una o dos habitaciones grandes más un cobertizo y un corral en el mejor de los casos.

Menel miró esa casa por un rato. Tomó una respiración profunda y la soltó lentamente. Luego, apretando fuertemente su mano en un puño, gritó. “¡Yo! ¿Estás aquí, Marple?”

“¿Oh?” Un espectro apareció, deslizándose a través de un pilar cubierto con hollín. “Eres tú, Menel.” Era una anciana que parecía haber vivido bastantes años. Pero su espalda no estaba doblada, y todavía parecía llena de brío y vigor.

Pensé brevemente en Gus—y en el instante en que lo hice, me di cuenta de algo, y un escalofrío me recorrió. Esto era malo. El fantasma de esta anciana llamada Marple probablemente estaba cerca de materializarse. Donde los otros fantasmas eran indistintos y carentes de claridad, el cuerpo de la anciana estaba tan bien definido como el de Gus. No podía decir nada sobre su habilidad de combate, pero tuve la sensación, de alguna manera, de que su alma iba a ser tenaz. Si ella estaba confundida o angustiada y resistía mi bendición, era posible que enviarla a descansar estuviera más allá de mis habilidades. Y eso significaría que podría tener que usar un arma que funcionara en espectros—un arma como Luna Pálida u Overeater—para cortar el fantasma de la anciana delante de Menel…

“Jejeje. No tienes que preocuparte tanto, jovencito.”

Había visto a través de mi momento de vacilación…

Luego, ella sonrió. “Todavía no estoy senil.”

La luz del ingenio ciertamente permanecía en sus ojos.

“Es bueno escucharlo. Parece que aún tenías un asunto pendiente y te quedaste atrás. No te preocupes, sin embargo. Mira, este tipo es un auténtico sacerdote de principios. Lo conocí por casualidad.” Menel empezó a hablar con el fantasma de la anciana. Estaba siendo muy hablador. “Él puede enviar almas perdidas como tú de vuelta para reencarnar, sanar a los heridos—él es un genio en todas esas cosas. Así que nosotros dos haremos algo sobre la aldea. Anda, dale las gracias y vete ya.”

¿Era un sacerdote de principios? Realmente me estaba engrandeciendo.

“¿O hay algo más? ¿Algún mensaje que quisieras darle a alguien? Se lo diré por ti, así que tú—”

“Menel.” Con una sola palabra, la anciana terminó su aluvión verbal. Luego, ella suspiró. “Te has portado mal otra vez.”

No me perdí el temblor en los hombros de Menel. “N-No realmente… ¿De dónde viene eso? ¿Estás segura de que no te estás volviendo loca?”

“Puedo leerte como un libro.”

“¿Ah sí? ¿Cómo?” Menel fingió ignorancia, pero no estaba funcionando. Marple continuó con convicción.

“Eres un terrible mentiroso, querido. Y un niño difícil. Pero en el fondo, eres una persona escrupulosamente honesta con integridad.”

Menel parecía que estaba tratando de decir algo, pero las palabras no salieron. La anciana simplemente sonrió. Ellos parecían una familia. Un vivo y una no-muerta. Los días que había pasado en una familia de cuatro volvían a mi mente.

“Matar y robar… Alguien como tú no está preparado para todo ese trabajo sucio.”

Menel no tuvo respuesta.

“Y ya es hora de que lo admitas. Deja de vivir a través de la fuerza. Abandona ese modo de vida de pelear siempre con los demás.” Sus palabras no mostraron ninguna restricción, reduciendo el estilo de vida de Menel al suelo y descartándolo tan casualmente como un carnicero lanzando partes no deseadas.

“Cállate…” La voz de Menel, por el contrario, estaba temblando. “¡Cállate! ¡Deja de hablarme como si tuvieras todas las respuestas! ¡¿Qué se suponía que debía hacer entonces?!” Él estaba gritando, al borde de las lágrimas. “¡Moriste, el resto de la aldea se estaba muriendo de hambre y frío! ¿Qué demonios podría haber hecho? ¡Mi fuerza es la única cosa con la cual puedo contar! ¡¿O estás diciendo que debería haber orado a Dios?! ¡¿Cuándo Dios, cuando algún maldito dios me ha ayudado?!”

Menel trató de agarrar al fantasma de la anciana, pero su mano golpeó el aire.

“Mierda… Esto es… ¡Mierda!” Menel cayó de rodillas y enterró la cabeza en ellas.

Todo lo que yo podía hacer era mirar.

