Paladin of the End Capítulo Cuatro

cap04

Después de que el dios de la no-muerte partió, llevé a los tres, inconscientes y maltratados, a una habitación dentro del templo.

Habían sido dañados hasta el punto de que apenas podían funcionar como no-muertos. Ellos no habían sido completamente destruidos solo porque el dios de la no-muerte tenía la intención de ganar el control sobre sus almas.

Los tres eran no-muertos de alto nivel. Podían recuperarse de heridas leves en seguida en absoluto, pero esto era diferente. Habían sido heridos demasiado mal. Además de eso, el que había infligido esas heridas era un Eco de Stagnate, que era la fuente de sus poderes inmortales. No había manera de recuperarse de eso fácilmente.

Era imposible esperar que quedaran completamente curados para el momento que llegara mañana. Sus heridas se estaban regenerando demasiado despacio. Seguramente todavía estarían gravemente heridos.

Primero llevé a Mary, con los brazos rotos y la garganta arrancada, colocando su cuerpo sobre mi hombro. Ella colgó allí, completamente flácida. Era delgada y dolorosamente ligera.

El siguiente fue Gus. No podía tocarlo, por supuesto, ya que era un espectro. Usé un número de Palabras para transportarlo. Mi voz tembló varias veces.

Blood estaba completamente roto. Llevé los huesos uno a uno, pieza por pieza, ordenando las partes mientras iba. Iba y venía entre el templo y la colina, una y otra vez, apretando los dientes para contener las lágrimas.

Esto fue mi culpa. Había despojado a Blood y a Mary de su apego.

Ahora finalmente entendí lo que había detrás de las acciones de Gus, también. Por qué había estado en contra de criarme, por qué había tratado de meter tanto conocimiento en mí, por qué había intentado matarme y por qué me había dicho que perdiera a propósito.

Ni Blood ni Mary podían abandonarme. No estaba en su naturaleza. Pero si me criaban, podrían perder su apego. Así que Gus se opuso a muerte. Él no consiguió salirse con la suya, sin embargo, y me criaron de todos modos. Y trabajé duro, debido a los recuerdos de mi vida anterior, para ser un buen chico que aprendió rápido. Blood y Mary realmente se apegaron a mí.

La razón por la que Gus me obligó a estudiar tanto debe haber sido para tratar de doblegarme. Pensó que el peso de todas las tareas ridículas que estaba acumulando en mí sería demasiado para mí, y me impediría querer estudiar. Pero incluso entonces seguí empujando, y él pudo decir que el apego de Blood y Mary hacia el Gran Rey se estaba perdiendo, y su enfoque se estaba moviendo a mí en su lugar.

Así que solo decidió ir por ello y matarme. La razón por la que utilizó Create Golem y Stone Blast en ese momento fue para hacer que pareciera un accidente. Después de todo, ya había un montón de escombros caídos por ahí en la ciudad subterránea.

No pensé que él fuera horrible por elegir hacer eso. Tenía que sopesar dos cosas entre sí: la posibilidad de que las almas de sus dos amigos fueran esclavas eternas de un dios malvado y la vida de un niño que había sido recogido apenas diez años atrás. No era una locura de él elegir la primera.

A pesar de todo eso, Gus probablemente todavía estaba en conflicto. Definitivamente no quería matarme. No solo eso, sino por lo que yo sabía de Gus, definitivamente se habría dado cuenta de la posibilidad de que Blood y Mary estuvieran tan devastados por mi muerte que perderían su apego aún más rápido. Al final, el problema estaba en los corazones de los otros dos. El propio Gus habría sabido que no era el tipo de problema en el que se podía elegir la respuesta correcta por lógica. Por eso me dio la oportunidad de contraatacar. Estaba dejando el resultado en manos del destino.

¿Cuánto debe haber sufrido cuando me rehusé a pelear? ¿Cuánto debe haber agonizado sobre esa decisión? ¿Qué sentía cuando decidió dejarme vivir?

Me dijo que perdiera a propósito por la misma razón. Era porque, si ganaba, Blood sentiría que había logrado todo lo que se proponía hacer, y eso le haría perder su apego.

Aunque Gus esperaba que luchara contra su petición, él no me dijo nada sobre la razón de ello. Debía de estar muriendo por decirme lo que yo les estaba haciendo a Blood y Mary, que estaba a punto de condenarlos a ambos. Pero no dijo nada.

Y cuando las cosas finalmente se volvieron fatales, Gus ya había resuelto luchar contra el Eco de dios solo. Para protegernos, a mí, Blood, y Mary, él luchó contra ese ser aterrador por su cuenta.

Tenía la sensación de que Blood y Mary habían hecho la paz con ello—que perderían su apego si me criaban, que podrían encontrar su final y dejar a Gus por su cuenta. Su elección de criarme fue hecha en pleno conocimiento de todo eso.

Podrían haber elegido abandonarme. Incluso podrían haber elegido criarme de cualquier otra manera, sin realmente preocuparse. Pero no, ellos abrazaron completamente la idea de criarme. Ellos no huyeron de ella. Podía imaginar las muchas discusiones que debieron tener con Gus. Blood, pareciendo incómodo, pero negándose a ceder. Mary, pareciendo arrepentida y culpable mientras me defendía.

Había estado viviendo una vida despreocupada, ajena a todo. Solo sentado en mi trasero, aprovechándome de la agonía interna de Gus y el autosacrificio de Blood y Mary. Olfateé. ¿Qué había estado haciendo? Emocionándome tanto sobre cómo iba a “vivir bien”… Ingenuamente creyendo en ellos completamente cuando dijeron que iban a explicarme algún día. Creando esperanzas de ir al mundo exterior.

Las lágrimas llegaron a mis ojos como un vago recuerdo de mi vida anterior resurgió. El sonido de un motor. Una carretilla siendo empujada, llevando un ataúd blanco. Un sonido frío y mecánico acompañó el lento e inexorable cierre de la puerta del incinerador.

La muerte de mis padres en mi vida pasada… Les causé problemas constantes. Murieron antes de que yo pudiera devolverles algo.

Las lágrimas inundaron mis mejillas. Mis rodillas golpearon el frío suelo delante de ellos mientras permanecían allí sin responder. Un ardiente sentimiento de frustración desgarró mi corazón desde el interior. Me acurruqué en el suelo con dolor.

“Lo… siento.” ¿Esta vez? Esta vez, mi culo. “Lo siento. Lo siento…” Otra vez, estaban muriendo por mi culpa. Todavía les causaba problemas y no les devolví nada, tan inútil como lo he sido siempre. “Lo siento, lo siento… Perdónenme… Oh, dioses…”

Ahora lo sabía. Realmente era escoria. Renacido o no, seguía siendo una escoria irremediablemente incompetente.

Esta vez, mi culo. Eres exactamente igual ahora que antes, me dije. Incapaz de hacer algo cuando realmente importa. Acurrucado en una habitación oscura, tu pecho ardiendo con emoción que no sabes qué hacer. Repitiendo disculpas que no llegarán a nadie. Has renacido, y sigues sin un maldito cambio.

“Oye…”

La voz me hizo despertar con una sacudida. Recordé que me acurrucaba, lloraba, gemía, decía “lo siento” una y otra vez… y no mucho más allá de eso. Ni siquiera estaba seguro de si me había desmayado o dormido.

“Wow, te ves como una mierda”, dijo Blood, que aún estaba roto por todas partes. Su mandíbula traqueteó de risa.

“Oh… Dios mío, tienes razón.” La voz de Mary sonó ronca; su garganta todavía estaba en su mayor parte destruida.

Gus, que solo tenía su mitad superior, se encogió de hombros.

“Eso no es bueno para ti, Will”, gruñó Mary. “Es la mitad del invierno. No debes dormir en el suelo.”

“Sí”, dijo Gus. “Ve y hazte un té de hierbas o algo. Me atrevo a decir que no has comido nada desde ayer.”

“Sí, no puedes ir haciendo eso. Come hasta saciarte. Todo lo demás puede esperar.”

Todo el mundo estaba actuando como lo normal. Fue tentador creer que todo había sido un sueño.

Tocado por su calidez, las emociones ardientes dentro de mi pecho arañaron y desgarraron para salir. Algo brotó dentro de mí. Me resultaba difícil respirar. Mi vista estaba borrosa.

“Lo siento…” Cambié involuntariamente mi mirada al suelo. No pude mirarlos.

“Will. No”, dijo Blood con firmeza. “Esto es culpa nuestra, no tuya, por hacer algo tan estúpido en primer lugar. Nos alcanzó. Eso es todo.”

“Hemos existido demasiado tiempo, desafiando el ciclo eterno. Tenemos que pagar el precio.”

Todavía no pude mirarlos mientras hablaban.

“Así que, vamos a ver, Abuelo Gus”, dijo Blood. “Ignoraste completamente el contrato, luego trataste de darle una paliza cuando él vino a cobrar. ¡Y entonces, fallaste! Qué tipo. Nunca cambias.”

“Hmph. Un contrato en el cual eres forzado por alguien que se aprovecha de tus debilidades no es nada parecido a un contrato. Merecía ser enviado de regreso en el último segundo. Sin embargo, no esperaba que hubiera dividido su Eco en dos. Mi intención era hacerlo volar tan a fondo que no podría mostrar su rostro en esta dimensión durante otra década.”

La risa de Mary fue amortiguada. “Es horrible decirlo, pero debo admitir que tuve un poco de placer al ver que su pálido rostro estaba siendo abrumado.” Los otros dos se echaron a reír ante esta observación, que era inusualmente impetuosa para Mary.

“Sí”, dijo ella contemplativamente, “si pudiéramos hacer caer al dios de la no-muerte con nosotros, no estaría demasiado descontenta con eso.”

“Sí. ¿Qué dicen ustedes, quieren confabularse contra él y enseñarle una lección? Pensé que nunca iba a vencer a un dios, y tuve que firmar un contrato, así que como que me resigné a ello. Pero lo hicimos volar en pedazos una vez. Quién sabe, podría funcionar.”

“Mm, ese es el espíritu. No puedo decir si podría conjurarlo en este estado, pero, ¿y si usara la Palabra de Obliteración de la Entidad sin ningún tipo de restricción, limpiándolo a él y a nosotros de la faz de este mundo al mismo tiempo?”

“¡Oye, eso suena increíble! Solo nos desintegramos y dejamos de existir, almas y todo. ¡Eso es exactamente lo que estábamos buscando!”

“Gus, creo que es un plan maravilloso.” La atmósfera que les rodeaba era refrescantemente positiva. Probablemente era así como se hablaban entre ellos mientras estaban vivos. Pero era obvio que era solo fanfarronería vacía.

Gus había ganado una vez, apenas, a través de un ataque sorpresa y un aluvión de sellos que su oponente no había previsto. Pero dudé que hubiera una segunda vez. Los tres resultaron gravemente heridos.

“Así—Will”, dijo Blood, volviendo la discusión hacia mí. “Ahora eres un adulto. Independiente. Sal ahí fuera ya y explora el mundo.”

“Siento que no podamos celebrar una fiesta o ceremonia de la mayoría de edad para ti.”

