Paladin of the End Volumen 2 Prólogo

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El cielo nublado era lo suficientemente endeble como para permitir que el sol occidental se filtrara, pero incluso con mi cabeza inclinada hacia él, no podía sentir su calor. No creía que tuviera que preocuparme por el congelamiento, pero el frío entumecedor del aire era difícil de ignorar.

El clima de esta zona rara vez tenía nieve, incluso cuando hacía frío. Cuando nevaba, habría una capa delgada en el suelo a lo sumo. Lo supe cuando estaba en el templo. Incluso ahora estaba “solo” frío, y no había ninguna señal de que la nieve iba a venir.

Ajusté más mi manto a mi alrededor y me concentré en poner un pie delante del otro. Estaba caminando sobre la tierra al lado de una carretera adoquinada. Caminar por esa carretera en realidad habría sido peligroso. Ya se había deteriorado con la edad y estaba llena de agujeros. Probablemente habría tropezado a menos que tuviera mucho cuidado.

“Ugh… Qué frío.” Mi aliento salió como una niebla blanca.

Salir en invierno, como pensé, había sido un mal movimiento desde una perspectiva de sentido común.

Yo, William G. Maryblood, había salido del templo solo unos días después de la batalla final contra el dios de la no-muerte donde luché por defender las almas de mis padres. La batalla final había sido el día del solsticio de invierno. Es decir, a mediados de invierno.

Para ser honesto, incluso pensé que no había sido una cosa muy sabia de hacer, pero si hubiera pasado el invierno en ese acogedor templo esperando la primavera después de haber hecho las tumbas para Mary y Blood y les hubiera dado un funeral, hubiera querido quedarme para siempre. Protegería sus tumbas y persuadiría a Gus para que me permitiera vivir mi vida como el protector del sello que durante mucho tiempo había retenido al Gran Rey de los demonios encarcelado en esa ciudad. Era una idea atractiva, casi irresistible, aunque sabía que estaba mal. Sin embargo, el acto de encerrarme y de ser mimado por la suave tolerancia de mi familia habría sido igual que mi vida anterior. Si dejaba de moverme, si no tomaba medidas, podía decir que esta idea crecería y crecería dentro de mí. Así que no podía vacilar. Tuve que creer en mí mismo y dar un paso adelante.

Dicho esto, me estaba asegurando de que no colapsara y muriera al borde de la carretera en el frío. En el peor de los casos, incluso estaba pensando en darme la vuelta y regresar al templo por el momento. Gus probablemente se reiría de mí después de la manera excesivamente dramática que me fui, pero no había necesidad de sentirse mal por regresar. Podía pensar en ello como un reconocimiento y volver a salir en la primavera, después de haber verificado el estado de las carreteras y los lugares que podían utilizarse para acampar. Incluso sería un mejor uso del tiempo que simplemente sentarse dentro y no hacer nada. Así que tomaba pequeñas pausas de vez en cuando, montaba el campamento cuando caía la noche, y todo el tiempo entre caminaba, simplemente caminaba, con mi equipo a mi espalda, soportando el frío.

Ya había tenido varios encuentros con demonios. Esa ciudad de los muertos era donde el Gran Rey estaba sellado, y algunos de ellos probablemente habían estado velando por él. No era de extrañar que vinieran a atacarme. Un humano había salido de esa ciudad, así que obviamente querían capturarme y hacerme decirles lo que sabía. Pero insignificancias como ellos no eran oponentes para mí. Había sido entrenado por Blood, Mary y Gus.

Varios ataques sorpresa fueron lanzados contra mí por demonios extraños y deformes que eran una mezcla de animales y seres humanos, pero sentí que venían, los rechacé, y con la ayuda de mi lanza Luna Pálida, sistemáticamente los convertí en polvo. Era la primera vez que luchaba contra demonios que no se habían convertido en no-muertos, pero no me dieron ningún problema. Me deshice de ellos con rapidez y sin vacilación, como me habían enseñado Blood y Gus. Había peleado contra un dios inmortal; esos demonios don nadie no iban a sacar lo mejor de mí ahora. En cuanto a la ciudad de los muertos, Gus me había dicho que iba a fortalecer sus defensas con una gran magia llamada Laberinto de Niebla, así que probablemente no había necesidad de preocuparse por ello.

Mi caminata aparentemente interminable ocasionalmente me llevó más allá de algunos edificios de piedra en ruinas de varios tamaños. Probablemente habían sido una vez estaciones de correo o lugares de descanso a lo largo de la carretera. Muchos de ellos se habían derrumbado o habían sido quemados o destruidos, víctimas de una vieja guerra. Pero todavía quedaban algunos que conservaban gran parte de su estructura original y prometieron hacer que el campamento de esa noche fuera menos complicado.