“Ya he tenido suficiente… Déjame ir contigo…” Mientras la niebla se arremolinaba alrededor de la aldea devastada, los dulces tonos de la bella voz del semielfo resonaron alrededor. “La vida de un semielfo es demasiado larga para mí…”

Aquellos que heredaban la sangre élfica vivían cientos de años. Su vida no terminaría tan fácilmente. Incluso después de perder a las personas y lugares importantes para él, seguiría existiendo. ¿Qué palabras tenía que ofrecerle? No tenía ni idea.

“Escúchame, Menel. Meneldor.” Marple alzó la voz, su tono era serio. Menel levantó la vista. “Dios te ha dado una oportunidad más.” Ella sonrió lentamente. “Una última vez. Lávate las manos de ese miserable modo de vida.”

Su sonrisa estaba llena de amor. Incluso me acordé del Eco de Mater la Madre Tierra que había visto una vez. Puede que no sea capaz de mover una espada o usar magia, pero estaba seguro de que esta persona tenía algo mucho más asombroso y precioso que cualquier cosa que yo poseía—tal era el poder de esa sonrisa.

“Puedes odiar a Dios, pero Dios siempre te amará. Ya sea que te des cuenta o no, Dios siempre está brillando sobre ti, incesante, incansable.” A través del silencio de la aldea perecida, la voz de la mujer fallecida se transportó claramente, susurrando como una niña pequeña diciéndole a su amigo donde había escondido sus tesoros. “Ahora, todo depende de ti. Todo lo que necesitas hacer es ver la luz.” Ella sonrió. “Dale una oportunidad y te prometo que todo saldrá bien.”

Menel estaba cubriendo su rostro y lloraba en silencio, sus hombros temblaban.

Luego… la mujer se volvió hacia mí.

“Ahora, sacerdote, ¿puedo tener una palabra?”

“Por supuesto.”

“¿Puedo pedirte que cuides de este tonto chico? No es una mala persona en su esencia. ¿Te… llevarías bien con él?”

Era el último deseo de una persona que se marchaba de este mundo. Asentí con firmeza. Marple asintió con satisfacción.

“Oh, sí… Sobre los demonios con bestias que atacaron la aldea—parece que no era un caso de demonios solitarios vagando por aquí por casualidad. Ellos tienen un líder y una base donde vive en lo profundo de los bosques, y envía subordinados a varios lugares desde allí. No conozco los detalles exactos, pero sonaba como si tuvieran algunas cosas verdaderamente malas planificadas involucrando domesticar bestias y atacar a la gente.”

“¿No me digas que puedes hablar la lengua demoníaca?” Ni siquiera Gus sabía mucho sobre esa lengua. ¿Tal vez alguna investigación se había hecho sobre ella en algún momento en los últimos doscientos años?

“Bueno… Es una larga historia de hace mucho tiempo.”

¿Qué clase de pasado tenía esta mujer?

“A juzgar por la dirección que estaban enviando a sus familiares y demás, sospecho que su base está en la dirección de las Montañas de Rust, la capital caída de los enanos.”

Miré hacia el oeste. Más allá de la niebla, podía ver débilmente una cordillera rojiza en la distancia. Tenía que ser allí.

“¿No querías asumir la responsabilidad?”

“Por el contrario, has sido de mucha ayuda.”

“Bien”, dijo Marple con una sonrisa. “Me sentía culpable de no poder darte las gracias de alguna manera. Si te ayudó, sacerdote, entonces me alegro.”

“Um, tu asunto pendiente, podría haber sido…”

La anciana rugió de risa. “¡Por supuesto que lo era! ¡Como si pudiera llevarme eso a la tumba! ¡Alguien tenía que saberlo!” Ella se rió por un rato. “Así que eso es todo. Espero que no te importe, pero no necesitaré tu guía. Dios, ya ves, ya me está esperando.”

Vi una débil llama junto a la anciana. Ah… Estás aquí, pensé.

“Con esto dicho, seguiré mi camino”, dijo Marple, y sonrió.

La situación en el mundo exterior no era buena, como mis padres habían temido. Pero había gente aquí. No todo era malo.

“Menel, mantén la frente en alto. Este mundo está lleno de cosas que no se pueden deshacer. No debes darle vueltas y dejar que te detengan. Levántate, mira hacia adelante y haz lo que tengas que hacer.”

“Maldición. Así que solo vas a decir tu parte e irte”, dijo Menel amargamente.