“Si quieres un regalo, todo el conocimiento que te dimos durante todos estos años tendrán que bastar.”

Mi corazón dolía.

“Vuélvete loco allá afuera, consigue algunos subordinados, y haz un montón de travesuras.”

“¡B-Blood! ¡No le des malos consejos!”, dijo ella, poniendo énfasis en cada palabra.

Gus rió en voz alta. “Bueno, tienes que hacer la vista gorda ante estas cosas. Los niños serán niños, y los hombres serán hombres.”

“¡Una vez que empiece a bajar una pendiente resbaladiza como esa, no será capaz de dejar el hábito, sabes!”

Me dolía el corazón. Esa emoción ardiente estaba desgarrando furiosamente mi pecho desde el interior.

“Meterse en un poco de problemas es parte del aprendizaje. ¿Verdad, anciano?”

“En efecto. No me preocuparía. El muchacho estará bien.”

“Sí, Will lo hará genial.”

“No estoy diciendo que no tenga fe en él…”

Mi corazón… dolía. Tan mal que no podía soportarlo más.

“Se equivocan…” No es así. No lo entienden. “¡No soy el tipo de persona que todos esperan que yo sea!” Como si estuviera escupiendo sangre, forcé las palabras a salir con una voz temblorosa.

Estimulado por Blood, desahogué todo lo que había mantenido reprimido dentro de mí, convirtiéndome en un caos empapado de emociones negativas: remordimiento, vergüenza, pena.

Les dije que tenía recuerdos de una vida anterior. Allí, yo había sido una persona insalvable, sin esperanza.

Que cuando había renacido, había decidido hacer las cosas bien esta vez. Que no había sido capaz de darme cuenta de nada, y los había estado haciendo sufrir mientras vivía cómodamente. Que al final, no les había devuelto nada.

Expresé con palabras todo lo que estaba en mi pecho, como un criminal confesando sus crímenes. Ellos escucharon en silencio.

“Ni siquiera recuerdo si lloré cuando mi mamá y mi papá murieron, después de causarles todos esos problemas…”

Así es. En aquel entonces, ¿qué estaba en mi mente? Alguien como yo que ni siquiera podía sacar eso de la brumosa niebla era simplemente…

“Una escoria.” Una escoria, quien se emocionó con la idea de ser capaz de empezar de nuevo en un nuevo entorno. “Solo soy una escoria irremediable.” El mundo exterior era imposible para una persona como yo. ¿Cómo podía estar a la altura de sus expectativas?

Mi cabeza giraba en círculos. Sufrimiento, dolor, tristeza, vergüenza. No podía mirarlos a la cara.

“Will”, María llamó mi nombre.

Tímidamente levanté la cabeza.

“Aprieta los dientes.”

Un choque de dolor corrió a través de mí. Me tomó unos momentos para darme cuenta de lo que había sucedido. Mary me había abofeteado en la mejilla con toda su fuerza. Su brazo, que acababa de empezar a recuperarse, se retorcía aún más anormalmente que antes.

Grité con horror. “M-Mar—”

“¡Mírame!” Ignorando su brazo, Mary colocó una mano firmemente alrededor de mi mejilla y giró mi cabeza para poder hacer contacto visual. Pero ella no tenía ojos allí, solo cuencas vacías.

Mary había perdido sus ojos hace mucho tiempo, y siempre mantuvo la cabeza hacia abajo. No era solo una expresión reservada y cortés. También era para que no me asustara con sus cuencas oculares vacías.

“Will”, dijo bruscamente, “como tu madre, te prohíbo que te lastimes más. ¿Escoria? No seas ridículo. Siempre has sido trabajador y dedicado. No importaba cuán increíblemente difíciles eran las tareas que Gus te asignaba, sin importar cuántas veces resultaras herido mientras entrenabas con Blood, siempre hacías todo lo posible, incluso cuando te dejaron para que te las arreglaras por ti mismo en las montañas y en la ciudad subterránea.”

Hablaba en voz baja, pero con vehemencia y autoridad. Ni una sola vez en mi vida había visto a Mary hablar tan fuertemente.

“¡Echa un vistazo a lo que has logrado! ¿A quién le importa un bledo sobre tus viejos recuerdos? ¡Entiendo que el dios de la no-muerte te estremeció, pero supéralo! ¡No deberías dejar que esto te afecte así!”

De repente sentí como si hubiera recibido un duro golpe en la cabeza.

“¿No recuerdas si lloraste cuando tus antiguos padres murieron? ¡Por supuesto que sí! ¡Mira cuánto lo sientes solo por tener un recuerdo borroso! ¡Mira cuánto estás llorando por nosotros ahora! ¿Cómo en el mundo una persona como tú no habría llorado?”

Sentí que mi corazón era firmemente sacudido. Comencé a recuperar la sensación en una parte de mí donde solo había estado entumecido antes. Pensé que había llorado hasta secarme, pero las lágrimas comenzaron a surgir en mis ojos otra vez. Algo cálido empezaba a parpadear y brillar dentro de mi corazón congelado.

“¡Will! ¡William! ¡Deja de darle vueltas al asunto y compórtate! ¡¿Bien?! ¡Estoy esperando!”

Empujado por su voz, sollocé una última vez, enderecé mi espalda, la miré directamente y respondí, “De acuerdo”, con la voz más confiada que podía reunir. La sensación de desesperanza que había estado picando en el interior de mi pecho había desaparecido por completo. Me sentí mucho mejor.

Sobre el hombro de Mary, Blood y Gus se estaban riendo de la situación incómoda.

“¿Ves lo que consigues al ser un aguafiestas?” preguntó Blood, riéndose de manera diabólica.

“De nuevo en forma, veo.”

Asentí con fuerza. No más dudas. La desconocida y cálida luz dentro de mi corazón estaba creciendo rápidamente tan caliente como el magma. Mi cerebro empezó a acelerar y reunir la lógica. Ahora estaba pensando muy claramente.

Estaba bien. Estaba bien ahora. Mary me había protegido. Así que el camino a seguir era claro.

“Tengo una petición. Por favor… Déjenme protegerlos.”

Ahora, podía luchar. Estaba seguro de ello. Y nada se sentía tan bien como la determinación.

Mientras el sol estaba arriba, tenía algo caliente para comer. El vapor todavía se levantaba de él mientras comía. El calor se extendió por mi cuerpo y me dio energía y coraje.

Me aseguré de que mi equipo estuviera en orden. Me había dicho que vendría por la noche. Ajusté mi lanza, Luna Pálida, a una longitud de unos dos metros, y ajusté la luz al alcance máximo y máximo brillo.

Pasé mi escudo sobre mi brazo izquierdo y lo sujeté a mi cinturón. Había afilado el borde, con la consideración de potencialmente golpearlo con él.

Puse mi armadura de cuero sobre la parte superior de mi gruesa armadura y cubrí las áreas vulnerables de mi cuerpo con metal—un gorjal, un peto, guanteletes y grebas. Deliberadamente no llevaba el casco, pensando que podría obstruir mi visión.

Iba en contra de un dios. Ninguna de estas armaduras superficiales haría algo aparte de hacerme sentir mejor, de todos modos. En lugar del casco, al menos me até una cinta para la cabeza, pensando que sin ella, podría entrar sudor en mis ojos o herir mi frente por las secuelas de uno de sus ataques.

Y por último, revisé mi cinturón de espada, del cual colgaba la Overeater. Esta espada, que funcionaba en Ecos, era la clave de todo.

Todo el apoyo que la magia y la bendición pudieran darme, ya lo había conjurado sobre mí y mi equipo, con la cooperación de Mary y Gus. Gracias a ellos, mis habilidades físicas y resistencia a la magia fueron un tercio más de lo normal. Quedaba por ver si eso era “un mero tercio” o “un tercio entero”.

Me habían dicho muchas veces que no hiciera esto, o por lo menos que luchara junto a ellos en lugar de por mi cuenta. Pero incluso si luchaban junto a mí, no sería capaz de confiar en ellos en su estado actual. Estaba seguro de que luchar por mí mismo sería menos estresante.

“Un jefe secreto antes de salir de la primera ciudad…” murmuré a mí mismo, recordando los juegos de mi mundo anterior. “¿Quién demonios diseñó esto?”

Pero la realidad era así de vez en cuando. Siempre habrá ocasiones en las que correrás directamente en ridículos oponentes antes de que estés preparado adecuadamente para ellos.

Sería bueno si pudieras dar pasos graduales desde los débiles hasta los enemigos más difíciles, pero la vida no siempre funciona de esa manera. A veces, solo de inmediato te encuentras con un oponente desesperadamente fuerte. La pregunta era qué hacer al respecto.

“Nada más que averiguar cuál es mi mejor oportunidad y dar todo lo que tengo, supongo.”

Podrías llamarlo el espíritu kamikaze japonés, pero aún así, había aprendido a través de ser renacido que había momentos en que avanzar a pesar del peligro era importante.

¿Es la posibilidad de ganar alta o baja? ¿Es esto ganable o no? ¿Es esto factible o no? Preguntas como estas a menudo no pueden ser respondidas en la vida real sin asumir el desafío. No era como si tuviera estadísticas en las que confiar.

Era importante considerar los riesgos a los que me estaba sometiendo, pero no podía permitirme tener demasiado miedo al fracaso. Si tratara de eliminar todos los riesgos antes de actuar, estaría atascado siempre abrazando mis rodillas, nunca tomando ninguna acción en absoluto.

Después de hacer algunos estiramientos cuidadosos, encendí un palo de incienso delante de las esculturas de los dioses, y me arrodillé ante ellos.

“Dioses de la buena virtud, ahora voy a luchar por el padre, la madre y el abuelo que son muy queridos para mí. Lucharé contra un dios malvado, completamente solo.” Junté las manos y bajé los ojos. “Si ustedes dan testimonio de este acto y lo reconocen como bueno, les pido su protección divina.”.

No puedo acobardarme. No puedo retroceder. Que mi lucha sea digna de lo que me han enseñado.

Después de esa breve oración, me levanté. Abrí las grandes puertas del templo. Y completamente por mi propia voluntad, di un paso adelante, hacia el mundo exterior, y la oscuridad total de la noche. Un viento helado aullaba ruidosamente a través de la colina nocturna, y emanando desde el cementerio a su pie había un aura espantosa y profana.

“Así. ¿Has tomado una decisión?”

Puedes apostarlo.

“Stagnate, dios profano…” Empecé a caminar hacia él. Gradualmente aumenté la velocidad. Mi caminar se convirtió en una carrera, y mi carrera se convirtió en un esprint. Y luego, en reto y desafío, le grité a un dios.

“¡No te daré nada!”

Esprinté colina abajo, mi lanza iluminando mis alrededores. En el lado opuesto de la ciudad, donde las líneas de las lápidas se alzaban ante un denso bosque, estaba el hombre con el rostro pálido y los ojos estancados del color del atardecer. No había sido capaz de moverme en absoluto contra él el día anterior.

La presión que sentía de él hoy no era diferente, pero mi cuerpo se movía increíblemente libre. El regaño de Mary, su aliento, me habían estimulado tanto que pude sentir el calor ardiendo dentro de mí.