Mirando cómo había habido instalaciones como estas disponibles, pensé que Mary, Gus y Blood debieron haber vivido en una civilización bastante avanzada mientras estaban vivos. El antiguo Imperio Romano me vino a la mente de los recuerdos de mi vida pasada.

“Lo que me pondría actualmente en la caída de la antigua Roma… no, después de eso, excepto que nos invadieron los demonios y no los bárbaros…”

De lo que podía imaginar en base a la historia de mi anterior mundo, no parecía probable que las cosas estuvieran muy bien. Antes me gustaba la historia y esas cosas, lo suficiente como para no tragarme toda la charla sobre Roma siendo civilizada y la Edad Media siendo una especie de “Edad Oscura”, pero aún así…

“Ha sido un par de siglos desde entonces, y la gente todavía no ha vuelto aquí… Eso no puede ser una buena señal… ¿o sí?”

Estaba hablando conmigo mismo otra vez. Esto era la consecuencia de caminar por tu cuenta durante tanto tiempo, al parecer. Para no aburrirme, también había cantado para mí, pero incluso con canciones de dos mundos de las que escoger, me estaba quedando sin material. Me había cansado demasiado del paisaje de aquí, también. Pero miré alrededor de nuevo solo por el bien de ello.

A la derecha y a una distancia razonable de la carretera principal, había un río bastante impresionante que debía ser de unos cientos de metros de ancho. El área cercana a él era una extensión de arbustos dispersos. Podía imaginar que cuando el clima se calentara, esos arbustos crecerían más alto, haciendo mucho más difícil ver a través. La razón por la que no había grandes árboles junto al río fue probablemente que siguieron siendo inundados cada vez que el río crecía, por lo que no fueron capaces de crecer sin interrupciones.

Mirando más allá del río, había otra extensión, esta de bosque. Los árboles cubrían toda la zona. Era lo mismo a mi izquierda: casi todo eran árboles. Era un bosque completamente virgen, oscuro y silencioso, e impregnado por una atmósfera que se sentía… No lo sé, prohibición, como si exigiera mi respeto.

Si vagaba descuidadamente en él, estaría constantemente tropezando y obligado a disminuir la velocidad, y si perdía mi sentido de orientación dentro, literalmente no habría vuelta atrás. Así que lo estaba evitando por ahora, solo entraba cuando necesitaba buscar leña para el campamento, e incluso entonces solo en la medida en que tuviera que hacerlo. Tuve la suerte de tener esta carretera justo al lado de una fuente de agua; no había ninguna razón para hacer las cosas difíciles para mí. Solo necesitaba seguir el camino.

Caminé un rato más, y el sol empezó a ponerse. La carretera me llevó hasta una colina, y no podía decir cuál era la situación más allá. Caminé cuesta arriba en silencio.

Cuando finalmente el paisaje apareció, quedé sin aliento.

“Increíble…”

Las ruinas de una vasta ciudad de piedra fueron iluminadas por el resplandor del sol poniente.

Calles de innumerables casas se extendían de una manera circular de ambas orillas del gran río. A juzgar por cómo todavía había rastros de soportes, un gran puente parecía haber conectado una vez los dos lados de la ciudad. Pude ver instalaciones como un puerto fluvial y almacenes. Este probablemente había sido un lugar muy próspero donde los comerciantes se reunían con sus productos.

Pero ahora, todo estaba horriblemente destruido y reducido a ruinas.

El muro que rodeaba la ciudad estaba lamentablemente roto en numerosos lugares, y el ennegrecimiento todavía visible en las casas sugirió que habían sido quemadas, probablemente disparadas por flechas en llamas. También podía ver profundos cráteres en forma de tazón en varios lugares. Debe haber sido un hechizo bastante poderoso para causar eso. Y finalmente, el agua del río había inundado a través de las estructuras destruidas, y la ciudad estaba medio sumergida.

Prosperidad y ruina. La grandeza del logro humano y la crueldad del conflicto. El flujo del tiempo y la impermanencia de todas las cosas. Esta vista lo hizo todo más real.

Me paré en la colina durante un rato asimilando esto y luego, después de trazar el camino delante de mí con mis ojos…

“Aghhh…”

Aguas abajo, el gran río se había bifurcado en varias ramas—quizás la destrucción de la ciudad o una presa había cambiado su flujo—y una de esas ramas se había tragado por completo el camino que estaba destinado a seguir.

Puse mi mano en mi frente y suspiré profundamente. “El terreno ha cambiado…”

Bueno, por supuesto, un río no va a seguir siendo el mismo después de doscientos años. Síp. Nada que pudiera hacer al respecto.

¿Y ahora qué?

Pasé aquella noche en la ciudad en ruinas, ofreciendo la oración de la Antorcha Divina para que las almas que vagaban aquí pudieran seguir adelante. Las almas perdidas siguieron su llama como luciérnagas y regresaron al cielo nocturno. Junto con las sombras de la ciudad destruida oscilando a la luz de la fogata, produjeron una escena muy fantástica.