Marple se echó a reír. “Mírate en un espejo, querido. A los dos nos gusta hacer las cosas a nuestra manera. Cielos, qué niño.” Ella sonrió, patas de gallo se formaron en las esquinas de sus ojos, y puso sus brazos incorpóreos alrededor de Menel, frotando su espalda con manos que no podían tocar.

“Muy bien”, dijo ella con calma. “El resto, puedo confiar en ti.”

“Sí.” Puse mi mano sobre el lado izquierdo de mi pecho, y devolví un voto. “Puedes dejármelo a mí.”

Ella sonrió.

Y otra alma volvió al samsara.

Después de que Marple volviera al ciclo de la reencarnación, Menel estuvo aturdido por un tiempo.

Una vez que recuperó su compostura, tuvimos una discusión y decidimos comenzar a tratar con los cuerpos de los aldeanos.

Repurifiqué los restos del templo con magia y bendiciones, y lo convertí en un área sagrada donde las criaturas y las bestias no podían acercarse. Para cada uno de los cuerpos de los aldeanos, junté mis manos y oré por ellos, los limpié con magia, los levanté sobre mi espalda y los alineé en las ruinas del templo. Orar, limpiar, levantar, llevar. Orar, limpiar, levantar, llevar. Orar, limpiar, levantar, llevar.

Repetí esto una y otra vez. No importaba lo grotesco que fuera el cuerpo, les daba igual trato.

Mientras trabajaba, pensaba en el estado del mundo exterior. Se veía bastante deprimente ahora mismo. ¿En cuántas batallas me había metido ya en el pequeño número de días desde que había dejado la ciudad de los muertos? Seres peligrosos como los demonios y las bestias estaban muy extendidos y ni siquiera habían sido expulsados ​​de las zonas donde la gente aún vivía.

Y cuando la gente sufría de estos ataques, el resultado, ya sea debido a la pobreza extrema o al fracaso de organizar una reserva de suministros de emergencia por adelantado, era la creación continua de bandidos hambrientos. Debido a la fría racionalidad creada por no tener nada de sobra, no había misericordia ni tolerancia para los demás, ni algo que se asemeje a la ley u orden.

La violencia era desenfrenada y la supervivencia de los más fuertes dominaba sobre todo. Este fue el caso de por lo menos toda la región conocida como Beast Woods, sino un área aún más amplia. Incluso el breve vistazo que había tenido era bastante horrible.

Por supuesto, podría haber dicho descaradamente, “Esa es su cultura, su sociedad y su elección. No es mi lugar como un forastero interferir en ello”, y asumir la actitud de un observador neutral.

Mi pueblo natal era la ciudad de los muertos, no estos bosques. Yo era solo un transeúnte, y no tenía ninguna obligación de hacer algo con respecto a esta área. Los problemas sociales de toda una región no iban a ser arreglados de la noche a la mañana por los esfuerzos de una sola persona, así que tuve la opción de tratar el problema inmediato frente a mí y solo involucrarme lo necesario como mi juramento requería.

Desde el aspecto de las cosas hasta ahora, parecía calificar como un guerrero bastante fuerte incluso en el mundo exterior, y también tenía mis poderes de magia, la protección de mi dios, y una buena cantidad de riqueza. Si yo quisiera vivir en paz en algún lugar discreto, probablemente podría lograr eso sorprendentemente fácil. Simplemente tenía que encontrar una ciudad que no hiciera mucho alboroto acerca de mi origen, mezclarme, y estaba seguro de que funcionaría.

Sin embargo…

“En tu viaje—”

“Te lo ruego, lleva luz a la lejana oscuridad.”

Si ese era el deseo de mi dios, entonces tenía que prestarle una oreja. Le debía una deuda demasiado grande que tenía que pagar.

Dicho esto—

“¿Que debería hacer…?”

El núcleo del problema no eran los demonios o las bestias. Fueron los asuntos sociales compuestos de pobreza y desorden que los rodeaban. Podía derrotar a los demonios y a las bestias con una espada o una lanza, pero los problemas sociales no podían ser reducidos con una espada demoníaca. Mientras pensaba en qué hacer, oré, purifiqué, levanté y llevé, una y otra vez.

Unos días más tarde, los aldeanos regresaron a la aldea sitiada. Estaba quemada por todas partes, y muchos de los edificios se habían derrumbado. Cuando vieron el estado de la misma con ojos frescos, parecían estar en estado de shock.

Juntos, juntamos las herramientas agrícolas restantes, excavamos algunos agujeros y realizamos un simple funeral para llorar a los muertos.