Abiertamente declaré mi hostilidad al Eco de este dios malvado y abrumadoramente poderoso, desafiándolo desde el frente. Esto parecía tonto, pero había pensado mucho en el plan más óptimo, y esta fue mi conclusión.

Era una astilla de un dios, un ser que existía en un plano distinto al de los humanos. No era el tipo de oponente al que podías hacerle algo simplemente golpeándolo con una espada o una roca.

Actualmente solo había tres métodos concebibles para herirlo o aniquilarlo: tomar prestado el poder de otro dios; acertar un golpe directo con magia de alto nivel, como lo había hecho Gus; o golpearlo con una pieza de equipo mágico de alto nivel.

La primera, la aparición de un Eco de uno de los dioses buenos—no tenía absolutamente ninguna expectativa de esto. No estaba tan lleno de mí mismo que pensaba que los dioses buenos, probablemente preocupados en otra parte, me harían convenientemente el favor de aparecer aquí en respuesta a mi oración. Si planeaba depender de un poder que no estaba bajo mi control, no debería estar luchando, sino encerrado orando ahora mismo.

Luego, la segunda: magia de alto nivel. Esto era complicado. Yo era el aprendiz de Gus; no estaría más allá de mí disparar una magia de la misma clase que la Obliteración de la Entidad si realmente lo intentara. Pero tendría que tomar mi tiempo meticulosamente preparándola para tener una posibilidad razonable de éxito. Atándolo usando multiconjuración de alta velocidad, y luego usar la Obliteración de la Entidad para destruirlo y las Ataduras de inmediato, era una técnica salvaje que no podía aprender a imitar en un solo día. Siendo así, no tenía sentido tratar de usar una versión inferior de ese movimiento en un enemigo que ya había sido golpeado por él una vez y estaría en su guardia para cualquier cosa similar.

Lo que me llevó a la tercera: equipo mágico de alto nivel. Esta era la única posibilidad que parecía que tenía alguna posibilidad de funcionar. La espada demoníaca “Overeater” que Blood me había dado estaba a la altura de la tarea sin ninguna duda. Golpearlo con esto tenía más de una oportunidad que preparar lentamente una obra de magia a gran escala delante de un enemigo que todavía era cuidadoso de ella.

No solo tenía que golpearlo. Tenía que golpearlo con la espada demoníaca, que era corta. Idealmente, quería engañarlo o algo para que bajara la guardia, y apuntar por un ataque sorpresa, pero me vi obligado a concluir que sería imposible. Ya que solo había un número limitado de métodos para herirlo, el hecho de que yo estaría equipado con una espada fácilmente extraíble que pudiera lograr exactamente eso sería lo mismo que declararme hostil.

Imagínalo. Tu enemigo te dice que se rinde. Mientras tanto, se acerca a ti sosteniendo un cuchillo descaradamente detrás de su espalda. De ninguna manera confiaría en esa persona. Tampoco el dios de la no-muerte.

Tuve la idea de ocultar de alguna manera la espada demoníaca, pero imaginar que la encarnación de un dios, y todas sus facultades de percepción, podía ser engañado por alguna trampa mediocre era solo una ilusión. Si estuviera preparado para intentar una apuesta tan arriesgada, sería mejor enfrentarlo en su lugar. Desafiándolo de frente, totalmente preparado para la batalla. Así que traté de apelar a su orgullo como una existencia superior.

“¡Te desafío a una batalla! ¡Acepta, o sé conocido por siempre como el dios que huyó de un simple chico humano!”

La situación ideal sería si caía por esta provocación barata y aceptaba este combate conmigo, pero mis miras fueron puestas realmente un poco más abajo. El Eco de Stagnate me aplaudió mientras me acercaba, como si lo hubiera divertido.

“¡Jajaja! No está mal, para un simple chico.”

No podía verlo claramente. Sus rasgos impecables estaban envueltos por la niebla.

“Déjame adivinarestás tratando de concentrar mi atención en ti para que puedas restringir mis movimientos.”

Sabía exactamente lo que estaba planeando. Independientemente de si iba a luchar conmigo o no, quería centrar su atención en qué hacer conmigo.

Después de todo, Blood y Mary estaban detrás de mí, debilitados. Ya no tenían la oportunidad de vencerlo. Si me ignoraba y se concentraba en recogerlos, no habría nada que yo pudiera hacer.

“Muy bien… lo acepto. Pero si quieres desafiar a un dios…”

Una niebla negra se extendió desde el dios de la no-muerte al pie de la colina, retorciéndose y arrastrándose por el suelo. Se filtraba en el suelo como aceite.

No sabía lo que planeaba, pero tenía que actuar primero.

“¡Acceleratio!” Apresuradamente conjuré la Palabra que primero que se me ocurrió y aumenté mi velocidad aún más. Combinado con los efectos de fortalecimiento del cuerpo que ya tenía, la sensación de aceleración rápidamente pasó a ser abrumadora.

Ni siquiera podía decir cuántos metros adelante estaba saltando ahora con cada paso. Como una bala, me precipité hacia el dios de la no-muerte, y al llegar a mi objetivo, agarré la Overeater y la liberé, combinando el desenvaine y el corte en un único y rápido—

Un golpe brusco desde el lado me envió volando. Sabiendo que era inútil luchar contra el impulso, salté del suelo en la misma dirección con el impacto, rodando eventualmente hacia atrás y saltando a mis pies otra vez.

“Primero, prueba que eres digno.”

Todas las lápidas alrededor se derrumbaron. El suelo se levantó, y cuerpos emergieron.

“Esto… es…”

Eran guerreros. Guerreros esqueléticos vestidos con una armadura oxidada, con partes y fragmentos de ellos desaparecidos.

Eran hechiceros. Hechiceros esqueléticos, con bastones putrefactos en sus manos, balanceándose ligeramente de un lado a otro mientras permanecían allí, con sus cuencas oculares vacías.

Suciedad sepulcral se desmoronaba de sus cuerpos, más y más de los esqueletos emergieron alrededor de mí.

“Soy Stagnate, dios de la no-muerte…”

Una cosa vino a mi mente. Los tres habían venido a este lugar para derrotar al Gran Rey, y habían traído muchos aliados con ellos.

Eventualmente lograron sellar al Gran Rey, pero se produjo a costa de sus aliados, así como un contrato con el dios de la no-muerte que no habían querido contraer. Se convirtieron en protectores del sello, y enterraron los cuerpos de los bravos guerreros que habían muerto por su causa.

¿Enterrarlos dónde? ¡Aquí, por supuesto!

“Y comandante de legiones inmortales.”

Las almas dentro de ellos podrían no ser las mismas, pero estos eran sin duda sus aliados, cada uno de ellos los restos de una persona que merecía ser llamada un héroe.

El dios de la no-muerte carcajeó en silencio, y luego se echó a reír.

“Ahora, joven guerrero. Esta es tu oportunidad. ¡Muéstrame tu poder!”

Él sonreía, sus brazos extendidos en desafío, como si me desafiara a llegar hasta él. Los cadáveres no-muertos de aquellos héroes lo rodeaban completamente. Su número ascendía a alrededor de un centenar.

Está jugando conmigo. No tengo ninguna posibilidad. Esas palabras comenzaron a flotar en el fondo de mi mente.

“¡Ja!” Ladré una sola risa. ¿Y qué? Mi boca casi se había congelado de miedo, pero forcé las esquinas hacia arriba en una feroz sonrisa, como Blood debió haberlo hecho mientras estaba vivo.

Sostuve mi lanza en la mano, dirigí mi mirada sobre mi entorno y pensé en cuál sería mi mejor plan de acción. Estaba seguro de que esto habría sido el enfoque de Gus.

No me rendiría. No me permitiría estar asustado. Creería en la posibilidad hasta el final, tal como había aprendido de Mary.

“¡Amontónense! ¡Me aseguraré de que todos y cada uno de ustedes tengan una idea de mi acero!”

La situación no se veía al menos un poco bien. Me acerqué a uno de los no-muertos y golpeé el borde de mi escudo contra él, rompiendo sus frágiles costillas y su espina dorsal en pedazos. Apoyado contra una gran lápida, grité Palabras, desplegando grasa y telarañas para detener a otro grupo que se acercaba. Mientras tanto, oscilaba mi lanza hacia abajo y la barría a los lados como si fuera un báculo, golpeándola contra varios que se habían acercado demasiado y destrozando sus huesos.

Un no-muerto que parecía un ágil luchador vino saltando sobre la lápida. La cota de malla que llevaba era de un hermoso color plateado. Sentí inmediatamente que era de mithril, o algo así. Probablemente no sería capaz de cortar a través de ella.

Mientras estaba en el aire, deposité la hoja de la lanza en el hueco entre su peroné y su tibia, los dos huesos principales de la pierna, y alteré su postura. Él cayó al suelo. Mis movimientos fluyeron hacia adelante en una patada de talón, aplastando su cráneo en fragmentos debajo de mi pie. En ese momento, había metido el mango de mi lanza detrás de mí, en su pesado capuchón de metal, ayudando a mantener más enemigos a raya.

Alguien me disparó una bala mágica desde un lado. “¡Acceleratio!”

Salté fuera de su camino mientras aplicaba magia para acelerarme.

Mi salto me llevó sobre la gran lápida. Giré mi cuerpo en el aire como un pertiguista, buscando a los que me perseguían. “¡Cadere Araneum!” Los enredé en una telaraña, y me moví de posición para no ser acorralado.

“¿Oh…? Lejos de ser bonito, pero… esto contra cien héroes… “

El dios de la no-muerte murmuraba, como si estuviera impresionado. Pero yo solo estaba luchando como había aprendido a luchar.

Si los cien no-muertos que habían aparecido hubiesen sido no-muertos de alto nivel con inteligencia como los tres con los que estaba tan familiarizado, estaría muerto. Pero afortunadamente, a pesar de ser un dios, no parecía como si fuera capaz de producir instantáneamente no-muertos tan avanzados en masa.

Los guerreros no-muertos eran definitivamente espadachines espantosamente calificados, y no era difícil creer que fueran antiguos grandes. Pero muchos carecían de partes del cuerpo o la armadura, y eran al menos un par de escalones más lentos que Blood. Si mantenía el control de la situación y los tomaba todos individualmente, por más dolor que pudiera ser, podría destruir a cualquiera de ellos con no más de tres movimientos.

En cuanto a los hechiceros no-muertos, eran casi demasiado débiles para tomarlos en serio. La inteligencia que habitaba en su interior era demasiado ordinaria. Su objetivo estaba muy lejos, y yo estaba moviéndome a gran velocidad con mi cuerpo impulsado hasta donde podía llegar. Lo único que me preocupaba era un disparo de suerte. Si mantenía el uso de magia metódica y me centraba en la magia de inmovilización y obstrucción como Gus siempre me había enseñado, utilizándola para el control de multitudes, y los atraía en batallas uno a uno, podría aplastarlos fácilmente con las habilidades de lucha que había aprendido de Blood.

Pero aún así, la situación era muy mala. La cuestión no era si podía derrotar a cien o no. Era si podía luchar contra el dios de la no-muerte después de haberlo hecho. No había forma que mi resistencia aguantaría si seguía participando en esta imitación de mala calidad de un tumulto de cien hombres.