Me levanté temprano la mañana siguiente y oré al dios de la llama. Recogí un poco de agua y usé una Palabra para purificarla antes de beberla. Luego utilicé la bendición para crear pan santo y lo comí con algo de mi suministro de carne seca.

Me desconcerté sobre qué hacer sobre el camino por un rato, pero no había realmente ninguna decisión que tomar. No tenía nada que me ayudara a cruzar el río, así que decidí seguir su rama más alejada río abajo.

El suelo empezó a convertirse en lodo con barro; probablemente tenía algo que ver con la división del río en un montón de pequeñas ramas. El bosque que me rodeaba se sentía cada vez más opresivo.

Sería un error aventurarse mucho más lejos del río de donde todavía podía oírlo fluir. Decidí que si tuviera la mala suerte de perderme en el bosque, renunciaría a cualquier otro plan y me centraría en encontrar el río y dirigirme hacia arriba. Podría regresar al templo de esa manera en el peor de los casos.

¿Cuántos días había pasado desde que salí del templo? El hecho de que no había hablado con nadie durante días me dejaba sintiéndome muy solo y vacío. Oré mientras caminaba, ofreciendo esta soledad, este vacío, en la dedicación a mi dios.

Todo estaba muy tranquilo.

Ya estaba empezando a quedarme sin carne seca y otros alimentos conservados que había traído conmigo. No hace falta decirlo, había un límite a la cantidad de comida que podía llevar. Si este fuera un viaje ordinario. Estoy seguro de que solo habría reabastecido mis reservas cuando fuera necesario mediante la compra de alimentos de una tienda o una casa según lo exigieran las circunstancias. Pero el primer objetivo de este viaje era encontrar una vivienda como esa, por lo que el reabastecimiento en el camino claramente no iba a ser posible. Estaba llegando a experimentar de primera mano por qué los montañistas que se enfrentaban a las montañas inexploradas eran tan insistentes en que sus comidas fueran ligeras y ricas en calorías.

El mediodía había pasado hace algún tiempo. Parecía que iba a ser otro día sin descubrir ningún signo de personas. Si yo no hubiera aprendido a producir pan santo con la bendición como Mary, el acto mismo de abandonar el templo y buscar un asentamiento humano podría haber sido físicamente imposible para comenzar, debido al radio de lo lejos que podía viajar. Sentí otra oleada de aprecio por el dios de la llama, y ​​una obligación de expresarlo. Durante un rato, me sumergí en la oración.

De repente, oí algo. Un fuerte crujido. Algo corriendo a través de los arbustos del bosque a una velocidad furiosa.

Ahora, estaba totalmente alerta. Rápidamente retiré la funda de cuero de Luna Pálida y sostuve la lanza a la espera. Estaba empezando a preguntarme si se trataba de otro ataque demoníaco cuando un gran jabalí cargó hacia mí.

No solo era un poco más grande que un jabalí ordinario, algo parecía haberlo agitado. Sus ojos estaban inyectados de sangre y espuma salía de su boca. Sus afilados y curvados colmillos se acercaban a mis muslos.

Mientras mi cerebro me recordaba inútilmente que el hecho de ser apuñalado en la arteria femoral no era una cuestión de risa, mis músculos, entrenados por Blood, se movieron por su cuenta. Eludí el ataque del jabalí y clavé mi lanza cerca de donde sus piernas delanteras se unían con su cuerpo y tenía sus órganos más vitales: su corazón y sus pulmones. Sentí que la hoja perforaba su piel, y tan pronto como supe que la hoja había entrado lo suficientemente profundo, tiré hacia atrás para evitar que fuera arrebatada de mis manos. El impulso del jabalí lo llevó directamente hacia adelante, y se estrelló de cabeza contra un árbol. Se tambaleó durante un rato, luego arrojó sangre, se derrumbó y dejó de respirar.

Parecía que había metido una buena puñalada a través de sus órganos principales. Pero sabía que nunca debía subestimar la dureza de los animales salvajes. Podrías acercarte a ellos pensando que estaban muertos, solo para que de repente entraran en un frenesí. Era posible terminar gravemente herido de esa manera.

Lo miré por un momento, y cuando empecé a considerar utilizar Luna Pálida para apuñalarlo una última vez desde una distancia para asegurarme de que estaba definitivamente muerto, me di cuenta de algo. Atascada en el lado del jabalí opuesto a donde lo había apuñalado, había una flecha con plumas blancas.

“Qué—”

Antes de que mis pensamientos pudieran llegar a su significado, escuché el sonido de los arbustos crujiendo detrás de mí. Me volví. Entre los árboles, a la sombra de las ramas, estaba la figura de una persona.

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