Todos tomaron turnos para apilar un poco de tierra encima de los cuerpos que yacían en las tumbas. Para que se sintiera como un funeral legítimo, hablé algunos pasajes de las escrituras que una vez me enseñaron Gus y Mary mientras observaba a los aldeanos trabajar. Sin embargo, no estaba siguiendo ninguna forma prescrita; realmente solo estaba tomando prestado lo que me habían dicho para hacer que “sonara bien”. Parecía que tendría que hacer contacto con un sacerdote perteneciente a una organización adecuada en algún lugar y aprender de ellos.

Después de que el funeral hubiera comenzado a concluir, me decidí a hacer una pregunta.

“Entonces, umm… ¿Qué van a hacer ahora?”

Allí parecía haber suficientes casas sobrevivientes que si todos los sobrevivientes vivían juntos saldría bien; sin embargo, muchos de los campos se habían hecho inútiles. Si no podían comer, si la única ruta disponible para ellos iba a ser saquear, entonces en el peor de los casos, estaba pensando que podría ser forzado a darles dinero y hacer que se extendieran a las aldeas vecinas…

“¡Jajaja! Bueno, solo mira.” Los aldeanos se rieron de mi expresión seria. Me invitaron a un granero, donde empezaron a cavar la tierra. Bolsas de paja y ollas llenas de grano salieron una tras otra.

“Oh…” dije.

“Mira, robos y quemas no son nada especial en estas partes.”

“Sí”, dijo otro aldeano. “Si puedes regresar, puedes sobrevivir. Eso es si, claro está.”

“Eres muy generoso, pero no planeamos aprovecharnos de ti, sacerdote. Podemos afrontarlo, no te preocupes.”

Algunas personas que habían desaparecido en los bosques que rodeaban la aldea también comenzaron a regresar con comida y otros suministros. Dios sabe dónde habían ocultado eso. Parecía que estas personas no tenían intención de dejarse vencer tan fácilmente. Tal vez la gente aquí se maldijo por convertirse en asaltantes desesperados una y otra vez, pero fue ese mismo aspecto que también había fomentado la tenacidad y la fortaleza de los aldeanos de carácter.

“Bueno, eso es un gran alivio.” Al menos, parecía que había sido más que un poco entrometido por pensar que necesitaba vigilar todo el asunto desde el principio hasta el final. Era solo que los demonios y las bestias juntos habían sido demasiado para que un solo asentamiento lo manejara en esta ocasión. Podían arreglárselas sin mí, a su manera.

En ese caso, lo que debería haber estado pensando no era cómo cuidarlos completamente durante todo el proceso, sino simplemente cómo contribuir. Y esa fue una buena pregunta…

El fuego estaba siendo alimentado, y oí las vivas voces de las mujeres que comenzaban a cocinar. Evidentemente iba a haber un poco de fiesta esta noche, para celebrar su regreso a casa y para llorar a los que habían muerto.

“Sacerdote, le debemos una deuda de gratitud por devolvernos la aldea.”

“Estaríamos más que felices de que se uniera a nosotros.”

“Me alegraría”, les dije, asintiendo—y de repente, me di cuenta. “¿Eh?”

En algún momento, Menel había desaparecido.

Le dije a la gente que se preparaba para la fiesta a donde iba, y fui a buscar a Menel. Parecía haber dejado sus cosas aquí, así que era poco probable que se hubiera ido muy lejos.

No podía ver a las hadas, pero la teoría del hechicero afirmaba que todas las cosas en el mundo estaban hechas de las Palabras. Leyendo las Palabras y los Signos difíciles de interpretar que representaban los árboles y el suelo, caminé a través del bosque, de alguna manera logrando seguir su rastro.

Tomé el olor del bosque seco del invierno. Algunos de los árboles que me rodeaban estaban desnudos como esqueletos golpeados por el tiempo, mientras que otros eran profundos y verdes árboles de hoja perenne. El cielo brillaba de rojo en el oeste; el sol estaba en su camino a ponerse. El viento frío silbaba entre los árboles. Estaba empezando a ponerse muy oscuro.

Lumen.” Hice que la hoja de Luna Pálida brillara suavemente.

No era una buena idea actuar descuidadamente. Acababa de haber un ataque de demonios y bestias. Podrían saltar sobre mí desde cualquier lugar. No tenía ninguna intención de dejar caer mi guardia.

Permaneciendo alerta a lo que me rodeaba, caminé paso a paso por el bosque, y mientras lo hacía, pensé en Menel.