Si me quedaba sin aliento, la tasa de fracaso de mis encantamientos mágicos hablados aumentaría. Mis movimientos también se harían menos efectivos a medida que me cansaba. Si hubiera podido absorber la fuerza vital de ellos con la Overeater, podría haber sido capaz de seguir luchando sin cansarme, pero desafortunadamente, todos mis oponentes eran no-muertos, y no tenían fuerza vital para absorber.

¿Qué iba a hacer? Hice pedazos a otro más con mi lanza y traté de pensar en una solución, pero fui interrumpido.

“Espera.”

Los no-muertos dejaron de moverse. El dios de la no-muerte colocó una mano contra su barbilla y tarareó en sus pensamientos.

“Pensé en ti como nada más que un aparte a los tres héroes, pero esto es… mayor de lo esperado. ¿Cuál es tu nombre?”

Él tenía una sonrisa en su rostro.

“Will…” Contesté con cautela. Habría preferido que me tomara a la ligera, pero parecía que su estimación de mí había aumentado. Cuando estaba empezando a considerar la posibilidad de que él estuviera a punto de aplastarme más despiadadamente que antes, volvió a hablar.

“Ya veo. Will… Quiero pedirte otra vez que te unas a mí.”

Esas palabras resonaron fuertemente en mis oídos.

“Me agradas. Tus excelentes habilidades en combate, tu fortaleza espiritual en desafiarme tú solo, todo esto es deseable. Con mucho gusto te aceptaría como uno de los muchos líderes de mis legiones inmortales.”

“¿Qué quieres de—”

“Ahh… Espera. Lo más probable es que estés malentendiendo algo. Cualquier persona que se ofrece a mí enteramente es alguien con valor, y no tengo la intención de tratarlos de otra manera. Eso va para ellos y para ti.”

Tuve que admitir que estaba un poco sorprendido por esas palabras. La imagen que tenía del dios de la no-muerte era espantosa, tanto del nivel de la resignación de Blood y Mary, y más simplemente de las palabras “almas retenidas por el malvado dios de la no-muerte”.

“Si decides venir conmigo, te libraré de esa repugnante cosa llamada muerte. Montarás en el barco de los fantasmas hasta el final del mar, y llegarás a mi tierra, donde encontrarás un paraíso sin edad ni enfermedad.”

Todavía estaba tratando de superar mi sorpresa ante este desarrollo inesperado, pero siguió hablando durante largo rato, sin inmutarse.

“Bajo mis órdenes, puede haber ocasiones en las que cruzarás espadas con las fuerzas de los dioses virtuosos. Lucharás contra enemigos formidables y cargarás a través del campo de batalla hombro a hombro con los héroes, santos y sabios de la antigüedad.”

Nunca vaciló antes cuando habló de su ideal. Era un discurso poderoso y convincente, del cual una persona podría creer que las cosas eran realmente como él decía.

“Cuando termine la batalla, celebraré una fiesta. Será un evento de gran alegría y regocijo, y una oportunidad para que deleites a los demás con cuentos de tus logros en el campo de batalla. Y luego, comenzará los preparativos para la próxima. ¿Tienes que ser consciente de que los no-muertos de alto nivel poseen almas fuertes, y las emociones de alegría y felicidad?”

Lo estaba. Yo sabía eso de vivir con ellos.

“Will, puedes pasar una época en armonía con los padres que te criaron. No habrá necesidad de despedidas o tristeza. Y una vez que alcancemos la supremacía sobre esta dimensión, que se hará eterna…”

Hizo una pausa, como para permitirme tiempo para reflexionar sobre el significado de esto.

“Ese es mi propósito. Hay demasiada tragedia en este mundo. La muerte no es hermosa; es generalmente acompañada de dolor y miedo que desafía la imaginación. El amor no es recompensado, más bien castigado, por el sufrimiento del ser amado y la separación por la muerte. Héroes poderosos y santos nobles son rechazados y asesinados, precisamente por su poder, precisamente por su nobleza.”

El dios de la no-muerte, Stagnate, fue una vez aliado con las fuerzas del bien. Se apartó de ese camino cuando ya no podía ver las tragedias de la vida y la muerte. Su deseo es crear un mundo eternamente estancado sin tragedia, convirtiendo almas talentosas de todo tipo en inmortales.

Recordé las palabras de Mary. Ella ciertamente me lo había dicho.

“¿No crees que es injusto? Este mundo contiene demasiada tragedia. Me gustaría poner fin a eso. Quiero hacer un mundo que sea eternamente amable, donde la amenaza de la muerte ya no exista.”

Sus palabras tenían una ternura hacia ellos. Probablemente no estaba mintiendo. Si un mundo así realmente pudiera ser creado…

Si pudiera

“Vamos, Will. Haz un contrato conmigo, como ellos.”

Produjo un cáliz y una daga de algún lugar. El cáliz era de plata opaca y la daga era sencilla, pero una fuerte divinidad habitaba en ellos. Sosteniendo el cáliz en posición, el dios de la no-muerte hizo un corte superficial en su propia muñeca. Su sangre negra silenciosamente comenzó a llenar el cáliz.

“Bebe mi sangre. Haz esto, y puedes separar caminos con la muerte.”

Me lo ofreció. Supuse que beber esa sangre era lo que te hacía no-muerto. Asentí. Coloqué mi lanza en el suelo y caminé hacia el cáliz como si estuviera en un trance hipnótico. Entonces, con un solo movimiento, saqué mi espada y le corté la muñeca.

Su cara se llenó de sorpresa y confusión. Algo como una espinosa vid carmesí salió de la hoja negra de la Overeater y se enredó en la herida.

Sentí la fuerza fluir en mí desde mi mano derecha, en la cual la espada fue sostenida. Mi cansancio me abandonó, los cortes pequeños que había tomado se habían curado, y la energía inmediatamente comenzó a correr a través de mí. Incluso antes de que mi cerebro tuviera tiempo de entender que esto era lo que se sentía la restauración de la fuerza vital, mi cuerpo bien disciplinado estaba trayendo de vuelta la hoja. Durante un momento de confusión, el ataque ideal no era el cuello, sino un golpe en línea recta sobre el blanco más grande—¡el torso!

El dios de la no-muerte gimió de dolor aparente. El golpe había aterrizado. Un golpe directo. Las espinas carmesíes se enredaron en su torso, también. ¡Estaba funcionando! Un último movimiento—desde la axila hasta el cuello—estaba seguro de que era todo lo que necesitaba.

Algo tiró de mi pierna de pivote con aterradora fuerza y caí. El suelo me golpeó fuerte. Podía sentir que se escapaba. Miré mi pierna. Una serpiente ensangrentada estaba envuelta alrededor de ella. La serpiente se deslizaba fuera del cáliz que había caído al suelo junto con su muñeca.

Mierda. ¿Estaba ocultando un respaldo en un lugar como ese?

“Ghh… Primero el Sabio, ahora tú… Ratas traidoras…”

Podía oír su voz. La serpiente me apretaba la pierna con una fuerza inimaginable de su delgado cuerpo. Me miraba con sus pupilas sin emoción, verticalmente divididas, sus colmillos goteando la sangre del dios de la no-muerte. La serpiente siseó. El dios de la no-muerte respondió mientras gemía de dolor.

“Puedes. ¡Ataca!”

Con esa sola palabra, la serpiente se lanzó hacia mi cuello. Levanté un brazo por reflejo. La serpiente se enrolló alrededor de él, y sentí un dolor agudo de una brecha en mi armadura. Traté de sacudir la serpiente, pero sus colmillos se hundieron firmemente en mi brazo. Había impulsado sus colmillos, teñidos con la sangre del dios que convertía a una persona en un no-muerto, en mi piel. Un escalofrío anormal se extendió de la herida a un paso aterrador, y pronto lo sentí en cada parte de mi cuerpo.

Mi cuerpo empezó a endurecerse. Traté de luchar, pero mi cuerpo ya no me obedecía. Mi visión se hizo borrosa. Mi mente se nubló. Algo estaba mal con mi sentido del equilibrio—El suelo estaba tambaleándose, retorciéndose—

Chillé media vocal y me caí. Mi visión estaba nadando, pero en medio de la borrosidad pude ver a los no-muertos apuntando sus armas a mí. Rasqué débilmente al suelo y me retorcí imperceptiblemente.

N-No puedo… dejar que…

Pero no pude moverme. Por más que intenté, no pude moverme.

Pero yo… tengo que… protegerlos…

Mi visión se fue haciendo cada vez más oscura, y me desmayé.

Me encontré bajo un cielo estrellado de fosforescencia bailarina.

Eché un vistazo alrededor antes de darme cuenta. Mis manos se sentían… flotantes. Como el cuerpo espectral de Gus… espera, no “como”. Eso era exactamente lo que esto era. ¿Supongo que morí, entonces? De una reacción adversa a su sangre o algo así.

Hmm.

Este lugar estaba empezando a sentirse algo familiar. Como si hubiera pasado por aquí antes. Mis ojos miraron hacia el suelo, y me di cuenta. Lo que estaba debajo de mí era oscuro y reflejaba las estrellas, como un vasto plano de agua, y en su superficie estaba el gran reflejo distorsionado de una débil luz que venía de detrás de mí.

Me volví para ver una figura sosteniendo una linterna con un mango largo. La figura llevaba una túnica con capucha que cubría sus ojos, pero yo ya sabía quién era.

“Es muy bueno verlo de nuevo, dios de la llama.” Incliné la cabeza. Los recuerdos estaban empezando a regresar.

Había caminado bajo este cielo estrellado antes. Este “dios de la llama” me había mostrado el camino.

“…”

No es muy hablador. Si me acordaba bien, tampoco una sola palabra se me había dicho antes. El dios de la llama simplemente me había llevado, y nada más. Pero recordé ese caminar, ese cuidadoso caminar, siempre asegurándose de que no me estaba quedando atrás, y cuán lleno estaba de cariño y afecto.

Algún tiempo pasó en silencio, y llegué a otra realización. No eran estrellas que flotaban en la oscuridad. Eran mundos. Mundos que contienen numerosos universos, innumerables estrellas e infinitos planetas, que se mueven lentamente como estrellas sobre una gigantesca esfera armilar.

Liberados de los grilletes de mi cuerpo físico, mis sentidos expandidos percibían todo. De vez en cuando, dos de los mundos se acercaban el uno al otro, y un ligero polvo de luces flotaba de ellos, y luego sería absorbido por el otro. Aunque las luces eran muy débiles, no podía pensar en ellas como frágiles. De hecho, incluso sentí la fuerza de ellas.

“¿Qué es eso…?”

“La circulación de las almas. Pasan a través de mundos, ese estancamiento no sucede en todas las cosas.”

Una respuesta llegó. Por alguna razón, no me pareció sorprendente. De alguna manera, había sentido que el dios de la llama me respondería ahora.

“Ah… Así debe ser cómo dejé mi mundo, y cómo llegué a este.”