¿Él estaba bien? Me preguntaba. Despedirse de Marple debe haber sido un duro golpe para él. Poniéndome en su posición, pensé que era probablemente como si hubiera perdido a Blood o Mary en un incidente repentino.

Expresarlo de esa manera me dio una nueva apreciación de lo difícil que esto tenía que ser para él. No podía imaginar que alguien como yo, a quien Menel solo había conocido hace unos días, pudiera hacer algo por él en un momento como este. Tal vez lo que realmente necesitaba era algún tiempo solo para pensar las cosas, y lo que estaba haciendo era simplemente una intromisión no deseada. Pero aun así…

¿Puedo pedirte que cuides de este tonto chico?

Me lo habían pedido, así que probablemente tenía el deber de, por lo menos, vigilarlo. Si él decía que no se me quería, entonces tendría que dar la vuelta e irme abatido. Después de todo, hasta hace unos días, yo había sido un niño protegido que nunca había visto a otro ser humano vivo en su vida. No tenía puntos de experiencia en la interacción social, así que cuando salí al mundo, me había preparado desde el principio por si todo salía mal.

Mientras caminaba confiado pensando que si me ponía en ridículo podría simplemente avergonzarme sobre ello más tarde, llegué a una especie de ladera escarpada. Pude ver lo que quedaba de tal vez un muro de piedra.

Un hada fosforescente bailaba ligeramente a través de mi visión. Seguí el parpadeo momentáneo con mis ojos, y cuando levanté la vista, vi casi completamente oculto por los árboles, los restos de un pequeño y desgastado edificio que podría haber sido una antigua atalaya.

Construida sobre una pequeña colina que podía ser utilizada como un punto de observación, la estructura ya había colapsado, dejando solo la base detrás, alrededor de la cual las hadas parpadeaban como luciérnagas. Como si estuvieran preocupadas por alguien, estaban susurrándose entre sí mientras miraban disimuladamente dentro.

No había duda en mi mente—tenía que estar allí.

Hice cuidadosamente mi camino por la ladera, prestando atención especial a mis pies y las piedras sueltas y musgosas. Una vez llegué a la cima, rodeé el muro de piedra parcialmente derrumbado y mi campo de visión se amplió.

“Ah.”

Cuando miré hacia abajo desde la colina, vi la ciudad construida de piedra debajo de mí. Las innumerables casas a lo largo de las calles que se extendían desde el río habían envejecido, derrumbado y tomadas por el bosque, y ahora solo estaban allí como un recordatorio de la antigua prosperidad de la ciudad. El color de la puesta del sol, cambiando cada momento, las iluminaba suavemente a todas.

“Oye, Will.”

Allí estaba él, sentado con una rodilla hacia arriba, contra la base de un árbol de hoja perenne que había extendido sus raíces entre las piedras de la atalaya destruida. Una mirada de dolor en sus ojos de jade, su clara piel fue iluminada por la puesta del sol, y sus orejas ligeramente puntiagudas se asomaban fuera de su pelo flotante y plateado. Las fosforescentes hadas bailaban ocasionalmente a su alrededor.

“Menel.”

Incluso cuando se sentía deprimido, él era perfecto. Las personas atractivas lo tienen fácil, pensé al azar.

“¿Puedo sentarme aquí?”

“Adelante.”

Me senté a su lado. “Esta es una bonita vista.”

“Sí, desde el exterior.”

Le di una mirada de perplejidad.

“Esa ruina es una guarida de no-muertos. Ha devorado a innumerables aventureros. Nadie vuelve de allí vivo.”

Es eso así. “Entonces será mejor que vaya más tarde y los devuelva a todos al ciclo de renacimiento.”

“¿Qué? ¿Estabas siquiera escuchando?”

“Sí, dijiste que es un lugar peligroso. Así que tengo que hacer algo al respecto.”

Menel sacudió la cabeza y se llevó la mano a la frente como si estuviera tratando de lidiar con un dolor de cabeza. “Por supuesto que dirías eso. Olvidé con quién estaba tratando.” Él soltó un enorme suspiro. “Estar contigo me saca de mi ritmo. Pensé que yo era, ya sabes, más genial y tranquilo que esto.”

“¿Genial?”

“¡Sí, genial! ¡Maldición!”

“Jajaja…” Lo traté con una risa deliberadamente burlona. Él gruñó frustrado.

Me sorprendió lo divertido que fue burlarse de él, o más bien, observar sus reacciones.

Estaba teniendo un montón de… descubrimientos, supongo, hablando con Menel. Primero pensé que era un tipo muy agradable; entonces trató de matarme sin ninguna duda. Eso había sido algo. Entonces pensé que era obstinado y difícil, pero en realidad era genuino, con un lado divertido también.

Esto probablemente no estaba limitado a Menel. Los seres humanos en general son bastante multifacéticos. Tienen lados crueles e inconsiderados, y tienen lados encantadores que ponen una sonrisa en tu rostro. Hay mucho que ver, siempre y cuando estés dispuesto a buscarlo. Tal vez enfrentarse a este tipo de cosas era lo que construir una relación con otra persona se trataba.

Cuando estos pensamientos pasaron por mi cabeza, Menel y yo nos burlamos el uno al otro. La última vez que había tenido este tipo de diversión con alguien de mi edad podría haber sido cuando era un niño en mi vida anterior.

Después de que nos habíamos ido en eso por un tiempo, le pregunté, “Entonces, ¿qué clase de persona era Marple?”

Menel se encogió de hombros. “Ella era una anciana extraña. Probablemente tú podrías decirlo.”

El sol estaba comenzando a sumergirse por debajo del horizonte. El mundo pasó de rojo a morado, y al color de la noche.

“Nací en Grassland al norte, en el Gran Bosque de Erin donde viven los elfos. Mi madre… Ella tenía una personalidad muy curiosa cuando era joven, y huyó del bosque. Luego, después de unos años, volvió embarazada con el hijo de algún tipo. Ella sufrió una muerte temprana, aparentemente. En cuanto a mí, yo estaba creciendo más rápido que todos los demás a mi alrededor, y no podía llevarme bien con ellos, de todos modos. Todo el trato con mi madre se seguía arrastrando… Me llamaban una mancha en su casa… Al final, pensé simplemente en huir del bosque, y… sí. Así son las cosas para los mestizos como yo.”

Bastante pesado, y acababa de empezar.

“Por supuesto, el mundo de las personas no era un paraíso tampoco. No fue hasta después de que me fui que me di cuenta de que a pesar de todos sus problemas, yo lo había tenido fácil en el Bosque de Erin. Afortunadamente, sabía cómo manejar un arco y un cuchillo, y lo más importante, podía ver a las hadas.” Un hada se detuvo en la punta del dedo extendido de Menel, jugueteó allí y luego se fue otra vez. “Yo era lo suficientemente fuerte como para matar lo que sea o quienquiera que viniera a atacarme. Si no fuera por eso, estaría en algún callejón prostituyéndome ahora mismo.”

“Tienes una cara bonita…”

“No estoy de acuerdo, maldita sea.”

“Solo pensé que habrías sido muy popular entre los chicos que están en eso.”

“Vete a la mierda.”

¿Qué quería que hiciera? ¿Mentir? Dicho esto, yo no tenía ninguna inclinación sexual hacia los de mi género, por lo que mis pensamientos no iban más allá de “él tiene una cara bonita”.

“De todos modos, la cuestión es que, por muchas razones, me convertí en un ‘aventurero’. Southmark todavía tenía muchas ruinas, así que hice uso de la política abierta del Reino Fertile y crucé hacia aquí.” Menel tenía una mirada distante en sus ojos. “Entonces, una de las personas con las que me había unido nos traicionó y nos envenenó. Estuve a punto de morir.”

No tenía palabras. Qué cruel…

“Fue la codicia la razón por la que lo hizo, apuesto. El botín de las ruinas era demasiado bueno. Afortunadamente, apenas toqué la comida envenenada, así que no hizo tanto efecto en mí. De alguna manera logré matar al bastardo ese, pero aún así…”

Así que este era el estándar en esta región del mundo. Era tan salvaje, y la diferencia en la forma en que las cosas funcionaban aquí en comparación con mi vida pasada era asombrosa. Podía imaginarme a Blood y aquellos como él teniendo una pelea aquí, sin embargo.

“Todos los otros tipos que conocía en aquel entonces estaban muertos en el suelo, con espuma alrededor de sus bocas, y el veneno y mis heridas estaban haciendo que mi cabeza diera vueltas. No tengo ni idea de cómo tropecé en el camino a la aldea en ese estado, pero lo hice, y ahí fue donde caí, justo afuera. Y Marple me llevó. Si no fuera por esa anciana… Por supuesto, en ese entonces no era tan vieja.”