Al levantar la vista hacia el cielo estrellado, una ráfaga de luces surgió de otro mundo. Sin peso, pero fuertes, centelleaban mientras se desplazaban a otro mundo. Innumerables mundos se movían como estrellas en el cielo nocturno, y dentro de ellos, innumerables almas, viviendo, muriendo y cruzando entre ellos. Parpadeando como latidos del corazón, circulando como sangre. Vida siendo tejida como un hilo infinito. Era una vista profundamente solitaria y hermosa.

“¿Cómo podría haberme olvidado de esta vista?”

Esta vez, el dios no respondió, y ni siquiera intentó llevarme a cualquier lugar. La figura se quedó allí, inmóvil.

“Yo te pregunto.”

“¿Sí?”

“¿Por qué rechazaste la invitación del dios de la no-muerte?”

La pregunta del dios fue sorprendentemente sensata. Yo esperaba que me preguntara algo más abstracto, más conceptual.

“Bueno, quiero decir… Hmm.”

Pensé un poco. ¿Estaría bien decirlo de esta manera? Tal vez sería mejor hacerlo sonar menos… No. Es lo que es.

“Yo era un encerrado antes, en mi vida anterior, como ya lo sabe. Probablemente tropecé en algo, o algo me arrebató el amor y la confianza, y nunca volví a levantarme. Esa no era manera de vivir, pero sí aprendí una pequeña cosa de pasar por eso.”

Con el silencio, el dios me animó a continuar.

“Hay una gran diferencia entre vivir y estar vivo.”

Al menos mientras mi cuerpo había sido biológicamente activo, definitivamente había estado vivo. Pero si me preguntaras si había vivido… tendría que pensar seriamente en eso.

“En mi vida pasada, yo solo estaba vivo. No tuve el coraje de hacer algo, y de hecho, la idea de que tenía que estar vivo durante otras varias décadas me estaba aplastando.”

Todavía pensé en eso como su propio tipo especial de infierno. El dolor físico, podías aguantarlo. ¿Quedar absolutamente atrapado en un callejón sin salida del que no podías escapar, y tener que estar vivo allí por décadas? Eso lo sentías.

“Apenas podía recordarlo, pero ese pequeño recuerdo era suficiente. Por eso decidí que en este mundo iba a vivir.”

Ese voto que había hecho en mis días más jóvenes… Incluso ahora era mi piedra angular, el ladrillo que definía lo que soy.

“En mi mundo anterior, no me importaba morir, así que nunca viví. Y nunca he vivido, así que no tuve miedo de morir.”

No quería dolor, así que nunca traté de matarme, pero si hubiera habido una forma de morir fácilmente sin dolor, parecida al sueño, podría haberla tomado con mucho gusto. La muerte significaba poco para mí. La vida también significaba poco para mí.

“Devalúa uno, y el otro también es devaluado.”

Gus me lo había dicho cuando me enseñó por primera vez sobre la magia.

Haz la tierra, y el cielo también se hace. Haz el bien, y el mal también se hace. En ese caso, seguramente también se mantuvo en sentido inverso. No podría haber tierra sin el cielo. No podría haber ningún bien sin el mal. Sin ninguno, todos serían nivelados a un llano plano de la nada. Así que…

“Creo que, si voy a vivir correctamente, también debería morir. No importa lo difícil o doloroso que es. De lo contrario, volveré a entrar en esa habitación.”

Allí era, esencialmente, donde ese dios de la no-muerte me estaba invitando. Proponer que estaba bien para mí negar la muerte y vivir para siempre era exactamente lo mismo que proponer que estaba bien para mí encerrarme en esa habitación para siempre.

“No me importa qué tipo de incentivos adicionales ofrece, la respuesta es gracias, pero no gracias.” Me encogí de hombros y sonreí. “Quiero vivir y morir como parte de su familia.”

El dios de la llama asintió en silencio. Aparentemente, había dado una respuesta satisfactoria.

“Entonces, um… ¿estoy muerto?”

“No lo estás.”

“¿Entonces estoy vivo?”

“Apenas.”

Así que las cosas parecían bastante malas. Probablemente estaba en un estado de muerte. Por eso había terminado vagando por este extraño lugar, con su esfera armilar multiversal de almas circulantes.

“Entonces… ¿Podría pedirle que me devuelva allí, de alguna manera?”

“¿Qué bien vendrá de regresar? Solo necesitas quedarte para morir como desees.”

Entiendo el punto. Lo admito, probablemente no ganaría. No podía imaginar que pudiera hacer algo contra el dios de la no-muerte, no cuando la sangre del dios de la no-muerte ya fluía por todo mi cuerpo, y cuando ahora desconfiaba de mí y había empezado a observar cada movimiento que hacía.

Al final, yo era yo y nada más. Por mucho que lo intentara, no podía ser tan genial como uno de los héroes de las historias. Podía ver cómo iba a terminar y no iba a ser impresionante: siendo yo asesinado mientras rodaba patéticamente en el suelo.

¿Cuánto dolería? ¿Cuánto iba a sufrir? Ni siquiera quería pensar en ello. El peor de los casos probablemente sería convertirme en uno de los no-muertos y ser arrojado a una prisión eterna donde yo no estaba ni muerto ni vivo.

Pero…

Aún así…

“Quiero ser capaz de proteger a mi familia. ¿Sabe?” Reuniendo falso coraje, sonreí una versión torpe de la sonrisa de un fanfarrón. No importaba cuánto me avergonzara o me mancillara, al menos, quería proteger a mi familia esta vez.

Tal vez después de que despertara, un milagro ocurriría, y sería capaz de sacar un empate. Si pudiera al menos debilitarlo un poco, los otros tres podrían ser capaces de tomar algunas medidas en su contra. Entonces podría proteger a mi familia al menos de una manera pequeña.

“Decidí que iba a devolver el favor algún día.”

Dejar eso inacabado era peor que ser incapaz de morir.

Me roía, me traía sufrimiento. Por lo tanto, dios, por favor, regrésame.

“Por favor.”

Yo estaba arrodillado ante el dios con mi cabeza inclinada. No había tenido que pensar en ello. El dios guardó silencio durante algún tiempo. Esperé pacientemente en esa posición para obtener una respuesta.

“Tú, William, o alma que cruza el mundo, hijo de Blood e hijo de Mary.”

“Sí.”

“¿Sabes con seguridad el peso de la vida?”

“Sí.”

“¿Y todavía estás dispuesto a recibir la muerte?”

“Sí.”

“¿Sabes con seguridad la desesperación de la muerte?”

“Sí.”

“¿Y todavía tendrás compasión de toda vida que desaparece?”

“Sí.” Contesté sin levantar la cabeza. “Sí. He entendido eso por fin, gracias a su gracia.”

De estar en este lugar especial, estaba empezando a entender la situación. Las almas reencarnadas perdieron los recuerdos de sus vidas anteriores. Yo, también, me había olvidado de este lugar. Era una medida necesaria para que las almas no estuvieran encadenadas a su pasado, para que establecieran una nueva identidad y una nueva vida. Así que la razón por la que vagamente, apenas recordaba mi vida anterior era probablemente que este dios había mostrado misericordia a un alma lamentable llena de pesar y remordimiento.

“Gracias, dios misericordioso de la llama, que preside el flujo eterno.”

No sabía si podía comunicarlo tan bien como lo sentía, pero agradecí a este dios desde el fondo de mi corazón.

Gracias por darme una oportunidad. Gracias por hacerme el hijo de Blood y Mary. Gracias por hacerme el nieto de Gus. Muchas gracias.

No puedo agradecerle lo suficiente.

“Tu corazón habla claramente. Levanta la cabeza, hijo del hombre.”

Al fin levanté la cabeza y abrí los ojos.

“Tú, William.”

Cuando levanté la vista, todavía de rodillas, lo que vi bajo la capucha del dios de la llama… fue el dulce rostro de una chica de pelo negro.

“Mientras te acuerdes de esa disposición, tú eres digno.”

La expresión impasible de Gracefeel se suavizó finalmente, y una sonrisa amable se elevó a su rostro. Una pálida mano blanca se ofreció ante mis ojos.

“Levántate. Haz tu juramento hacia mí, y vamos juntos.”

Tomé su mano.

“Hasta que termine tu vida y te lleve de nuevo—”

Me levanté, y al mismo tiempo, mi conciencia se nubló.

“Yo seré tu guardián.”

 

ilustracion cap 4

Me desperté de nuevo, mi mente todavía estaba nublada. Estaba acostado sobre mi espalda. Podía ver el nublado cielo nocturno.

Los dientes de una serpiente se hundieron en mi brazo. La sangre del dios inmortal estaba siendo derramada en mí a través de una brecha en mi guantelete. Mi brazo dolía. Realmente dolía. Y se sentía caliente.

Los héroes me rodeaban, todos ellos no-muertos, capas sobre capas de ellos, apuntando vigilantemente sus armas hacia mí.

Más allá de ellos, el dios de la no-muerte se reía, confiado de su victoria.

No había nada que pudiera hacer. Era una posición de jaque mate, un estado de fin del juego. Pero sentí el fuerte golpeteo de mi corazón. Todavía estaba latiendo, todavía latía a su ritmo regular.

Bien. Entonces las cosas iban a estar bien. Un calor como el magma dentro de mi pecho estaba bombeando gradualmente alrededor de mi cuerpo a tiempo de mis latidos. No había mucha sensación en mis manos, pero las junté lentamente. Había aprendido de Mary que era así como orabas en este mundo.

“Gracefeel, quien preside el flujo eterno.” Un nuevo poder circulaba alrededor de mi cuerpo, como una brisa refrescante. Sabía instantáneamente cómo se suponía que debía ser utilizado, como si fuera una segunda naturaleza. “Por favor, acompáñame.”

Elegiría a mi deidad guardiana, y haría mi juramento. Hoy era el solsticio de invierno. Un día de celebración, cuando los niños dejaban el nido. El día en que se les dio la protección de los dioses.

“¿Bendición?”

Al sentir algo extraño, la expresión del dios de la no-muerte se retorció. No fue sorpresa. Era una burla hacia una resistencia sin sentido.

“Ja. Como si ser capaz de usar eso lograra algo. Trucos superficiales no te ayudarán ahora que mi sangre ha sido bombeada en tu—”

El bajo gruñido de una llama encendida lo interrumpió. Una llama blanca surgió de mi brazo. No era caliente. En su lugar, sentí que algo impuro dentro de mi cuerpo estaba siendo quemado.

Muy bien. Podría hacer esto.

“¿Estigmas?”

La insignia de honor que había obtenido cuando aprendí acerca de las oraciones de Mary—las quemaduras en mis brazos. Mis brazos habían sido asados por las llamas de un dios.

“Espera, tu cuerpo¡¿Cuánto pan santo has estado comiendo?!”

Aunque Mary era una no-muerta, había estado orando a Mater por mi pan diario todos los días. Sus constantes oraciones, y su corazón inquebrantable, habían alterado completamente las expectativas del dios de la no-muerte.

“Y le juro esto a usted, mi Dios.”

Un juramento fuerte hace que sea más fácil recibir protección, pero terminas dirigiéndote a un difícil destino. Recordé las palabras de Blood y forcé mi boca en una sonrisa. ¿Un difícil destino? Tráelo. Si pudiera derrotar al dios de la no-muerte aquí y ahora, ¡ese era un pequeño precio a pagar!