Menel siguió hablando, con esa mirada lejana aún en sus ojos. “Realmente era una anciana extraña. Ella me acogió, un hombre sospechoso y grosero tumbado medio muerto en el suelo, y ella me dio de comer y un lugar para dormir; incluso me enseñó sobre vivir una vida adecuada. Había un montón de gente así, de circunstancias diferentes, pero de historias similares—todos ellos acabaron instalándose en esa aldea después de ser recogidos por ella.”

“¿Quién era ella?”

“Ni idea.” Menel sacudió la cabeza. “Ella dijo que era una ‘simple pueblerina sin educación’ o alguna mierda. Por favor. De todos modos, ahora está muerta, y la verdad se ha ido con ella. Sucede mucho en este continente.”

Recordé un dicho de mi mundo anterior: “Todo el mundo tiene una historia.” Y desafortunadamente, un solo ser humano no puede pasar por todas ellas.

“Así que ella me acogió, y puede haber sido una vieja bruja sermoneadora, pero le debía una. No podía soportar el asentamiento en la aldea y jugar el papel de un agricultor, pero… Me dirigí a las aldeas cercanas, haciendo mi mejor impresión de un cazador. Porque cazar animales peligrosos era algo que yo podía hacer.”

Menel habló nostálgicamente, como si estuviera acariciando un tesoro roto. “Beast Woods tiene una tonelada de criaturas desagradables en él. La gente me encontraba muy útil. Había encontrado un lugar donde yo pertenecía.”

Y entonces—

“Sin ninguna advertencia, se había ido.”

La aldea, atacada por demonios; la amable anciana, Marple; el niño en el cobertizo—todo eso se había ido.

“Así que decidí que no iba a ser alguien a quien le quitaran las cosas. Iba a ser un tomador, y proteger lo que todavía me quedaba. Lo cual fracasó espectacularmente, gracias a ti.” El cazador de cabello plateado respiró un largo suspiro. “Así es como es este lugar. Tienes que ser así si quieres sobrevivir aquí.”

Parecía como si se hubiera rendido, como un viejo cansado. “Vivir más tiempo que otras personas en un lugar como este… Es doloroso, ¿sabes? Solo desesperadamente doloroso.” Sus palabras no contenían intensidad, solo agotamiento y la sensación de que algo dentro de él había sido desgastado a nada.

“A veces me gustaría estar muerto.”

No sabía qué decirle a Menel después de su derroche emocional. Me recordó mi vida anterior y el momento en que las palabras del dios de la no-muerte me habían arrojado a un pozo de desesperación.

Me preguntaba cómo podía consolarlo. Me preguntaba cómo podía alentarlo. No lo sabía. No pude hacer lo que Mary, Blood y Gus hacían. No podía pensar en nada.

Esto era algo que me había hecho dolorosamente consciente de cuando conocí al fantasma de la anciana Marple. Había ciertamente dioses en este mundo, y si recibías su protección, serías capaz de curar heridas y curar enfermedades. Era casi un pequeño superpoder, como los que se encuentran en los cómics. Pero no era como si te diera más experiencia de vida. No te daba la capacidad de decir el tipo de palabras que podrían resonar en el corazón de alguien, las palabras que podrían ayudar a alguien atravesando momentos difíciles.

Podría sanar el cuerpo, pero no el corazón. Eso era algo que, al final, las personas tenían que hacerse cargo de sí mismas. Y mientras el silencio avanzaba, no pude decir nada. ¿Qué se supone que debía decir? Desearía que alguien me lo dijera. ¿Qué se suponía que debía hacer en momentos como estos? No tenía experiencia con esto en mi vida anterior, y no tenía mucha en este, tampoco. Si Blood, Mary o Gus estuvieran aquí, podrían haber sido capaces de inventar algo. Pero por todo lo que había aprendido, no podía producir las palabras correctas, ni siquiera una sola frase, para salvar mi vida.

“U-Um… Yo, supongo, tú… eh…” Murmuré algo, pero no ayudó. Dioses… Me sentía como si realmente hubiera retrocedido a lo que solía ser. Pero Menel estaba pasando un mal momento ahora. Tenía que decir algo.

Pero mientras yo estaba atormentando mi cerebro, Menel exhaló bruscamente. “Bien”, dijo, estirando los brazos por encima de su cabeza para aflojar su rígido cuerpo. “¡Apesta, pero tengo que seguir adelante!”

¿Eh?

Menel me miró e inclinó la cabeza. “¿Hm? ¿Qué pasa? ¿Has terminado de hacer caras estúpidas?”

“¿Qué? ¿Eh…?” Estaba confundido.

No, espera, un momento. Había estado tan deprimido, y ahora él… ¿qué?

“Jaja, estás perdiendo la cabeza. Sabes, el tú normal y el tú que hace el sacerdocio son como dos personas totalmente diferentes.”

Por faaaaaaavor cállate.”

“Es una lástima, porque eres muy genial cuando eres un auténtico sacerdote.”

“Yo no—Yo solo estaba—eh…”

Después de burlarse un poco de mí, saltó ligeramente a sus pies y me miró con ojos serios. “Will… William. Sacerdote del dios de la llama. Te estoy agradecido. Por detenerme antes de que fuera demasiado tarde, y por salvar a la gente de la aldea. Así que—” Él puso su mano sobre su pecho, se arrodilló en una pierna con elegancia, e inclinó su cabeza ante mí. “Contigo como mi mediador, pido la protección del dios de la llama.”

Esta era la frase estándar usada al cambiar tu deidad guardiana y juramento. Asombrado por la sinceridad de su voz, apresuradamente me situé frente a él.

“¿Harás esto por mí?” preguntó.

“Yo seré tu mediador y te llevaré a conocer a mi dios.” Respondí con la respuesta estándar e histórica que una vez me enseñó Mary. Puse mi mano suavemente sobre la cabeza de Menel y oré a mi diosa mientras él se arrodillaba. “Ruego por ti al dios de la llama. Que Gracefeel te ame, brille en ti y esté contigo en tus viajes.”

En la oscuridad, sentí una débil llama brillar cálidamente en el aire detrás de mí.

“Entonces, a mi deidad guardiana, hago este juramento.” Menel levantó los ojos y alzó la vista hacia la llama. “Voy a expiar mis pecados y vivir una vida positiva, mirando hacia adelante.” Era una declaración poderosa. “Por favor, ilumina el camino delante de mí con tu llama.”

Ese también había sido el deseo de Marple para él, hasta el final.

“Menel…”

“La vida es dura la mayor parte del tiempo. A veces me golpea tan fuerte que quiero simplemente yacer allí y morir. Pero no me voy a quedar abajo.” Se encogió de hombros y puso una sonrisa valiente. “Voy a levantarme de alguna manera, y al igual que Marple dijo, voy a seguir mirando hacia adelante y hacer lo que tenga que hacer.”

Mi vida anterior terminó sin que alguna vez pudiera recuperarme de mi desesperación, y había tomado unas palabras de ánimo de Mary para que yo también pudiera manejarlo en esta vida. Pero Menel había reunido la fuerza para defenderse por su cuenta. Había encontrado una forma de resolver su lucha interna, cambió su actitud y buscó cómo comportarse para compensar su conducta pasada; y él había hecho todo esto por sí mismo.

Había tenido las palabras de Marple para ayudarlo, y probablemente también estaba aparentando ser fuerte, pero aún así, yo no podría haber hecho lo que él hizo. ¿Qué arrogante era yo, para pensar que necesitaba mis palabras? Era fuerte. Más fuerte que yo. Más fuerte de lo que había pensado.

Si hubiera tenido esa fuerza en mi vida pasada; tal vez algo podría haber sido diferente entonces. Cuando pensé en esto, mi pecho se tensó con un sentimiento de pesar que no podía quitarme. “Menel, eres impresionante, de verdad”, dije con admiración. “Realmente te respeto.”

“¿Qué? Cállate”, ​​dijo, poniéndose de pie y dándole a uno de mis hombros un empujón juguetón. “Tú eres el impresionante. ¿Cómo llegaste a ser así de bueno luchando?”

“No soy yo quien es impresionante. Fueron mis maestros.”

“No puedo imaginar cómo fue tu infancia por más que lo intente. Eh, lo que sea, no voy a husmear”, dijo, caminando por delante de mí. “Volvamos ya. La comida probablemente esté lista pronto.”

“Oh, sí. Tienes razón. Haremos que se preocupen si nos quedamos más tiempo aquí.” Lo seguí, y nos dirigimos de regreso a la aldea juntos.

Apenas estaba empezando la fiesta de regreso a casa y luto. Aunque era pequeña para una “fiesta”, no dejarían de ofrecerme bebidas. Menel trató de mantener un perfil bajo en la esquina, así que lo saqué de allí y le hice involucrarse. Él se resistió, y terminamos metidos en una extraña pelea.

Era una noche de competencia, de bromear y de pasar momentos tranquilos, escuchando las historias de aquellos que habían fallecido.

 

 

 

 

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