“¡Dedico mi vida entera a usted! ¡Como su espada ahuyentaré el mal, y como sus manos traeré salvación a los afligidos!” Al azar, creé un fuerte juramento. En algún lugar, pensé oír al dios de la llama—taciturna como siempre—soltar una pequeña risa. “¡Esto lo juro por la llama de Gracefeel, diosa del flujo!”

Fuegos se encendieron a mi lado como si fueran la prueba. La luz de ellos era un resplandor suave y cálido.

Ella no solo dirigía las almas después de la muerte. Estaba seguro de que ella brillaba sobre todas las cosas con almas hasta los momentos de nuestras muertes, sin importar si lo comprendíamos o no, incansablemente, constantemente, y con amor y afecto.

“Así que has ganado la protección de Gracefeel.”

La expresión del dios de la no-muerte estaba contorsionada.

“Es una lástima… Verdaderamente es una lástima… Me hubiera gustado mucho que te unieras a mis fuerzas. Pero si ella te ha tomado, entonces es inútil seguir intentando.”

De repente, podía sentir el asesinato en el aire. Hasta ahora, había estado tratando de convencerme de que me uniera a él. Pero a partir de ahora, él estaría tratando de matarme. Ambos éramos mortalmente serios. Habíamos, a mi pesar, llegado al escenario que había estado tratando de evitar: una simple lucha hasta la muerte.

Pero ahora… ¡Ahora, no me veía perder!

“¡Dios de la no-muerte, Stagnate! ¡Yo te derrotaré y honraré mi juramento!”

“¡Joven guerrero, muere insatisfecho!”

Con el choque de nuestros gritos, comenzó la batalla final.

“¡Mátenlo!”

El dios de la no-muerte fue el primero en actuar. A su mando, los héroes no-muertos empujaron sus espadas. Me encerraron desde todas las direcciones, era una pared literal de acero. No había manera de escapar de ella, ni aberturas para golpear con una espada.

Así como el poder estalló desde las profundidades de mi cuerpo, golpeé con él en todas direcciones, dejándolo estallar como deseara. El espacio se inclinó ligeramente a mi alrededor, y un pulso invisible y sagrado surgió de dentro de mí, enviando gritos mudos resonando alrededor del cementerio.

No eran gritos de dolor. Eran gritos de reposo, que expresaban el gozo de la liberación. Los esqueletos se volvieron polvo y la pared de acero se desmoronó como arena. Las viejas y oxidadas armas y armaduras cayeron una tras otra, creando una cacofonía de metal ruidoso. No iba a arriesgarme a mirar hacia arriba, pero pude sentir que una llama había surgido a la existencia en un punto en el cielo por encima, y había flotado en el cielo y desaparecido.

Definitivamente lo había oído, hace mucho tiempo: la bendición de Gracefeel otorgaba reposo y guía a las almas de los muertos. El nombre de la bendición era Antorcha Divina.

Raramente se enfocaba en ello, porque no había mucha ventaja en tener un usuario de bendición, que era un valioso sanador, luchando en el frente directamente contra los no-muertos. Pero en esta situación, era increíblemente poderoso.

El dios de la no-muerte juntó a las almas errantes una vez más, y comenzó a despertar a los cadáveres durmiendo en el cementerio. En respuesta, volví a orar al dios de la llama. Otro pulso invisible, y todas las almas perdidas en la zona fueron pacíficamente guiadas de regreso a los dioses.

“Increíble… ¡solo te has convertido en un sacerdote!”

La velocidad o el alcance de mi bendición debe haberle tomado por sorpresa. Él tenía razón. Me acababa de convertir en un sacerdote. Pero yo sabía cómo orar. Yo había estado orando todo el tiempo, observando a Mary, aprendiendo de ella. No había manera de que pudiera causarme ninguna vacilación ahora.

“¡Acceleratio!” Apagué mi cerebro y cargué directamente hacia él. No iba a usar planes complicados.

“Khhh…”

Sabía por nuestro intercambio hasta ahora que el dios de la no-muerte no era particularmente hábil con la espada, ni con las luchas cuerpo a cuerpo en general. Si lo fuera, nunca habría podido conectar dos veces con mi espada, aunque lo hubiera tomado por sorpresa. Así que no jugaría con trucos. Solo cerré la distancia implacablemente. Solo necesitaba levantarme en su cara. ¡Entonces, podría atacar y atacar de nuevo con mi espada demoníaca, y esta vez, esparcirlo por los vientos antes de que tuviera tiempo para un contraataque!

“¡Vas…”

Los pelos se pararon en mi nuca al oírle hablar. Aún acelerando bruscamente, pateé fuerte contra el suelo y sentí la tensión en mis piernas mientras saltaba directamente a un lado.

“…tare!”

La Palabra de Destrucción, conjurada con un poder aún mayor que el que Gus podía reunir. El suelo se partió y explotó. Había evitado tomar un golpe directo, pero estaba desorientado por la nube de tierra y arena que se levantó, y los efectos persistentes de esa explosión devastadora. Me caí al suelo. El dios de la no-muerte había desatado esa magia de destrucción en la tierra, tan cerca que incluso él fue atrapado en la explosión.

Por supuesto. ¿Cómo lo había olvidado? Los ecos de los dioses solo podían ser dañados por una magia extremadamente poderosa o por espadas demoníacas. En otras palabras, no tenía necesidad de temer los efectos de su propia magia. El principio fundamental que guió el uso de la magia de una persona ordinaria no se aplicaba a él. No podría haberle importado menos si había sido atrapado en la explosión.

Ahora comprendía la razón por la que no había desarrollado grandes habilidades en el manejo de la espada o el combate físico. Si podía usar esta perversa magia dentro del rango de un espadachín, no tenía necesidad de espada ni puño. Si alguien se acercaba demasiado, podía simplemente hacer que los dos explotaran con magia. Solo había una razón por la que no había hecho eso antes. Había estado tratando de convencerme de que me uniera a él.

Un jefe secreto, le había llamado, y él estaba definitivamente a la altura. Un Eco de los dioses. No era el tipo de oponente que podía fácilmente arrebatarle la victoria solo por despertar un poco de nuevo poder. Pero todavía no tenía ninguna intención de perder.

Usar magia poco convencional no era nada importante. Ahora que lo sabía, podía lidiar con eso. Con renovada determinación para aplastarlo aquí a toda costa, me puse de pie, mientras curaba todos mis cortes y lesiones menores con la bendición de Cerrar Heridas.

La nube de partículas de polvo y arena que se había levantado todavía colgaba sobre la zona. El silencio cayó. ¿De dónde iba a atacar? En esta baja visibilidad, los movimientos descuidados podrían dejarte expuesto.

Como si extendiera mi sentido del tacto más allá de mi piel, buscaba mana operando. Si hubiera movimientos grandes—advertencia de un ataque que podría borrar un área grande—tendría que alejarme de este lugar inmediatamente. Y si mi oponente me mostrara algún movimiento descuidado, saltaría cerca de él y le daría el golpe final.

Mientras los segundos se prolongaban, una premonición preocupante atravesó mi mente. Fue una revelación de Gracefeel, advirtiendo contra mis acciones actuales.

Me detuve en confusión por un momento. El dios de la no-muerte estaba luchando contra mí. Fervientemente, con clara intención de matarme. La situación parecía igualada, así que si seguía luchando… No… espera. Espera.

¿Y si…? ¿Y si no estaba luchando fervientemente?

“¡Demonios!” ¡El templo! ¡El templo, rápido! “¡Acceleratio!” Corrí.

Corrí y corrí y corrí.

Subí la colina a toda velocidad.

¡Todo lo que el dios de la no-muerte había dicho y hecho había sido un farol! ¡Su sorpresa, su fervor, su irritación, eran todo un espectáculo para hacerme pensar que estaba totalmente absorto en nuestra batalla! Y entonces él levantó el polvo y la arena para ganar tiempo…

“¡Maldición!”

¡Su objetivo había sido quitar la molesta pieza que me había convertido del tablero de batalla, y dejarme a un lado mientras él iba tras Blood y Mary!

Corrí y corrí. Conjuré la Palabra de Aceleración una y otra vez. Golpeé la hierba marchita de la colina, corriendo a toda velocidad por el aire frío.

Pensé que lo entendía, pero realmente no lo hice. Era un dios que había vivido durante un tiempo inimaginablemente largo. Un ser que no es de este mundo, más allá de la medida humana.

Pensé que tenía la imagen de ese ser, pero no había sido una completa. Si tuviera que creer sus palabras, tal vez él me veía como alguien digno de un poco de cautela y atención. Pero eso no decía nada acerca de lo importante que era para él ahora.

Podría aparecer mucho más tarde para eliminarme o tratar de cambiar mi opinión. En diez o veinte años, cuando estaba enfrentando una crisis; treinta o cuarenta, una vez que desarrollé dudas sobre si mis elecciones me habían llevado al lugar correcto; cincuenta o sesenta, una vez que comencé a experimentar los malestares de la vejez. Incluso si lograra matar al Eco, un humano no podría hacer nada sobre el dios mismo al final de las dimensiones. El dios de la no-muerte sobrepasó la verdad del hombre, y tuvo varias oportunidades.

Los problemas más grandes para él eran Blood, Mary y Gus. Ahora que había obtenido la bendición del dios de la llama, podía devolverlos al samsara. Los héroes que él había marcado y a mitad de camino recogido serían robados de él. Pero no estaba absolutamente seguro de poder matarme con su astilla actual ahora que su otra mitad había sido destruida por Gus.

Es probable que calculó fríamente el riesgo y el retorno, y decidió jugar al tonto. Él deliberadamente se aprovechó, como el antagonista cursi de una historia, mostrándome sorpresa y enojo y haciéndome olvidar temporalmente el riesgo de ser eludido. ¡Es exactamente lo que yo estaba tratando de hacer al principio! Traté de hacer que se concentrara en mí y se olvidara de ellos, y en cambio él fue quien me hizo olvidar. Si no hubiera recibido la advertencia de ese momento del dios de la llama, todo habría terminado con seguridad. ¡Qué oponente horriblemente astuto!

Seguí corriendo. Solo un pensamiento llenó mi mente. Que no sea demasiado tarde. ¡Por favor, que no sea demasiado tarde!

Cuando hice todo el camino hasta la cima y el templo apareció a la vista, vi que las puertas principales habían sido abiertas.

“¡Mary! ¡Blood!”

Detrás del templo… estaba el dios de la no-muerte. Él estaba extendiendo su mano hacia Mary y Blood, que estaban cubiertos de heridas. Probablemente habían intentado resistirse. Gus fue cosido a la pared por la niebla negra, y Blood, de pie para proteger a Mary, ya estaba empezando a desmoronarse.

Tan pronto como fui testigo de esa escena, lo supe. La conclusión me fue impuesta. Con tanta distancia… y este poco tiempo… nunca lo lograría. Ninguno de los tres estaba en condiciones para tratar con él.

La sangre se escurrió de mi cabeza. ¿Estaba realmente ocurriendo? Luego de venir hasta aquí, incluso después de pedir prestado el poder de un dios, después de finalmente igualar las apuestas… ¿todo realmente va a terminar conmigo siendo lo suficientemente descuidado como para caer en el truco de un estafador?

“¡Ja ja ja!”

El dios de la no-muerte extendió su mano triunfalmente y parecía moverse hacia el cráneo de Blood en cámara lenta—

Pero al instante siguiente, esa mano fue derribada.

“¿Eh…?” No fui yo. Tampoco fue Gus, Blood o Mary.

Quien había golpeado a un lado la mano del dios de la no-muerte era una mujer vestida con vestiduras delicadas. Ella estaba bloqueando el camino hacia Mary y Blood, protegiéndolos.

No la reconocí. Y sin embargo, definitivamente sentí como si la conociera.

Los ojos vacíos de Mary se abrieron de par en par y su voz tembló con un sonido mudo de asombro e incredulidad. Lágrimas imposibles cayeron desde las esquinas de sus ojos.

La mujer se volvió hacia Mary y sonrió. Una sonrisa amorosa, una sonrisa acariciante. Y luego la forma de la mujer se fundió suavemente en el aire de la noche, como si no hubiera sido más que una ilusión.

Nada más fue necesario. El mensaje no podía haber sido más claro.

Mary siempre había tenido su perdón. Ella nunca odió a Mary en primer lugar.

Pero Mary no estaba buscando perdón. Clemencia no era lo que Mary quería. Así que ella vigiló a Mary, y siguió regañándola como ella deseaba. Y esto continuó, y continuó, sin que ella alguna vez retirara su protección, durante dos siglos, hasta que llegó el momento en que Mary podía perdonarse a sí misma.

¿Qué madre no vendría en ayuda de la hija que la ama en su tiempo de crisis? El dios que Mary adoraba con tal devoción, Mater, era de hecho una gran diosa.

Conociendo la verdad de todo, Mary rompió en llanto.

El dios de la no-muerte se congeló al ver su asegurada victoria escaparse de sus manos.

Y con profunda gratitud a Mater por esta inesperada oportunidad, Blood y yo entramos en acción.

“¡Gracefeel, dios de la llama! ¡Reposo y guía!” Inmediatamente tomé la decisión de usar la bendición. Y estaba apuntando a Blood y Mary.

“¡¿Qu?!”

El dios de la no-muerte miró fijamente, con los ojos abiertos en un claro estado de shock. Seguramente no había previsto que utilizaría uno de mis movimientos en la gente que estaba tratando de proteger. La bendición que estaba usando era Antorcha Divina: el invisible pulso sagrado que devolvía las almas al ciclo de la reencarnación.

“¡Tch! ¡Estancar, samsara! ¡Dispersar, guía!”

Él sabía lo que pretendía y desató un pulso profano de naturaleza contraria, anulándolo. Estaba de pie frente a Mary y Blood, custodiándolos.

Era una vista extraña de ver, pero porque estaba apuntando a Mary y Blood, no tenía más remedio que protegerlos. Si yo lanzara ataques contra él, probablemente intentaría tomar sus dos almas mientras tanto, confiando en que como una astilla de un dios, él podría sobrevivir el tiempo suficiente para completar la tarea antes de ser aniquilado.

En cuanto a los dioses, sus Ecos eran desechables. Se requiere tiempo y esfuerzo para traerlos al mundo, pero sin duda podrían ser reemplazados. Él con mucho gusto intercambiaría la aniquilación por Mary y Blood.

Pero si lograra golpearlos con Antorcha Divina, eso sería una historia completamente diferente. Estaba seguro de que no se resistirían a ello. Se escaparían de sus garras y volverían a la rueda eterna.

Si eso sucediera, toda la razón por la que se tomó la molestia de enviar una astilla a esta dimensión en primer lugar se desvanecería. Resultaría ser una completa pérdida de esfuerzo. Para evitar que eso sucediera, el dios de la no-muerte fue forzado a esta extraña situación donde tenía que proteger a Mary y Blood de mí mientras el foco de mi bendición permaneciera sobre ellos.

Irónicamente, su situación era exactamente la misma que la de un superhéroe, de pie frente a los ciudadanos que necesitan ser protegidos, frente a los ataques del villano. Su única opción era poner su cuerpo delante de ellos, y protegerlos de ser rozados por mi bendición. Su atención estaba dividida, distraída con la tarea de negar completamente mis movimientos.

Con un gruñido entrecortado, Blood transfirió toda la fuerza que quedaba en su cuerpo herido en un solo golpe descendente de su espada favorita de dos manos. Incluso si no fuera tan impresionante como la Overeater, el arma preferida de Blood era en sí misma una espada demoníaca, y digna de sus habilidades con la espada. No podía ser ignorado.

El menos de un segundo que el dios de la no-muerte gastó en un esquivo reaccionario…

“¡Acceleratio!”

…¡sería ser más que suficiente para mí para volar a lo largo del templo!

V-Vas

Intentó conjurar la Palabra de Destrucción.

“¡Tacere, os!”

Un instante de silencio se vio forzado sobre su boca. Fue Gus. Todavía estaba cosido a la pared por la niebla negra, y llevaba la sonrisa más burlona del mundo. El poder que Gus podía ejercer ahora era obviamente muy limitado, y sin embargo había interferido de la mejor manera posible en el mejor momento posible.

Aprende a usar pequeñas cantidades de magia, con sensatez y precisión.

Recordé las palabras que él me había enseñado tiempo atrás. Esta Palabra de Silencio, este ataque glorioso y cobarde, personificó a Gus mucho mejor que la gran magia que era la Palabra de Obliteración de la Entidad.

Mi pie derecho se encontró con el suelo. Retrocedí de nuevo, cerrando la distancia como una bala. Pie izquierdo. Pie derecho. Las paredes a cada lado de mí corrían hacia atrás como flechas en vuelo.

Yo ya estaba sobre él—

Grité un grito de guerra, y luego—

Impacto. Resistencia.

La Overeater fue enterrada en su pecho.

“¡Gahk!”

La saqué y volví a cortar. Luego otro corte, y otro. El dios de la no-muerte trató de evadir y defender, pero en este rango, yo estaba en completo control.

“Por qué, tú… ¡Maldita sea!”

Corte. Corte. Corte. Las espinas carmesíes de la espada demoníaca atormentaban su cuerpo.

“Will… Will, hijo de Mary y Blood… ¡Will, discípulo de Gracefeel!”

Él me fulminó con la mirada, sus ojos turbios llenos de odio. No era el odio falso y la sed de sangre de antes. Era un verdadero odio, una verdadera sed de sangre.

“¡No olvidaré tu nombre! ¡Si no te rindes a mí, me aseguraré de que no vuelvas a dormir tranquilo otra vez!”

Ahora me había marcado.

“Suenas como un villano de segunda”, le dije sin rodeos, y condené al dios de la no-muerte, cubierto de espinas carmesí, con cada último trozo de poder purificador que pudiera obtener del dios de la llama.

Por fin, el formidable eco del dios de la no-muerte empezó a desmoronarse.

Si tuviera miedo de hacerme enemigo de un dios, no hubiera desafiado a nadie en primer lugar.

“Juro por la llama de Gracefeel…” Señalé la punta de mi espada demoníaca al dios de la no-muerte mientras gradualmente desaparecía. “No me poseerás. Viviré y moriré como debe ser.”

Esa fue mi declaración personal de hostilidad y mi último adiós a la astilla que desapareció del dios de la no-muerte. El Eco respondió a mis palabras con una mirada llena de odio, con sus ojos clavados en los míos mientras se volvía polvo. No rompí su mirada hasta que se fue.

Después de que el eco del dios de la no-muerte fue aniquilado, pasé un tiempo en alerta, medio esperando una tercera astilla o más enemigos. Una vez que finalmente estaba seguro de que habíamos ganado, no fue la alegría lo que me llenó, sino una sensación de alivio tan abrumador que me desplomé en el suelo del templo.

Me senté allí, el templo alrededor de mí en un estado terrible de la anterior batalla, y exhalé un largo suspiro. Había sido un oponente fuerte, sin exagerar.

Extrañamente, cualquier sentimiento impresionante de logro personal estaba totalmente ausente. Tal vez fue porque muchas de las razones por las que ganamos fueron el trabajo de otras personas.

Empuñé la espada demoníaca de alto nivel que había recibido de Blood, la Overeater. Gus destruyó la otra astilla de su Eco desde el principio, que se suponía que iba a ser su as bajo la manga. El dios de la llama me protegió como mi guardián. Y la deidad guardiana de Mary, Mater la Madre Tierra, nos compró tiempo justo cuando más se necesitaba.

Eso no fue todo. Había todas las cosas que Blood, Mary y Gus habían compartido generosamente conmigo, lo que me dio mi familiaridad con las espadas, la magia y la oración. Esos regalos incluían algo aún más importante que la habilidad de batalla, algo humano, profundo en mi corazón.

Tomó todas estas cosas, apiladas una encima de otra, para lograr esta estrecha victoria. Podría haber muerto fácilmente, y si alguno de esos elementos hubiese desaparecido, no habría tenido oportunidad. Fue gracias a la protección de mi dios, y sobre todo, gracias a esos tres. Tuve la suerte de tener a esa gente a mi alrededor.

Mientras pensaba en lo afortunado que era, un par de brazos me abrazaron firmemente. “Will… Will… Estoy tan contenta de que estés bien…” El agradable olor de la fragante madera quemada me envolvió.

“Buen trabajo, Will.” Una mano huesuda sin ninguna suavidad me revolvió el pelo.

“Hmph. Él es el hijo de Mary y Blood, relación de sangre o no. Yo ciertamente esperaba que pudiera lograr esto.” Esa elección de palabras, menospreciando incluso cuando ofreció una alabanza.

“¡Mary! ¡Blood! ¡Gus!” Sus voces me conmovieron hasta las lágrimas.

Finalmente, tuve la sensación de lo que había logrado. Recordé algo muy obvio: derrotar a un enemigo poderoso como un héroe en una historia nunca fue mi objetivo. Todo lo que quería era proteger a estos tres, mi preciosa familia. No quería enroscarme en una bola como un cobarde. Ese era mi único deseo, y arriesgué mi vida con la esperanza de lograrlo. Y lo hice.

“Lo hice… lo hice…”

Me levanté y luché como debía. No me acurruqué en una pelota y abracé mis rodillas. Estaban todos aquí, los tres. Los protegí.

“Gracias a los dioses… Gracias a los dioses…” Mi pecho se tensó con cientos de sentimientos diferentes. Lágrimas corrían por mis mejillas. “Estoy tan contento de que estén a salvo…”

Devolví el abrazo de Mary y miré a Blood y Gus. Estaban sonriendo. Todos sonreían. Como si fuera contagioso, sonreí a través de mis lágrimas.

“¡Bien!” Blood sacó esa palabra y sacudió un puño en el aire con entusiasmo. “Creo que tenemos una victoria para celebrar, ¡y también le debemos a Will una fiesta de la mayoría de edad!”

“Sí. Este lugar necesita mucha limpieza, pero creo que puede esperar un día o dos.”

“En efecto. En ese caso, tengo una botella de doscientos años de espíritus enanos que ha estado esperando una ocasión semejante.”

“¡¿Aguardiente?!” dijo Blood. “Ardiente como el infierno, viejo Gus, ¡qué callado te lo tenías!”

“¿Qué, sugieres que debería haber desperdiciado esta fina bebida en un niño?”

“¿Aguardiente de enanos?” pregunté. “¿Es tan bueno?”

“Por supuesto que sí”, dijo Gus, “¡si tan solo pudiera beberlo!”

“Oh, vamos, anciano. Pretende.” Blood sonaba exasperado con él. “¡Este es un momento de celebración!”

“Sí. ¡Vamos, Gus, bebe con nosotros!”

“Will, no vayas a beber demasiado. Recuerda lo que pasó la última vez. Mejor que no vuelva a pasar, ¿me entiendes?”

“¡S-Sí!”

“Cuando miras fijamente a la gente con los ojos bien abiertos de esa manera, tu cara se ve terriblemente aterradora.”

Mary rió suavemente, no ofendida. “No es tan mala como la tuya.”

Gus se echó a reír. “Muy cierto.”

“Vamos, viejo Gus. Muéstranos dónde escondiste la bebida.”

Mientras charlábamos ruidosamente, y seguíamos detrás de Gus, las rodillas de Mary y Blood cedieron, y cayeron al suelo.

Por un instante, no entendí lo que había sucedido. “¿Ma… ry? ¿Blood?” Las palabras que salieron de mi boca se sentían muy fuera de lugar.

“Ahh… Sí. No es bueno.”

“Así parece, ¿no es así?”

Los dos intentaron ponerse de pie varias veces, pero finalmente se rindieron. Sus piernas ya no funcionaban.

“Me temo que es así como son las cosas. Nuestro apego se ha ido, nos negamos a vender nuestras almas al dios de la no-muerte, y seguimos siendo fieles a los dioses buenos. Sería absurdo pensar que se nos permitiría permanecer como no-muertos.”

“Bueno sí. Tengo que decir, sin embargo, esperaba que nos dieran tiempo hasta que terminara la fiesta.”

“Gracefeel ya está haciendo grandes concesiones para nosotros, sabes. No habría sido nada extraño para nosotros haber desaparecido inmediatamente.”

No podía entender lo que decían. No quería entender.

“Eh, así, Will. Mary y yo, esto es lo más lejos que podemos llegar.”

“E-Estás bromeando.” Las palabras se derramaron reflexivamente de mi boca. No quería aceptarlo. “A-Ambos me están jugando una broma.” Mi voz temblaba. “Se supone que esto es una fiesta, no sean tan malos…”

“Will, eres un chico listo… Lo entiendes, ¿no?”

No podía luchar contra ello. Sabía, en alguna parte de mi cabeza, que las cosas iban a salir de esta manera. Y después de esas miradas y esas dulces palabras… sabía que se había terminado.

“Lo dijiste tan de repente, quería que solo… se rieran y dijeran que era solo una broma… Quería que ustedes…” Mis sentimientos de negación se marchitaron lentamente y murieron. Respiré profundamente, y no quedó nada más que un matiz de resignación y una tristeza solitaria y hueca.

“Lo siento, amigo.”

“Lo siento, Will…”

Ambos pudieron haberse sentido la misma manera.

“¿No hay nada que podamos hacer?”

“No lo hay.” Mary sacudió la cabeza. “Incluso si lo hubiera, no debemos.”

“Fuiste tú quien lo dijo, Will. Esa cosa de ‘vivir y morir como debe ser’. Bueno, claro, nosotros vacilamos en eso por un tiempo… ¡Llegamos al final, sin embargo! Solo tomó la ruta escénica. Bastante seguro de que un par de siglos todavía cuenta como una ruta escénica. Casi.”

“Además, los padres están destinados a morir antes que sus hijos. Es una ley de la naturaleza. Una ley de la tierra.” Las palabras de Mary eran apropiadas para una sacerdotisa de Mater.

“Mm. Sí. Sí, tienes razón.” Así era como las cosas estaban destinadas a ser. El dios de la llama probablemente diría lo mismo.

Pero—Aún así—

“Sé que no debo decir esto… pero… no puedo evitarlo. Lo diré una vez, ¿de acuerdo? Incluso después de todo lo que han dicho, todavía no estoy feliz de verlos morir.”

No, no hay manera. No quiero que eso suceda. No quiero ver a Mary y a Blood morir.

Estas eran palabras prohibidas para mí, tanto como un niño de pie delante de sus padres moribundos, y como un nuevo sacerdote del dios que presidía las almas y el samsara. Eran palabras que amenazaban con deshacer la pretenciosa declaración que había hecho al dios de la no-muerte.

Sin embargo, no pude evitar decirlas.

“Quiero volver algún día y verlos a los dos de nuevo. Quiero tener más peleas contigo, Blood, y derrotarte a veces y ser derrotado a veces, y luego diremos cosas estúpidas el uno al otro. Quiero hacer los quehaceres de nuevo contigo, Mary, y tal vez decirme lo mucho he mejorado. Quiero que vean a mis hijos, mis nietos, y quiero que les enseñen todo tipo de cosas, como ustedes me enseñaron.” Ese había sido mi sueño. Mi dulce ensueño, que alguna parte de mí siempre había sabido, nunca se haría realidad.

“¡¿Cómo pueden decir que van a desaparecer ahora?! ¡No se pueden ir! ¡No pueden, no podría soportarlo! ¿Cómo voy a seguir adelante sin ustedes?” Mi voz temblaba. Mis lágrimas se derramaron incontrolablemente. “No se vayan… Por favor… No me importa si traicionaron… Por favor, quédense…”

Sabía lo patético que debía haberme visto mientras me miraban. Llorando, gritando, lanzando una rabieta. Como un niño. Pero aún así, tenía que decirles.

“Mary—”

“Sí, lo sé.”

Se miraron y asintieron. Entonces, ambos cerraron sus manos en puños, y me golpearon encima de la cabeza. No dolió. Fue solo un suave golpe.

“No. Ahora deja de actuar como un bebé.”

“Blood tiene razón. Sé razonable.”

Después de que me regañaron tan suavemente, no pude contener más mi insoportable tristeza. Lloré, lágrimas que fluían en arroyos por mis mejillas. Mi cara se arrugó, y apenas pude ver a través de las lágrimas. Lloré con sollozos, una y otra vez.

¿Cuándo fue la última vez que lloré así? Los sentimientos de los cuales estaba lleno ni siquiera salían como palabras.

“Jaja, creo que esa es la primera cosa paternal que he hecho en años.”

“Will no necesitaba mucho cuidado, ¿verdad?”

Ellos rieron juntos.

“Vamos, Will.” Blood se volvió hacia mí. “Haríamos cualquier cosa por ti, tú lo sabes. Pero vamos. Algunas cosas simplemente no deben hacerse. ¿Cómo pretendes seguir adelante sin nosotros? Te diré cómo: encontrarás un camino. Los seres humanos a veces perdemos cosas que creemos que no podemos vivir sin ellas. Pero lo que encontrarás es que no morimos tan fácil, mientras sigamos comiendo y durmiendo. Y encontramos cosas nuevas que también son importantes para nosotros.”

Blood me acercó a él, y por primera vez desde que era un bebé, me abrazó. Como era de esperar, fue un abrazo sin una pizca de calidez, nada más que huesos duros y agujeros que dejaron entrar el aire frío. Me revolvió el cabello exactamente como lo había hecho desde que era niño. Esa sensación absolutamente incómoda me sacó lágrimas otra vez.

“Cuando salgas afuera, hazte un montón de buenos colegas, recoge unas cuantas chicas hermosas y diviértete.”

“Blood”, dijo Mary en una voz prolongada y amonestadora, “no debes alentarlo a ser infiel. ¡Will, siempre sé fiel en el amor y el matrimonio! Dios mío, este hombre…” Mary le sonrió.

“Oh, y Will”, ella continuó, “juraste un fuerte juramento al dios de la llama y lograste llevar a cabo el deicidio. Estos son los actos de un héroe legendario. Tienes un destino turbulento por delante.” Mary estaba sentada perfectamente recta mientras hablaba. Sus palabras eran solemnes, como un sacerdote entregando un mensaje de los dioses. “Habrá momentos en que sufrirás una pérdida. Habrá momentos en que serás culpado injustamente. Puedes ser traicionado por aquellos a quienes ayudaste, el bien que hagas puede ser olvidado, y puedes perder lo que construiste y quedarte con nada más que enemigos para demostrarlo.”

Su atmósfera seria se ablandó rápidamente. Ella me acercó y me abrazó. “Ama a la gente de todos modos. Haz el bien de todos modos. No tengas miedo de la pérdida. Crea, no destruye. Donde hay pecado, concede perdón; donde hay desesperación, esperanza; donde hay dolor, alegría. Y protege a los débiles de todo tipo de violencia. Así como desafiaste a ese dios inmortal por nuestro bien.”

Ella probablemente entendió que este sería nuestro último abrazo. “Will, William, hijo mío. Mi hijo querido, el hijo querido de Blood.” Podía sentir sus brazos temblorosos mientras me abrazaba. Los míos también. “Que la protección de los dioses buenos y los espíritus de valor siempre estén contigo.”

El rostro de Mary se volvió repentinamente borroso y doble para mí. No fue por las lágrimas. Era probablemente su cuerpo espectral, separándose de su cuerpo físico. Vi ahora la esbelta figura de una mujer de pie, con un exuberante cabello rubio, y con ojos de color verde esmeralda. Tenía el aspecto de una madre, graciosa y amable.

“Escucha”, dijo Blood. “Siempre avanza y ten confianza en el resultado. Todo lo que un hombre necesita es determinación, y él puede intentar cualquier cosa. Tienes la costumbre de hundirte en un pensamiento profundo. No dejes que te detenga.”

La figura de Blood comenzó a parecer borrosa, como visión doble, también. Ahora veía el cabello rojo como un león. Ojos afilados, dignos de un guerrero. Un cuerpo bien esculpido y musculoso. Tenía el aspecto de un padre, salvaje y alegre.

Grabé sus apariencias y las palabras que me habían dado en mi corazón. Estaba seguro de que nunca los olvidaría. Ellos brillarían sobre mi vida como la llama de Gracefeel.

Nos quedamos así, en silencio, por un tiempo.

Alguien detrás de nosotros se aclaró la garganta. Me di la vuelta para ver a Gus. Cuatro vasos y una cara botella de aguardiente que había traído de algún lugar estaban levitando frente a él. La vista de él flotando allí por su cuenta, parecía completamente fuera de lugar, era algo hilarante. Todos nos reímos.

Después de eso, todos bebimos juntos. El primer licor que había bebido como parte de un grupo de cuatro tenía una fragancia suave y la fuerza suficiente para quemarme la garganta. Nunca lo olvidaré.

Esa noche, guiados por la antorcha divina que era la linterna de Gracefeel, mis padres regresaron al samsara.

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6 comentarios sobre “Paladin of the End Capítulo Cuatro

  1. Muchas gracias por la traduccion!. Me has gustado mucho esta novela por ahora, la forma escrita y la trama… esperemos que el protagonista tenga una actitud un poco mas fuerte ahora al menos, pero aparte de eso no tengo quejas.

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